La rapidez o la lentitud con que caminamos ofrece muchas pistas sobre nuestra salud, desde la presión arterial hasta la frecuencia cardíaca. Una nueva investigación sugiere otra pista más: una marcha lenta o un ritmo de caminata podría ser un signo temprano de deterioro cognitivo y demencia.

Investigadores de Australia estudiaron a casi 17,000 adultos relativamente sanos mayores de 65 años que vivían en Australia y Estados Unidos. Descubrieron que, de 2010 a 2017, las personas que caminaban un 5 % más despacio o más cada año y mostraban signos de un procesamiento mental/función cognitiva más lentos tenían más probabilidades de desarrollar demencia.

El riesgo fue más alto en aquellos con deterioro tanto de la marcha como de la memoria.

«Estos resultados resaltan la importancia de incluir la velocidad de la marcha en una evaluación del riesgo de demencia y sugieren que la disminución dual de la velocidad de la marcha y la medición de la memoria pueden ser la mejor combinación». Michele Callisaya, PhDautor correspondiente del estudio, fisioterapeuta de la Universidad de Monash y Peninsula Health, y un NHMRC impulsando el liderazgo en demencia Compañero, le dijo a MEDSALUD por correo electrónico.

Los ‘Dual Decliners’ están en mayor riesgo

Callisaya y sus colegas siguieron a un grupo de australianos mayores de 70 años y estadounidenses mayores de 65 durante casi siete años. Se pidió a los participantes que realizaran pruebas cognitivas que calculaban el deterioro cognitivo general, la velocidad de procesamiento, la memoria y la fluidez verbal cada dos años.

También se les indicó que midieran su capacidad para caminar al menos 3 metros (alrededor de 10 pies) dos veces cada dos años. Luego, los investigadores tomaron los dos resultados y los promediaron para determinar la velocidad de marcha típica de la persona.

Los investigadores encontraron que los «declinadores duales», aquellos que disminuyeron tanto en la cognición como en la velocidad de la marcha durante la vida del estudio, tenían el mayor riesgo de demencia.

Se definió a los «declinantes de la marcha» como aquellos que caminaban más lento en 0,05 metros por segundo o más por año. Los “deterioros cognitivos” obtuvieron los peores resultados en las pruebas cognitivas año tras año.

“No es sorprendente que aquellos que pierden memoria tengan un mayor riesgo de demencia. Sin embargo, la adición de la velocidad de la marcha (a la disminución de la memoria) parece aumentar este aumento del riesgo”, dijo Callisaya.

Anotó que la razón por la cual las personas con declive dual tienen el mayor riesgo de demencia podría ser que la velocidad de la marcha está capturando dominios cognitivos distintos de la memoria, como las funciones ejecutivas.

Por qué una velocidad de marcha más lenta podría indicar demencia

Hay una serie de razones por las que un ritmo de marcha más lento con el tiempo podría indicar signos tempranos de demencia. Por ejemplo, la velocidad lenta al caminar puede deberse a la falta de actividad física, la obesidad o incluso la diabetes, que son factores de riesgo para la demencia.

“La desaceleración de la velocidad de la marcha captura potencialmente la acumulación de enfermedades crónicas y su efecto en el cerebro”, dijo Callisaya.

Otra razón podría ser que caminar es un reflejo de lo que sucede en el cerebro, Joe Verghese, MD, MS, FRCPI, profesor de neurología, medicina y geriatría en el Colegio de Medicina Albert Einstein, le dijo a MEDSALUD. Verghese no participó en el estudio.

Verghese dijo que si se desarrolla una patología en el cerebro debido al Alzheimer, el Parkinson o la demencia, esto podría manifestarse no solo en funciones cognitivas como mala memoria, mala atención o dificultad para recordar cosas, sino también en la función física.

“La ralentización de la marcha no solo es un marcador de la demencia, sino que también predice otros resultados muy relevantes como la fragilidad y la discapacidad”, dijo.

Cómo evitar caminar más lento

Para evitar una marcha más lenta, ya sea para usted o para un ser querido, Callisaya dijo que es importante hacer ejercicio, comer una dieta sana y equilibrada, mantener las conexiones sociales, dormir bien y controlar la presión arterial.

El ejercicio, en particular, es una forma excelente de mantener la velocidad de la marcha porque puede ayudar con el equilibrio y la fuerza, añadió.

Verghese dijo que los cuidadores y los seres queridos también podrían participar en actividades estimulantes cognitiva y mentalmente, como rompecabezas, cartas y juegos de estrategia, para mantener el cerebro activo.

“Una mente sana también es un cuerpo sano, por lo que debes concentrarte en ambos”, dijo.

Si nota que un ser querido camina más despacio, Verghese recomienda preguntarle si olvida cosas o tiene dificultad para recordar tareas. Si la respuesta es afirmativa, los cuidadores pueden considerar llevar a su ser querido al médico para realizarle exámenes y pruebas de función cognitiva.

Lo que esto significa para ti

Hacer ejercicio todos los días, comer una dieta bien balanceada, dormir bien, mantener conexiones sociales y participar en actividades cognitivamente estimulantes son algunas de las cosas que puede hacer para mantener un corazón, cuerpo y cerebro saludables. Seguir hábitos de vida saludables también es una buena manera de mantener la velocidad al caminar, lo que puede ser un indicador temprano de deterioro cognitivo y demencia.

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