Los nitratos y nitritos se encuentran en sustancias químicas como el nitrato de sodio y el nitrato de potasio. Estos se utilizan como conservantes, evitando el crecimiento bacteriano dañino en ciertos alimentos como el tocino y otras carnes curadas.

Los nitratos se encuentran naturalmente en las plantas y pueden tener beneficios para la salud cardiovascular (corazón). El nitrato dietético se absorbe en el tracto gastrointestinal (GI) y gran parte se excreta en la orina. Las glándulas salivales juegan un papel importante en la reabsorción del nitrato del cuerpo y su concentración. Las bacterias en la parte posterior de la boca convierten el nitrato en nitrito, que se absorbe en el estómago y el intestino delgado y se distribuye al resto del cuerpo.

Este artículo hablará sobre qué alimentos contienen nitratos, ya sea de forma natural o como un aditivo, y cómo esto puede afectar su salud en general.

¿Dónde se encuentran los nitratos?

Los nitratos se encuentran naturalmente en algunos vegetales. También se agregan a los alimentos procesados ​​para mejorar el sabor y preservar el color.

Hay algunas plantas que contienen naturalmente altas concentraciones de nitratos, que incluyen:

  • Verduras de hoja como la rúcula, la lechuga, las espinacas y las acelgas
  • Remolacha y remolacha
  • Zanahorias
  • Apio
  • Rábanos
  • Ruibarbo

Las verduras de hoja tienen los niveles más altos de nitratos. Los niveles de nitrato y nitrito son más bajos, en promedio, en las verduras en escabeche en comparación con las frescas.

Alimentos procesados

Hay altos niveles de nitratos agregados a muchas carnes procesadas. Estos aditivos sirven para múltiples propósitos, incluida la conservación, dándoles un sabor salado y, en algunos casos, conservando el color (como con la carne roja). Estas carnes incluyen:

  • Tocino
  • Jerky (carne de res, pavo, otras carnes)
  • productos avícolas enlatados
  • jamón
  • perritos calientes
  • lomos de cerdo
  • Embutido

Agua

Los nitratos se pueden encontrar en el agua potable. No puede ver, oler ni probar los nitratos, por lo que los niveles de agua deben probarse mediante uno de dos métodos: el método de reducción de cadmio y el electrodo de nitrato. Por lo general, los realiza su Departamento de Salud local, pero aquellos con fuentes de agua privadas (p. ej., un pozo) necesitan que un profesional analice su agua.

Los nitratos ingresan al sistema de agua debido a la escorrentía de la fertilización, las aguas residuales y los vertederos. No debe estar en su sistema de agua; sin embargo, si tiene agua de pozo con un pozo desintegrado o mal construido, puede filtrarse en su agua potable.

El agua embotellada puede tener nitratos. La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) establece que la concentración máxima permitida para el total de nitrato y nitrito (como nitrógeno) es de 10 miligramos por decilitro (mg/dL). Si la botella excede esta cantidad, la etiqueta debe indicar «Contiene exceso de nitrato».

Beneficios de los nitratos

Los nitratos que se encuentran naturalmente en las verduras pueden ayudar a través de los efectos del óxido nítrico, un tipo de vasodilatador (lo que significa que ayuda a que los vasos sanguíneos se relajen y se abran). El óxido nítrico desempeña un papel en la salud cardiovascular al mejorar la presión arterial, la función cardíaca y el rendimiento del ejercicio.

Un estudio de dieta de 2021 siguió a personas que informaron su ingesta dietética a lo largo del tiempo. Comer 1 taza de vegetales ricos en nitratos por día se asoció con un riesgo reducido de enfermedad cardiovascular en esa población. El estudio también mostró que las personas que consumen cantidades moderadas a altas de vegetales ricos en nitrato mostraron estos beneficios específicos:

No está claro si comer nitratos naturales ayuda a compensar los síntomas del deterioro cognitivo, un síntoma característico de la enfermedad de Alzheimer, aunque la investigación está en curso. Los factores incluyen la edad y la salud del paciente y qué tan avanzado está en la progresión de la enfermedad. Se necesitan más estudios para evaluar el beneficio de comer nitratos saludables para los beneficios cognitivos.

La suplementación con nitrato en la dieta puede mejorar la resistencia y los ejercicios tipo sprint en los atletas. También puede beneficiar a los levantadores de pesas al apoyar la salud del esqueleto, desarrollar músculos y aumentar el rendimiento general.

Riesgos de consumir nitratos

Ingerir nitratos dietéticos agregados a los alimentos para su conservación, sabor y color también puede provocar ciertas afecciones y problemas de salud, aunque estos riesgos pueden mitigarse al consumir nitratos orgánicos que se encuentran en las verduras. Sin embargo, identificar la causa exacta (p. ej., factores ambientales, de estilo de vida, genéticos) de estas condiciones puede ser un desafío.

Las condiciones asociadas con altos niveles de consumo de nitrato incluyen:

  • Hipertensión: Comer una dieta rica en alimentos procesados ​​puede afectar su presión arterial, lo que puede provocar enfermedades cardíacas.
  • Cáncer colonrectal: Comer carnes (con aditivos de nitrato) que se cocinan a temperaturas muy altas aumenta el riesgo de cáncer colorrectal. La correlación entre comer una dieta alta en carne y el cáncer colorrectal es bien conocida.
  • Cáncer gástrico: La ingesta alta o moderada de nitratos en la dieta se asocia con un mayor riesgo de cáncer gástrico (cáncer de estómago) Se están realizando estudios para comprender mejor la conexión.
  • Metahemoglobinemia: También conocido como síndrome del bebé azul, esta condición ocurre en bebés menores de 6 meses debido al consumo excesivo y la absorción de nitratos.

Minimización de riesgos

Hay formas de reducir el riesgo de las condiciones de salud de los aditivos alimentarios que contienen nitratos:

  • Come muchas frutas y verduras frescas.
  • Limite los alimentos procesados ​​como la carne seca y las salchichas.
  • Los investigadores observaron una disminución de la presión arterial en los adultos mayores que bebían jugo de remolacha.
  • Se están estudiando los suplementos dietéticos de nitrato para ver si tienen el potencial de mejorar condiciones como derrames cerebrales, ataques cardíacos e hipertensión (presión arterial alta), y aliviar las úlceras gástricas. Siempre consulte con su proveedor de atención médica antes de comenzar un nuevo suplemento.

Resumen

Dependiendo de la fuente, los nitratos pueden ayudar o perjudicar su salud. Una forma de apoyar la salud en general es comer muchos alimentos integrales, frutas y verduras frescas, que pueden beneficiar su salud cardiovascular y el flujo sanguíneo al cerebro y al resto de su cuerpo. Comer una dieta saludable puede minimizar las enfermedades crónicas y la aparición de ciertas enfermedades como el cáncer colorrectal y gástrico.

Una palabra de MEDSALUD

Comprender los beneficios para la salud o los riesgos de los nitratos en los alimentos y el agua puede ser confuso. Asegúrese de comunicarse con su proveedor de atención médica si tiene preguntas sobre la fuente de nitratos en su dieta diaria para ver si necesita un ajuste.

Si tiene agua de pozo, sería una buena idea analizar el agua para asegurarse de que no está bebiendo más de lo que la FDA considera una cantidad segura.

Preguntas frecuentes

  • ¿Qué alimentos tienen nitratos añadidos?

    Los alimentos procesados, como el tocino, la carne seca, el jamón y las carnes enlatadas, tienen nitratos agregados.

  • ¿Qué alimentos son ricos en nitratos naturales?

    Los alimentos que contienen nitratos de forma natural incluyen la remolacha, las zanahorias, el apio y las espinacas crudas. Estos son buenos para usted y tienen beneficios para la salud como soporte para la presión arterial y rendimiento atlético.

  • ¿El agua embotellada tiene nitratos?

    Sí, el agua embotellada puede tener nitratos, pero en cantidades bajas. La FDA establece que la concentración permitida de nitrato-nitrógeno en el agua embotellada es de 10 o 45 miligramos por litro (mg/L) de nitratos totales. Si la botella excede esta cantidad, la etiqueta debe indicar «Contiene exceso de nitrato».

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