La sobrecarga sensorial ocurre cuando uno o más de los sentidos del cuerpo se estimulan en exceso hasta el punto en que la persona no puede hacerle frente. Ocurre cuando su cerebro obtiene más información de sus sentidos de la que puede procesar. Las personas que experimentan una sobrecarga sensorial pueden sentirse irritables, ansiosas o emocionales. A menudo, la sobrecarga sensorial causa incomodidad y angustia extrema.

La sobrecarga sensorial es un término comúnmente asociado con el autismo, pero también se puede aplicar a otros trastornos como el trastorno de estrés postraumático (TEPT) y el trastorno obsesivo-compulsivo (TOC).

Este artículo explora los síntomas y las causas de la sobrecarga sensorial. También cubre lo que se puede hacer para garantizar el nivel correcto de estimulación para alguien que experimenta una sobrecarga sensorial.

Síntomas

La sobrecarga sensorial es un tipo de trastorno del procesamiento sensorial (SPD). Los SPD son condiciones en las que una persona no responde normalmente a los estímulos ambientales, ya sea porque tiene una respuesta excesiva (hipersensibilidad sensorial) o una respuesta insuficiente (hiposensibilidad sensorial).

En algunos casos, la hipersensibilidad puede ser tan extrema que una persona reaccionará a sensaciones que otros ni siquiera reconocerán (como un olor o el aleteo de un ventilador).

La sobrecarga sensorial puede desencadenar síntomas extremos, que incluyen:

  • Ansiedad y miedo
  • Inquietud
  • Irritabilidad o ira
  • Sobreexcitación
  • Tension muscular
  • Aumento de la frecuencia cardíaca
  • Respiración rápida
  • sudoración extrema
  • Cubrirse los oídos o los ojos para bloquear el estímulo.
  • No querer ser tocado o abordado

En casos extremos, la sobrecarga sensorial puede causar un comportamiento de autolesión como golpearse la cabeza, aplaudir los oídos, rascarse o golpearse a sí mismo.

Otras respuestas posibles

Las personas que son testigos de un colapso por sobrecarga sensorial a menudo lo considerarán como una «rabieta» o asumirán que surgió de la nada. Esto se debe a que las respuestas no siempre son las mismas y pueden diferir de una situación a otra.

Por ejemplo, un niño que experimenta una sobrecarga sensorial puede responder de manera diferente a las luces parpadeantes en la escuela que a las luces parpadeantes en casa. O bien, pueden ser hipersensibles a los ruidos agudos pero completamente ajenos a los sonidos graves y estruendosos.

Las posibles reacciones que una persona puede tener incluyen:

  • estimulación: Comportamientos repetitivos como mecerse, caminar de un lado a otro o golpear con el pie
  • Comportamientos de búsqueda sensorial: Como olfatear objetos o mirar fijamente objetos en movimiento
  • Comportamientos de evitación sensorial: Escapar de sonidos, imágenes o texturas cotidianos
  • Comportamientos de distracción: Involucrarse intensamente con una sensación favorita

¿Qué causa la sobrecarga sensorial?

La causa de los SPD no se conoce bien y puede diferir según si una persona tiene autismo, TDAH, TEPT u otros trastornos del desarrollo o psiquiátricos.

Los tipos de estímulos que desencadenan la sobrecarga sensorial también pueden variar de una persona a otra. Pueden incluir:

  • Sonidos: Sonidos especialmente persistentes como cortadoras de césped, lavadoras, tic-tac de relojes o goteo de agua
  • Monumentos: Como una lámpara fluorescente parpadeante o cortinas que revolotean
  • huele: Olores particularmente fuertes o distintivos como productos de limpieza, perfumes, alfombras nuevas o alimentos
  • Texturas: Como comer alimentos resbaladizos o tocar un gel viscoso

Otros tipos de sobrecarga sensorial

La sobrecarga sensorial no se limita a los cinco sentidos principales. Una persona también puede reaccionar de forma exagerada a tres sentidos adicionales que afectan el equilibrio, las habilidades motoras y la conciencia corporal.

Los sentidos adicionales se conocen como:

  • vestibular: Esto se refiere a las estructuras en el oído interno que detectan el movimiento y los cambios en la posición de la cabeza. El sistema vestibular puede decirle, por ejemplo, cuando su cabeza está erguida o inclinada, incluso cuando sus ojos están cerrados.
  • propiocepción: Esto se refiere a comprender dónde está tu cuerpo en relación con otros objetos. El sistema propioceptivo está formado por receptores en los músculos que controlan la longitud, la tensión y la presión de los músculos.
  • Interocepción: Este es el reconocimiento de lo que sucede dentro de su cuerpo, como saber cuándo tiene hambre, está lleno, tiene calor, frío o sed. El sistema interoceptivo involucra una red de nervios craneales que interpreta los cambios en el tracto digestivo, los vasos sanguíneos y otros sistemas de órganos.

Estos sentidos pueden sobrecargarse de la misma manera que el oído, la vista, el tacto, el olfato y el gusto. Esto puede provocar problemas de equilibrio y coordinación además de los síntomas más comunes de sobrecarga sensorial.

Condiciones relacionadas

La sobrecarga sensorial es más común en niños con autismo y trastorno por déficit de atención con hiperactividad (TDAH). También puede afectar a adultos con autismo, incluidos aquellos con síntomas leves de autismo.

Autismo

Las personas en el espectro del autismo pueden ser sensibles a su entorno y tener sistemas sensoriales inusualmente delicados. Esto significa que sus sentidos (vista, oído, tacto, olfato y gusto) pueden sobrecargarse fácilmente.

También tienen problemas para comprender las señales sociales y pueden prestar mucha atención a los objetos o estímulos ambientales que otros filtran o no notan. Este desequilibrio en la atención y la incapacidad de cambiar el enfoque entre el entorno más amplio y los detalles más pequeños pueden explicar por qué el 95,8 % de los niños con autismo experimentan SPD..

A diferencia de las personas neurotípicas (personas sin autismo), las personas con autismo a menudo no pueden filtrar selectivamente los estímulos ambientales como las alarmas de los automóviles o el clamor de una multitud. Esto puede conducir a comportamientos como «stimming» que ayudan a las personas con autismo a lidiar mejor con el estrés y la sobrecarga sensorial.

Sobrecarga sensorial y estimulación

En las personas con autismo, una de las respuestas clásicas a la sobrecarga sensorial es el stimming (conductas de autoestimulación). Estos son comportamientos repetitivos que distraen y tranquilizan. Los ejemplos incluyen agitar las manos, mecerse, repetir palabras o frases, o sentarse en el suelo y girar.

TDAH

Las personas con TDAH tienen dificultad para procesar la información sensorial. Esto los hace especialmente sensibles a estímulos externos como luces brillantes, sonidos fuertes y olores fuertes. También les pueden molestar ciertas sensaciones físicas, como la sensación de un tejido en particular.

El TDAH se asocia con dificultad para regular las emociones, problemas con el cambio y falta de conciencia del entorno físico. Todas estas cosas pueden contribuir a la sobrecarga sensorial.

Ansiedad

Las personas con trastorno de ansiedad comúnmente experimentan una sobrecarga sensorial. La ansiedad provoca una respuesta de estrés en el cuerpo, lo que puede desencadenar una reacción de lucha o huida. Cuando esto sucede, una persona se vuelve más sensible a los estímulos externos.

La sobrecarga sensorial puede ocurrir junto con otros síntomas de ansiedad o de forma independiente. La sobrecarga sensorial también puede desencadenar sentimientos de ansiedad.

fibromialgia

La sobrecarga sensorial es común en personas con fibromialgia. La causa raíz de la fibromialgia no se comprende bien, pero se cree que está relacionada con la hipersensibilidad a los estímulos externos.

Las personas con fibromialgia experimentan sensaciones de dolor más intensas que las personas que no tienen la afección. También pueden ser hipersensibles a otro tipo de estímulos como el ruido y el calor.

Esclerosis múltiple

Las personas con esclerosis múltiple (EM) pueden experimentar confusión, fatiga o incluso dolor en presencia de estímulos como ruido o entornos caóticos.

La EM también causa mioclonías o espasmos musculares involuntarios. Este síntoma puede ser desencadenado por estímulos externos abrumadores.

TEPT

El trastorno de estrés postraumático (TEPT) se desarrolla después de un evento traumático. Provoca ansiedad extrema, estrés e hipersensibilidad al entorno.

Las personas con esta afección suelen estar hipervigilantes, lo que significa que están demasiado conscientes de lo que sucede a su alrededor. Esto puede causar una sobrecarga sensorial en presencia de sonidos fuertes, luces intermitentes, habitaciones llenas de gente u otras situaciones sensoriales ricas. Cuando los estímulos sensoriales son similares a los experimentados durante el evento traumático que desencadenó la condición, puede causar una respuesta emocional extrema.

Sobrecarga sensorial en niños

Los niños pequeños suelen tener dificultades para procesar la información sensorial, especialmente cuando están cansados ​​o abrumados. Esto es normal cuando sucede ocasionalmente, especialmente en niños pequeños.

A veces, sin embargo, queda claro que un niño tiene una reacción exagerada a los estímulos sensoriales. El niño puede ser inusualmente sensible a cosas como la luz brillante, el agua, los ruidos fuertes y las sensaciones irritantes, como ciertas telas. Estos niños también pueden parecer torpes y tener un umbral de dolor bajo o alto.

A veces, SPD puede existir en los niños de forma independiente. Sin embargo, a menudo, los problemas de procesamiento sensorial son un síntoma de otra afección, como el autismo o el TDAH. Si cree que su hijo puede tener un problema de procesamiento sensorial, hable con su pediatra.

Lidiando con la sobrecarga sensorial

Asegurar la cantidad correcta de información sensorial, ni demasiado ni muy poco, es importante para el bienestar físico y emocional de un niño o adulto que experimenta una sobrecarga sensorial.

Adultos

Las personas que experimentan una sobrecarga sensorial pueden aprender a anticipar y afrontar los desencadenantes. Si experimenta una sobrecarga sensorial, pruebe las siguientes estrategias:

  • Aléjese de situaciones en las que estén presentes desencadenantes conocidos.
  • Cuando ingrese a un lugar desconocido, busque «espacios seguros», como habitaciones menos concurridas o un patio exterior tranquilo.
  • Haga arreglos para reunirse con personas en lugares discretos o en momentos en que es probable que haya menos gente.
  • No tenga miedo de excusarse temprano si se siente abrumado.
  • No se exponga a situaciones que podrían desencadenar si está cansado, hambriento o irritable.

Niños

Como padre, tutor o cuidador, es importante reconocer los signos y síntomas de sobrecarga sensorial. De esa manera, puede actuar con rapidez o de manera apropiada cuando ocurra.

  • Esté atento a las señales de angustia antes de que su ser querido tenga un colapso.
  • Anime a su ser querido a comunicar lo que está causando frustración, enojo o agitación para que pueda eliminar el desencadenante ofensivo.
  • Pregunte qué les ayudaría a sentirse tranquilos, como un cambio de ambiente o incluso una siesta. Considere obtener un chaleco o una manta con peso que pueda brindarle una sensación de calma y seguridad. Incluso un juguete de peluche o una almohada favoritos pueden ayudar.
  • Tómese un tiempo para hacer ejercicio regularmente para ayudar a quemar la energía acumulada o el estrés. Para los niños, un columpio al aire libre no solo ofrece estimulación, sino que también puede usarse como una salida para comportamientos estimulantes.
  • Enséñeles a los niños mayores meditación u otras técnicas para calmarse a sí mismos, como ejercicios de respiración profunda, yoga o visualización guiada.
  • Pide cita con un terapeuta ocupacional para que tu hijo aprenda poco a poco a procesar los estímulos sensoriales.
  • Si su hijo tiene crisis sensoriales extremas y le preocupa su bienestar, hable con su pediatra sobre medicamentos como Risperdal (risperidona) o Abilify (aripiprazol) para el autismo o Ritalin (metilfenidato) para el TDAH.

Cuándo ver a un proveedor de atención médica

La sobrecarga sensorial puede causar un estrés considerable a las personas que la experimentan, así como a sus seres queridos. En general, las crisis nerviosas y los comportamientos estimulantes suelen ser más angustiosos que peligrosos y, como tales, no requieren atención médica inmediata.

Sin embargo, es posible que se necesite tratamiento médico si los comportamientos causan angustia, interrupción o cualquier riesgo de autolesión o daño a otros.

Hable con el proveedor de atención médica mental de su ser querido para comprender los beneficios y los riesgos del tratamiento para que pueda tomar una decisión informada como padre o tutor.

Resumen

No es raro que las personas con autismo y otras condiciones como TDAH y PTSD sean anormalmente sensibles a ciertas imágenes, sonidos, sabores o texturas.

Las habilidades de afrontamiento incluyen evitar los factores desencadenantes y reconocer las señales de un colapso antes de que ocurra. Los terapeutas ocupacionales pueden ayudarlo a encontrar formas de evitar la sobrecarga sensorial.

En casos severos, se pueden usar medicamentos para minimizar los desencadenantes que contribuyen a los colapsos en personas que experimentan una sobrecarga sensorial.

Una palabra de MEDSALUD

Si tiene un ser querido que experimenta una sobrecarga sensorial, comprender su condición y los desafíos relacionados le permitirá crear un ambiente cómodo y responder adecuadamente si ocurre una crisis. Al final, cuanto más te eduques sobre la sobrecarga sensorial, más empático y compasivo serás como cuidador.

Si lo hace, también puede ayudarle a sobrellevar la situación. Al adoptar un enfoque práctico en lugar de uno emocional, estará mejor equipado para evitar sentimientos de vergüenza o enojo en caso de que ocurra una crisis.

Preguntas frecuentes

  • ¿Qué causa la sobrecarga sensorial en el autismo?

    La sobrecarga sensorial ocurre cuando una sensación intensa o persistente supera la capacidad de una persona para sobrellevar la situación.

    En el autismo, el estímulo suele ser ambiental, como un sonido, un olor, una vista, un sabor o una textura desagradables. Los estímulos pueden variar de una persona a otra e incluso de una situación a otra.

  • ¿Pueden los medicamentos tratar la sobrecarga sensorial en el autismo?

    No existen medicamentos que traten la sobrecarga sensorial. Sin embargo, hay algunos que pueden ayudar a controlar los desencadenantes que alimentan la sobrecarga sensorial en las personas con autismo.

    Estos incluyen antipsicóticos atípicos como Risperdal (risperidona) y medicamentos para el TDAH como Ritalin (metilfenidato).

  • ¿Puede la sobrecarga sensorial ser peligrosa?

    Las personas con autismo a menudo responderán a la sobrecarga sensorial con comportamientos repetitivos conocidos como stimming.

    Si bien la mayoría de los comportamientos estimulantes (como agitar las manos o mecerse) son inofensivos, otros (como golpearse la cabeza, rascarse o morderse) pueden causar autolesiones o dañar a otros. Es posible que se necesiten medicamentos para controlar estos comportamientos extremos de estimulación.

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