La insuficiencia respiratoria se produce cuando los pulmones no cumplen su función de pasar oxígeno al torrente sanguíneo y eliminar el dióxido de carbono. Es una complicación común de la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) y otras enfermedades respiratorias graves.

Sus pulmones son responsables de llevar oxígeno a su cuerpo, donde los glóbulos rojos lo recogen y lo transportan donde se necesita. Mientras tanto, el dióxido de carbono, el gas de desecho producido por sus células cuando usan el oxígeno, se mueve desde su torrente sanguíneo y regresa a sus pulmones, donde lo exhala. Todo este proceso se llama intercambio de gases.

En la insuficiencia respiratoria, el intercambio de gases no funciona como se supone que debe funcionar y las células de su cuerpo comienzan a sufrir por falta de oxígeno, demasiado dióxido de carbono o ambas cosas. Demasiado dióxido de carbono puede alterar el equilibrio ácido-base en el cuerpo, lo que en sí mismo puede provocar insuficiencia respiratoria.

Síntomas

Los síntomas de insuficiencia respiratoria pueden ser agudos (que se desarrollan rápidamente) o crónicos (que ocurren de forma continua o recurrente). El primer síntoma de insuficiencia respiratoria que puede notar es la dificultad para respirar, conocida como disnea. Otros síntomas incluyen:

  • Aumento de la tasa de respiración
  • sibilancias
  • Confusión
  • Fatiga y letargo
  • Somnolencia
  • Ansiedad
  • Un tinte azulado en la piel (cianosis)
  • Tos con exceso de mucosidad

Si sus síntomas de insuficiencia respiratoria se desarrollan repentinamente, debe buscar ayuda médica de inmediato. Si su proveedor de atención médica le ha dicho que tiene insuficiencia respiratoria crónica como resultado de la EPOC u otras afecciones crónicas, es posible que pueda recibir tratamiento continuo en su hogar o en un centro de atención a largo plazo.

La insuficiencia respiratoria repentina es una emergencia médica. Si usted o alguien cercano a usted no puede respirar, llame al 911.

Causas

La insuficiencia respiratoria puede ocurrir de dos maneras. Habrá muy poco oxígeno en la sangre (lo que se denomina insuficiencia respiratoria hipoxémica) o demasiado dióxido de carbono en la sangre (lo que se denomina insuficiencia respiratoria hipercárbica).

El síndrome de distrés respiratorio agudo es una causa frecuente de hipoxemia grave, mientras que la EPOC está estrechamente relacionada con la hipoxemia hipercárbica.

Entre las otras posibles causas de insuficiencia respiratoria se encuentran:

  • Obstrucción de la vía aerea
  • Neumonía
  • Asma
  • Trauma de la cabeza
  • Obesidad severa
  • Ataque
  • Embolia pulmonar
  • Esclerosis lateral amiotrófica (ELA)
  • Envenenamiento por alcohol
  • Uso excesivo de drogas, incluidos los opiáceos y las benzodiazepinas

Una condición no necesita afectar los pulmones directamente para causar insuficiencia respiratoria. Por ejemplo, un derrame cerebral, una lesión en la cabeza, ALS y una sobredosis de drogas o alcohol pueden afectar el sistema nervioso y los músculos que controlan la respiración.

Hay otras dos formas de insuficiencia respiratoria, llamadas insuficiencia respiratoria perioperatoria y posoperatoria. Pueden ocurrir durante o después de la cirugía cuando una reacción a la anestesia general y la intubación causa atelectasia (un pulmón poco lleno).

Diagnóstico

Si su proveedor de atención médica sospecha una insuficiencia respiratoria, hay una serie de pruebas que puede solicitar para confirmar el diagnóstico. Incluyen:

  • Radiografía de pecho
  • Tomografía computarizada (TC) del tórax
  • Prueba de gases en sangre arterial
  • Pulsioximetría para detectar niveles bajos de oxígeno
  • Exámenes de sangre para detectar niveles altos de dióxido de carbono en la sangre

La broncoscopia, que implica la inserción de un endoscopio flexible en la garganta y los pulmones, se puede usar para detectar infecciones en casos de insuficiencia respiratoria aguda.

Tratamiento

Una vez que se confirma la insuficiencia respiratoria, su tratamiento puede incluir lo siguiente, según la causa subyacente de su afección:

  • Broncodilatadores (que hacen que se abran las vías respiratorias)
  • Esteroides (que ayudan a relajar los músculos de las vías respiratorias)
  • Antibióticos (si hay una infección involucrada)
  • Ventilación de presión positiva no invasiva (como CPAP o BiPAP)
  • Terapia de oxigeno
  • Un respirador o un respirador de mascarilla no invasivo

Una vez que su condición sea estable, su proveedor de atención médica hablará con usted sobre sus opciones de tratamiento a largo plazo y su pronóstico. Sus perspectivas de recuperación dependerán de la causa subyacente de la falla, la gravedad de su condición y el estado general de su salud.

Las personas con EPOC que experimentan insuficiencia hipercápnica aguda tienen una tasa de mortalidad (muerte) hospitalaria de entre el 2 % y el 8 % (hasta el 15 % para aquellos en cuidados intensivos), así como una tasa de mortalidad al año de 22 % a 43 % Las personas con síndrome de dificultad respiratoria aguda grave tienen una tasa de mortalidad cercana al 42%.

Si es fumador, se le recomendará que deje de fumar de inmediato y se le remitirá a un programa para dejar de fumar. Perder el exceso de peso también puede ayudar a reducir el riesgo de recurrencia, especialmente si eres obeso.

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