La terapia con helmintos es un tratamiento experimental que involucra una infección intencional con gusanos parásitos vivos llamados helmintos. Estos parásitos han evolucionado para protegerse alterando las respuestas inmunitarias de su huésped.

Los investigadores están estudiando estos gusanos intestinales como posibles tratamientos para muchas afecciones que involucran inflamación. Estos incluyen COVID-19 y COVID prolongado, enfermedades autoinmunes, afecciones alérgicas (como el eccema), asma y trastornos del espectro autista.

Este artículo analiza los tipos de helmintos que se están investigando, además de los posibles usos, beneficios, riesgos y efectividad de la terapia contra helmintos.

¿Qué significa «experimental»?

Un tratamiento experimental es aquel que ha pasado por pruebas de laboratorio básicas y ha sido aprobado por la Administración de Drogas y Alimentos (FDA) para ser probado en humanos. Los tratamientos experimentales aún no están disponibles a través de su proveedor de atención médica.

Tipos de helmintos

La infección por helmintos es rara en los Estados Unidos. Sin embargo, en todo el mundo, alrededor del 24% de la población está infectada en un momento dado.

Gusanos redondos (nematodos)

Tipos comunes de gusanos redondos (nematodos) son tricocéfalos y anquilostomas. Sus cuerpos tienen forma de cilindros, similares a las lombrices de tierra.

Los gusanos redondos causan la mayoría de las infecciones humanas en todo el mundo. Con mayor frecuencia infectan los intestinos, pero también pueden estar en la sangre, el sistema linfático o los tejidos internos.

Platelmintos (Platyhelminthes)

Dos tipos comunes de platelmintos (ornitorrincos) son trematodos y tenias. Como su nombre indica, tienen cuerpos planos. Su cabeza en forma de hoja tiene una ventosa que les permite adherirse a los humanos.

Los platelmintos típicamente infectan el hígado, la sangre o los conductos biliares (tubos que conectan el hígado y el intestino delgado).

Gusanos de cabeza espinosa (acantocéfalos)

Gusanos de cabeza espinosa (acantocéfalos) tienen cuerpos redondos y púas en la cabeza. Están relacionados tanto con las tenias como con los gusanos redondos.

Comúnmente infectan a los animales, pero la infección humana es rara. Viven en el tracto gastrointestinal (digestivo).

Cómo se administra el tratamiento

En la terapia actual contra helmintos, un proveedor de atención médica le administra una inyección o una bebida que contiene huevos de helmintos. Sin embargo, lo desagradable de esta práctica puede ser demasiado para algunas personas.

Los investigadores están estudiando formas de desarrollar medicamentos basados ​​en secreciones de helmintos o versiones creadas en laboratorio de los mismos que sean más fáciles de digerir y proporcionen una cantidad terapéutica más segura y consistente.

Los medicamentos también podrían hacer posible administrar medicamentos directamente en el sitio de la inflamación, incluso cuando los gusanos no puedan sobrevivir allí.

Usos

Los parásitos a veces cambian su cuerpo de maneras que les ayudan a sobrevivir. Los helmintos emiten sustancias que pueden alterar o suprimir su sistema inmunológico, por lo que es más difícil para usted combatir estas sustancias. Eso es similar a cómo funcionan los medicamentos inmunosupresores.

La inflamación crónica (a largo plazo) es un factor común en estas condiciones. La inflamación aguda (a corto plazo) es creada y mantenida directamente por el sistema inmunitario en respuesta al daño oa las amenazas percibidas. Su propósito es llevar más oxígeno y nutrientes al sitio para que pueda sanar.

Cuando la inflamación se vuelve crónica, deja de ser útil y provoca dolor y otros síntomas. Ahí es cuando la inflamación necesita ser tratada.

COVID-19 y COVID largo

El virus SARS-CoV-2 que conduce a COVID-19 causa inflamación en su sistema inmunológico.

Los síntomas de una infección grave por COVID-19 incluyen dificultad para respirar, dolor persistente o presión en el pecho, confusión, incapacidad para despertarse o permanecer despierto y, en personas de piel clara, labios, piel o uñas pálidos, grises o azules. .

Algunos investigadores han planteado la hipótesis de que helmintos específicos pueden ayudar a combatir la inflamación sistémica de los coronavirus responsables de gran parte de los efectos respiratorios.

Enfermedades autoinmunes

En las enfermedades autoinmunes, el sistema inmunitario confunde una célula, sustancia o tejido sano de su cuerpo con un invasor extraño. Los investigadores han identificado más de 100 enfermedades autoinmunes diferentes, cada una con su propio objetivo o objetivos.

Los medicamentos inmunosupresores son un tratamiento común para las enfermedades autoinmunes. Las primeras investigaciones sugieren que la terapia con helmintos también puede ser eficaz. Una revisión de la investigación detalla varias secreciones de helmintos que alteran la función inmunológica. También sugiere que el tratamiento con helmintos fue efectivo en modelos animales de enfermedades autoinmunes comunes, como el lupus, la colitis y la artritis.

Otra revisión cita varios ensayos en humanos que sugieren que los helmintos son tratamientos efectivos para:

Algunos investigadores incluso han especulado que los helmintos pueden contener la clave para curar enfermedades autoinmunes.

alergias

Cuando eres alérgico a algo, tu sistema inmunológico reacciona de forma exagerada a una sustancia típicamente inofensiva que cree que es un patógeno. La secreción nasal, los ojos llorosos, los estornudos y otros síntomas están diseñados para eliminar sustancias no deseadas de su sistema.

Los alérgenos comunes son:

Las investigaciones sugieren que las enfermedades alérgicas están aumentando en todo el mundo a medida que disminuyen las tasas de infecciones parasitarias. Algunos científicos sospechan que eso se debe a que históricamente los parásitos han ayudado a prevenir el desarrollo de alergias.

Una revisión señala resultados inconsistentes en estudios humanos de alergias. Aún así, los investigadores dicen que hay suficiente evidencia sólida para seguir investigando la terapia contra los helmintos.

Eccema (dermatitis atópica)

El eczema (dermatitis) implica inflamación en la piel. El tipo más común, la dermatitis atópica, es causada por alergias.

Los estudios sobre la infección por helmintos y el eczema han sido inconsistentes. Algunos han demostrado que los parásitos ofrecen cierta protección contra la dermatitis atópica. Otros han demostrado que hacen que sea más probable que ocurra un eczema. La diferencia puede estar en el tipo específico de helminto que causó la infección. Se necesita más investigación.

Asma

El asma es una condición inflamatoria crónica que involucra hinchazón de las vías respiratorias, exceso de mucosidad, sibilancias, tos y dificultad para respirar.

El asma se presenta en varias formas, pero el asma alérgica es la más común. Una revisión de la investigación muestra evidencia prometedora de tratamientos para el asma derivados de helmintos. Al igual que con el eczema, puede ser que algunos tipos de helmintos aumenten la probabilidad de asma, mientras que otros la disminuyan o no tengan ningún efecto. Una vez más, se necesita más investigación.

Desorden del espectro autista

El trastorno del espectro autista (TEA) es una discapacidad del desarrollo que proviene de diferencias en el cerebro.

La investigación sugiere que el TEA involucra inflamación en el cerebro (neuroinflamación) y anormalidades en el sistema inmunológico dedicado del cerebro. Un estudio plantea la hipótesis de que un tipo específico de helminto puede ser beneficioso para tratar los TEA debido a su capacidad para alterar el sistema inmunitario.

Beneficios

Los beneficios de la terapia con helmintos pueden incluir:

  • Reducir la inflamación y sus síntomas asociados (como dolor, problemas de movilidad y ataques de alergia y asma)
  • Detener y prevenir el daño por autoinmunidad (incluido el daño a las articulaciones o los órganos)
  • Posiblemente un menor riesgo de efectos secundarios que los medicamentos actuales
  • Nuevas opciones para personas que no pueden tomar los medicamentos actuales para su(s) condición(es)

El valor real de estos beneficios solo se conocerá con más investigación y un mayor uso de tratamientos contra helmintos.

Riesgos

Incluso los tratamientos naturales pueden tener riesgos y efectos secundarios. La terapia de helmintos no es una excepción.

Los investigadores saben que algunos tipos de helmintos pueden empeorar ciertas afecciones, como el asma. Necesitan averiguar cuáles ayudan y cuáles hacen daño.

La infección con una pequeña cantidad de gusanos a menudo no causa síntomas. En niveles más altos, también pueden desencadenar enfermedades parasitarias, con síntomas que incluyen:

  • Dolor abdominal
  • Diarrea
  • Pérdida de sangre
  • Prolapso rectal
  • Crecimiento físico lento y desarrollo cognitivo.

Efectos secundarios

En los estudios, los efectos secundarios han sido poco frecuentes. Incluyen:

  • Fatiga
  • Erupciones en la piel
  • Problemas digestivos

Los medicamentos antihelmínticos pueden ayudar a eliminar los gusanos de su sistema en personas con enfermedades parasitarias o efectos secundarios molestos.

Interferencia de vacunas

Una preocupación sobre la terapia contra helmintos es que los estudios en animales sugieren que una infección por helmintos activa puede interferir con algunas vacunas. Los investigadores analizaron las vacunas H1N1 (gripe porcina) en ratones infectados y no infectados por helmintos. La vacuna fracasó significativamente más a menudo en los ratones infectados.

Se desconoce si sucedería lo mismo en humanos o con otras vacunas. Sin embargo, podría ser un factor limitante potencial en quién podría recibir terapia contra helmintos y cuándo. Por ejemplo, puede que no sea aconsejable comenzarlo antes de que esté programado para una vacuna o un refuerzo.

Eficacia

El jurado aún está deliberando sobre qué tan efectiva es la terapia con helmintos para cualquier condición. Los primeros estudios proporcionan algunas estadísticas, pero deberán replicarse en estudios más extensos antes de saber qué tan precisos son.

Diferencia insignificante

En un estudio sobre la enfermedad de Crohn, la terapia con helmintos en dosis bajas y medias fue menos eficaz que un placebo (un tratamiento intencionalmente ineficaz utilizado para proporcionar un grupo de control en estudios de investigación). La mayor cantidad fue efectiva en poco más del 47 % de los participantes, en comparación con aproximadamente el 43 % en el grupo de placebo, lo que no es una diferencia significativa.

Resumen

Los helmintos son gusanos parásitos que pueden amortiguar la respuesta inmune humana. Eso significa que pueden ser un tratamiento eficaz para las enfermedades inflamatorias relacionadas con el sistema inmunitario. Estos incluyen COVID-19, enfermedades autoinmunes, condiciones alérgicas y trastorno del espectro autista. La investigación se encuentra en sus primeras etapas, por lo que se sabe poco sobre la seguridad y la eficacia de cualquier afección. Este tratamiento se clasifica en los Estados Unidos como experimental.

Una palabra de MEDSALUD

Si vive con una enfermedad inflamatoria, es posible que se sienta frustrado porque aún no está disponible un tratamiento potencial como la terapia contra los helmintos. Recuerde, sin embargo, que los tratamientos probados para su condición tienen perfiles de seguridad establecidos. Las terapias alternativas, como la terapia con heminto, pueden ser tentadoras, pero el hecho de que sean naturales no significa que sean seguras. Asegúrese de consultar cualquier tratamiento alternativo con un proveedor de atención médica antes de probarlos.

Preguntas frecuentes

  • ¿Es segura la terapia con helmintos?

    Las primeras investigaciones sugieren que la terapia con helmintos puede ser segura para muchas afecciones. Sin embargo, viene con riesgos, incluyendo enfermedades parasitarias y un riesgo potencial de empeoramiento de algunas condiciones. Será necesario realizar más investigaciones antes de comprender qué tan seguro es este tratamiento.

  • ¿Qué enfermedades pueden tratar los helmintos?

    Los helmintos pueden tratar enfermedades autoinmunes, inflamatorias y alérgicas más trastorno del espectro autista. La investigación es prometedora, pero aún se encuentra en sus primeras etapas. En los Estados Unidos, la terapia con helmintos se clasifica como experimental, lo que significa que su proveedor de atención médica aún no puede recetarla.

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