El cáncer infantil es una preocupación común entre los padres, especialmente cuando sus hijos están enfermos durante más de 5 a 7 días sin una buena explicación. Algunos llegan a la conclusión de que su hijo podría tener cáncer. Desafortunadamente, los padres a menudo no expresan esa preocupación a su pediatra, quien generalmente podría asegurarles rápidamente que su hijo probablemente no tenga ningún tipo de cáncer.

Aunque hay muchos tipos diferentes de cáncer infantil, el riesgo de que cualquier niño tenga cáncer es bastante bajo y se considera que el cáncer es raro en los niños. En general, solo hay alrededor de 150 casos de cáncer infantil por cada millón de niños en los Estados Unidos.Aún así, el cáncer es una de las principales causas de muerte en los niños, por lo que es importante conocer los signos y síntomas del cáncer en los niños.

Tipos comunes de cáncer infantil

Entre los tipos de cáncer que los niños tienen más probabilidades de contraer se incluyen:

  • Leucemia: Tipo más común de cáncer infantil
  • Tumores cerebrales: la segunda forma más común de cáncer en niños
  • Linfoma: Como el linfoma de Hodgkins y no Hodgkins
  • Neuroblastoma: Tumor sólido más común fuera del cerebro en niños
  • Tumores óseos: incluidos el sarcoma de Ewing y el osteosarcoma
  • Retinoblastoma: Un tumor ocular que generalmente se detecta examinando un reflejo rojo en el ojo de un niño
  • Tumor de Wilm: Un tumor renal que afecta principalmente a niños pequeños entre las edades de 2 y 4 años.

Los síntomas de estos cánceres a veces son fáciles de reconocer, como la gran masa abdominal en un niño con tumor de Wilm.

Algunos otros síntomas de cáncer en los niños pueden incluir fiebre, infecciones frecuentes, dolor de huesos, sudores nocturnos, vómitos y dolores de cabeza, todos los cuales los niños suelen tener cuando tienen infecciones virales más comunes y menos graves u otros problemas comunes de la infancia.

Entonces, ¿cómo saber si su hijo tiene uno de estos tipos de cáncer?

En general, debe pensar en el grado de los síntomas (qué tan graves son), cuánto duran y si continúan empeorando con el tiempo. Por ejemplo, si bien no debe pensar que su hijo tiene cáncer cada vez que tiene fiebre, si la fiebre dura más de 14 días y usted y sus proveedores de atención médica no saben por qué, entonces un conteo sanguíneo completo (CSC con diferencial) para detectar cáncer y otras pruebas sería una buena idea.

Otros ejemplos de síntomas que podrían indicar un cáncer infantil incluyen:

  • Vómitos que persisten por más de 7 días y empeoran cuando su hijo se despierta por la mañana, se despierta por la noche o se asocia con un dolor de cabeza. Para los niños con dolores de cabeza comunes, una señal de alerta de que podría ser algo más serio que una simple migraña sería si los dolores de cabeza continuaran empeorando con el tiempo, volviéndose más severos o más frecuentes. Los tumores cerebrales también pueden causar otros síntomas neurológicos, como problemas para caminar, convulsiones o cambios repentinos en su personalidad.
  • Dolor óseo o dolor muscular que no sigue a una lesión conocida y que no mejora en unas pocas semanas. Estos tipos de dolor son diferentes a los «dolores de crecimiento» habituales que experimentan los niños por la noche, que generalmente no causan dolor en un lugar específico, se alivian con masajes, no limitan las actividades de su hijo y tienden a ser crónicos ( que ocurren intermitentemente durante meses o años). Además, recuerda que el dolor de espalda crónico no es muy común en los niños más pequeños y puede ser un signo de un tumor en la médula espinal.
  • Tos persistente o dificultad para respirar que no responde a los tratamientos habituales para las infecciones o el asma.
  • Una masa que se agranda, ya sea en el abdomen, el cuello, los brazos o las piernas.

Otros síntomas comunes que podrían alertarlo de que su hijo podría tener cáncer incluyen actividad muy reducida, pérdida de apetito, sangrado fácil, hematomas o un sarpullido puntiforme rojo (petequias), cambios visuales rápidos, agrandamiento del hígado o del bazo o pérdida de peso. Perder peso es una gran señal de alerta de que algo grave podría estar pasando, ya que los niños normalmente no pierden peso durante largos períodos de tiempo. Los niños pueden perder una libra o dos con una enfermedad aguda, como la gripe o un virus estomacal, pero deberían recuperarla rápidamente. ¿Qué pasa con las glándulas inflamadas (linfadenopatía)? Este es uno de los hallazgos más comunes que preocupan a los padres, un ganglio linfático o una glándula que no desaparece. Sin embargo, en los niños más pequeños, tener glándulas inflamadas, especialmente en el cuello, es tan común que es casi normal.

Una glándula inflamada que no desaparece después de algunas semanas puede ser un signo de cáncer, pero por lo general se esperan otros síntomas, como fiebre persistente o pérdida de peso o glándulas inflamadas en más de una parte del cuerpo (como el cuello y la ingle). Sin embargo, incluso sin otros síntomas, una glándula inflamada puede ser una preocupación para los adolescentes mayores que corren el riesgo de desarrollar linfoma.

Aún así, una visita a su pediatra si su hijo tiene una glándula inflamada que no desaparece sería una buena idea. Su proveedor de atención médica podría investigar otras causas, incluidas infecciones como la enfermedad por arañazo de gato, y podría realizar una prueba de tuberculosis, un hemograma completo y una radiografía de tórax para descartar causas más graves.

Hablar con su pediatra sobre el cáncer

Lo que es más importante, independientemente de los síntomas que tenga su hijo, informe a su pediatra si le preocupa que su hijo pueda tener cáncer. Es posible que tenga un motivo para preocuparse, o que su proveedor de atención médica pueda asegurarle que su hijo no está en riesgo, ya sea con un buen historial y examen físico, o con algunas pruebas de detección.

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