Si a usted o a un ser querido le han diagnosticado cáncer y está recibiendo o comenzará un tratamiento, es posible que se pregunte si el cáncer puede continuar propagándose durante la quimioterapia.

Aunque la quimioterapia ha sido durante mucho tiempo uno de los tratamientos contra el cáncer más efectivos, a veces los tumores pueden crecer y el cáncer puede diseminarse durante el tratamiento. Puede significar que no es eficaz para controlar el desarrollo del tumor.

Este artículo detallará cómo el cáncer a veces puede diseminarse durante la quimioterapia y las señales de que la quimioterapia no está funcionando.

¿Cómo trata la quimioterapia el cáncer?

En el tratamiento del cáncer, la quimioterapia es el uso de medicamentos que destruyen las células de rápido crecimiento. Estos son asesinos no discriminatorios: matan cualquier célula de crecimiento rápido en el cuerpo, no solo las células cancerosas.

La quimioterapia tradicional o estándar trata el cáncer al interferir con la capacidad de crecimiento y división de las células cancerosas. Los medicamentos lo hacen interrumpiendo su ciclo de división celular.

La división celular es cuando las células hacen copias de sus cromosomas y se dividen en dos. Muchas moléculas, proteínas y genes trabajan juntos para dividir la célula en dos, por lo que existen muchas formas de interrumpir este ciclo.

En muchos casos, estos medicamentos se aplican en todo el cuerpo, lo que se denomina tratamiento sistémico. La quimioterapia sistémica puede matar las células cancerosas que ya se han propagado y que los médicos aún no han encontrado. Pero también puede causar efectos secundarios generalizados, que afectan el tracto digestivo, el sistema inmunitario, el cabello, la piel y las uñas.

Los médicos usan la quimioterapia para tratar el cáncer de tres maneras:

  • Cura el cáncer: Mata tanto como puedas, para que se vaya y no vuelva
  • Controlar el cáncer: Reducir los tumores o evitar que crezcan y se propaguen
  • Cáncer lento: Ralentizar el crecimiento de los cánceres y reducir sus síntomas (quimioterapia paliativa)

Los medicamentos de quimioterapia se pueden administrar a través de un tubo (IV) que administra el medicamento líquido a la sangre o en forma de píldora.

Quimioterapia localizada

Algunos tipos de cáncer se pueden tratar con quimioterapia en un área específica del cuerpo. Por ejemplo:

  • El cáncer de vejiga se puede tratar con quimioterapia dentro de la vejiga (intravesicalmente).
  • Los cánceres de cerebro o de médula espinal se pueden tratar con quimioterapia inyectada directamente en la columna (intratecal).
  • Los cánceres de ovario y de otro tipo en el abdomen se pueden tratar con quimioterapia inyectada directamente en el abdomen (por vía intraperitoneal).

Los médicos pueden administrar medicamentos de quimioterapia en combinación con otras quimioterapias o diferentes tipos de tratamiento, como cirugía o radiación. Puede administrarse antes, durante o después de otros tratamientos.

Tipos de quimioterapia

Diferentes clases de medicamentos de quimioterapia funcionan para interrumpir el ciclo celular de varias maneras. Cinco tipos principales de quimioterapia abarcan la mayoría de los medicamentos de quimioterapia comunes.

  • Agentes alquilantes (incluyendo nitrosoureas): Estos agentes dañan los genes de las células, por lo que ya no pueden funcionar correctamente. Las nitrosoureas son agentes alquilantes que pueden viajar al sistema nervioso para tratar los cánceres de cerebro y de columna. Un ejemplo es Cytoxan (ciclofosfamida).
  • Antimetabolitos: Estas moléculas sustituyen a los componentes básicos normales de los genes (ADN y ARN). Se parecen lo suficiente a estas moléculas para encajar en el gen, pero son lo suficientemente diferentes como para evitar que la célula continúe construyendo nuevas hebras de estas moléculas genéticas. Un ejemplo es Adrucil (5-fluorouracilo).
  • Antibióticos antitumorales (incluyendo antraciclinas): Al interferir con las proteínas que las células usan para copiar genes, estos medicamentos evitan que las células cancerosas pasen por el proceso de copiar su genoma, lo que detiene su intento de reproducirse. Un ejemplo es la adriamicina (doxorrubicina).
  • Inhibidores de la topoisomerasa: Estos fármacos inhiben las proteínas que utiliza la célula para “descomprimir” los genes para hacer copias de ellos (topoisomerasas). Si la célula no puede copiar su genoma, no puede dividirse. Un ejemplo es Toposar (etopósido).
  • Inhibidores mitóticos: Estos evitan que las células se dividan al dañar las proteínas que ayudan a la célula a reproducirse. Un ejemplo es Taxol (paclitaxel).

Algunos otros medicamentos de quimioterapia actúan de diferentes maneras y no se incluyen en estas categorías.

¿Se puede propagar el cáncer durante la quimioterapia?

Si bien la quimioterapia es una de las formas más antiguas y exitosas de tratar el cáncer, no siempre funciona. Entonces, sí, el cáncer se puede diseminar durante la quimioterapia. La propagación podría significar que el tumor sigue creciendo o que el tumor original se reduce, pero el cáncer hace metástasis y forma tumores en otras áreas del cuerpo.

Los cánceres avanzados, que se han propagado a otros tejidos y ganglios linfáticos localmente, o han hecho metástasis a otros órganos, se encuentran entre los cánceres más difíciles de tratar. Es posible que la quimioterapia no funcione para reducir o eliminar los cánceres avanzados y con metástasis.

En estos casos, su cáncer puede seguir creciendo y propagándose durante el tratamiento de quimioterapia. A veces, puede ser necesario cambiar el tipo de quimioterapia para ver si puede funcionar mejor. Otras veces, el objetivo de la quimioterapia puede ser más paliativo—para reducir los síntomas de los tumores.

Algunos cánceres se diseminan durante la quimioterapia porque experimentan cambios que los hacen resistentes a la quimioterapia. Estos cambios pueden ser una respuesta directa a los medicamentos de quimioterapia o pueden haber existido ya dentro de los tumores. Las células cancerosas resistentes pueden entonces ser las semillas de un nuevo crecimiento del tumor primario o de una diseminación a distancia.

La quimioterapia también crea inflamación y esto hace que los vasos sanguíneos se vuelvan más permeables. Esto puede facilitar que las células tumorales pasen a los vasos sanguíneos o linfáticos y se propaguen.

Las células que rodean el tumor pueden responder a los medicamentos de quimioterapia liberando sustancias químicas que protegen las células tumorales. También se puede promover el desarrollo de nuevos vasos sanguíneos, y estos facilitan el crecimiento y la diseminación del tumor.

Formas de saber si su plan de tratamiento está funcionando

Durante el tratamiento de quimioterapia, su médico ordenará exploraciones periódicas y análisis de sangre para controlar el progreso de su tratamiento.

Las imágenes se utilizan en pruebas estandarizadas llamadas RECIST, que significa «criterios de evaluación de respuesta en tumores sólidos». RECIST se usa con tumores sólidos para asignar puntajes a cómo el paciente está respondiendo al tratamiento. Realizan exploraciones para controlar el tamaño del tumor y se propagan a otras partes del cuerpo.

Luego, los médicos clasifican la respuesta del tumor al tratamiento como:

  • Respuesta completa (RC): El tumor ha desaparecido por completo de las exploraciones.
  • Respuesta parcial (PR): El tumor se ha reducido en un 30 % o más desde antes del tratamiento.
  • Enfermedad estable (SD): El tumor no pertenece a ninguna de las otras categorías: el cáncer no ha crecido ni se ha reducido durante el tratamiento.
  • Enfermedad progresiva (EP): El tumor ha crecido un 20 %, o se han desarrollado más o más tumores.

Cuándo hablar con su médico sobre su tratamiento

Si su cáncer no responde a la quimioterapia, hable con su médico. Querrá considerar los beneficios y riesgos del tratamiento de quimioterapia actual y discutir qué otras opciones pueden existir.

Si la quimioterapia está ayudando a sus síntomas, ese podría ser un objetivo de tratamiento lo suficientemente bueno. Pero si está causando más efectos secundarios de los que se siente cómodo, es posible que desee considerar suspender el tratamiento.

Puede haber opciones de tratamiento adicionales, incluidos ensayos clínicos, que podrían ser más adecuados para usted. Si ha probado tres opciones de tratamiento diferentes, puede que sea el momento de pensar en suspender el tratamiento contra el cáncer. Hable con su médico acerca de sus opciones.

Si su cáncer es avanzado o metastásico y no tiene un buen pronóstico, los cuidados paliativos o cambiar su enfoque de tratamiento para enfocarse en su calidad de vida pueden ser una mejor opción que continuar con la quimioterapia u otros tratamientos.

Resumen

Es posible que el cáncer se propague mientras se somete a tratamientos contra el cáncer como la quimioterapia. Los médicos usan exploraciones y pruebas periódicas para determinar cómo está funcionando su tratamiento de quimioterapia. Si el cáncer continúa propagándose, pueden recomendar cambios en el plan de tratamiento.

Una palabra de MEDSALUD

Lidiar con cánceres que se propagan durante la quimioterapia o aquellos que se han vuelto resistentes al tratamiento puede ser algo muy difícil de manejar. Trate de no reprimir sus sentimientos negativos: hable con su equipo de atención, familiares y amigos sobre su pronóstico. Discuta sus opciones con su médico.

Preguntas frecuentes

  • ¿Con qué frecuencia se propaga el cáncer durante el tratamiento?

    La probabilidad de que el cáncer se propague durante el tratamiento depende del tipo de cáncer y de cuán avanzado esté cuando se descubra.

  • ¿Cuál es el tipo de cáncer más común que se disemina durante la quimioterapia?

    Los cánceres avanzados de todo tipo tienen más probabilidades de continuar propagándose durante los tratamientos de quimioterapia. Casi todos los cánceres pueden hacer metástasis.

    Los tipos comunes de cáncer metastásico incluyen cáncer de mama, cáncer de pulmón, cáncer de cerebro y cáncer de huesos. Afortunadamente, muchos de estos cánceres tienen opciones de tratamiento efectivas.

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