La disfunción del procesamiento sensorial (sensibilidad excesiva o insuficiente a la luz, el sonido, el olfato, el gusto o el tacto) se ha descrito durante mucho tiempo como un síntoma del autismo. En 2013, con el DSM-5 (la versión más reciente del manual de diagnóstico), los problemas sensoriales se convirtieron en una parte oficial del diagnóstico, descritos como: «Hiper o hiporreactividad a la información sensorial o intereses inusuales en aspectos sensoriales del entorno (p. ej. , indiferencia aparente al dolor/temperatura, respuesta adversa a sonidos o texturas específicos, oler o tocar objetos en exceso, fascinación visual con las luces o el movimiento).»

La disfunción sensorial puede ser incapacitante porque interfiere con muchas actividades ordinarias de la vida diaria. Se desarrolló una técnica relativamente nueva, la terapia de integración sensorial, para ayudar a las personas con y sin autismo a reducir su reactividad y mejorar su capacidad para participar en una amplia gama de actividades.

Disfunción del procesamiento sensorial en el autismo

Muchas personas con autismo son hipersensibles o poco sensibles a la luz, el ruido y el tacto. Es posible que no puedan soportar el sonido de un lavavajillas o, en el otro extremo, necesiten aletear e incluso lesionarse para ser plenamente conscientes de sus cuerpos. Estas diferencias sensoriales a veces se denominan «trastorno del procesamiento sensorial» o «disfunción del procesamiento sensorial» y pueden tratarse con terapia de integración sensorial.

El procesamiento sensorial implica tomar información a través de nuestros sentidos (tacto, movimiento, olfato, gusto, vista y oído), organizar e interpretar esa información y dar una respuesta significativa. Para la mayoría de las personas, este proceso es automático.

Sin embargo, las personas que tienen un trastorno del procesamiento sensorial (SPD, por sus siglas en inglés) no experimentan estas interacciones de la misma manera. SPD afecta la forma en que sus cerebros interpretan la información que llega y cómo responden con las reacciones emocionales, motoras y de otro tipo. Por ejemplo, algunos niños con autismo sienten que están siendo bombardeados constantemente con información sensorial.

La terapia de integración sensorial es esencialmente una forma de terapia ocupacional y generalmente la ofrecen terapeutas ocupacionales especialmente capacitados. Implica actividades sensoriales específicas para ayudar a un niño a responder adecuadamente a la luz, el sonido, el tacto, los olores y otros estímulos. Las intervenciones pueden incluir columpiarse, cepillarse, jugar en una piscina de pelotas y muchas otras actividades relacionadas con los sentidos. El resultado de estas actividades puede ser un mejor enfoque, un mejor comportamiento e incluso una menor ansiedad.

Terapia de Integración Sensorial

La terapia de integración sensorial puede marcar una diferencia real al ayudar a las personas a controlar sus sensibilidades y antojos. La Asociación Estadounidense de Terapia Ocupacional describe varios tipos de remediación que pueden ayudar tanto con los desafíos sensoriales como con los desafíos de desempeño que pueden acompañarlos:

  • Intervención reparadora que implique el uso de actividades y equipos sensoriales y motores (p. ej., columpios, masajes)
  • Alojamientos y adaptaciones usar tapones para los oídos o auriculares para disminuir el ruido, o usar una esponja texturizada en la ducha
  • Programas de dieta sensorial. que incluye un plan de menú diario que incluye estrategias sensoriales de apoyo individualizadas (p. ej., espacio tranquilo, aromaterapia, manta con peso), actividades físicas y artículos tangibles (p. ej., pelotas antiestrés u otros artículos para distraerse)
  • Modificaciones ambientales para disminuir la estimulación sensorial, como máquinas de ruido blanco, obras de arte y otros tipos de decoración/mobiliario
  • Educación para las personas involucradas, incluidos los miembros de la familia, los cuidadores y los administradores, sobre la influencia de las funciones sensoriales en el desempeño y las formas de minimizar su impacto negativo en la función

A largo plazo, la terapia de integración sensorial puede disminuir la necesidad de adaptaciones y ayudar a las personas a ser más funcionales en el hogar, la escuela y el lugar de trabajo.

Investigación en Terapia de Integración Sensorial

Ha habido muchos estudios que han medido la efectividad de la terapia de integración sensorial para niños con autismo. Hoy en día, la terapia de integración sensorial se ha convertido en una de las intervenciones más solicitadas y utilizadas para el autismo.

La terapia de integración sensorial de Ayres (ASI) se desarrolló para proporcionar a los terapeutas ocupacionales un conjunto de pautas sobre cómo brindar una intervención consistente. Una revisión de los estudios que proporcionaron terapia ASI entre 2006 y 2017 concluyó que ASI es una intervención eficaz para la población autista, especialmente aquellos que tienen entre cuatro y 12 años de edad.

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