Los síntomas comunes del latigazo cervical incluyen dolor y rigidez en el cuello, dolor de cabeza, mareos, dolor en los hombros y la espalda, y una sensación de hormigueo en el cuello o en los brazos. Los síntomas y el tratamiento dependen de la gravedad de la lesión.

En este artículo, obtenga más información sobre los síntomas asociados con el latigazo cervical y las mejores opciones de tratamiento. El artículo también aborda las lesiones graves que pueden provocar complicaciones.

Síntomas Frecuentes

Varias estructuras dentro del cuello pueden verse afectadas por un movimiento repentino de latigazos de la cabeza. Estas estructuras incluyen músculos, huesos, articulaciones, tendones, ligamentos, discos intervertebrales, vasos sanguíneos y nervios. Cualquiera o todos estos pueden verse afectados por una lesión por latigazo cervical.

Estadísticas de latigazo cervical

El latigazo cervical, un esguince de cuello, ocurre por una sacudida repentina del cuello, a menudo durante una colisión de un vehículo motorizado. Las lesiones por latigazo cervical representan aproximadamente el 75 % de todas las lesiones por colisión de tráfico con supervivencia.

Si bien las personas pueden desarrollar algo de dolor de cuello poco después de una lesión, el dolor y la rigidez más intensos asociados con el latigazo cervical generalmente no ocurren inmediatamente después de la lesión. Los síntomas suelen ser peores al día siguiente (24 horas después). En ese momento, las personas buscan atención médica y se determina la gravedad de su lesión.

¿Cuándo comienzan los síntomas?

Los investigadores han encontrado que aproximadamente el 65% de las personas con latigazo cervical desarrollan síntomas dentro de las seis horas posteriores a la lesión. El 93% de las personas desarrollan síntomas dentro de las 24 horas. El 100% de las personas desarrollan síntomas dentro de las 72 horas.

Latigazo cervical versus lesión traumática de la columna cervical

El latigazo cervical generalmente describe una lesión en el cuello de leve a moderada sin síntomas óseos o neurológicos significativos. Mientras que las lesiones menores tensan los músculos del cuello, las lesiones importantes en el cuello pueden provocar fracturas y dislocaciones de la columna vertebral y pueden afectar los nervios y la médula espinal.

Una vez que una persona desarrolla problemas neurológicos asociados con una lesión en el cuello, el diagnóstico cambia ligeramente a lesión traumática de la columna cervical en lugar de latigazo cervical. Estas diferencias pueden ser confusas ya que están en el mismo espectro, pero el latigazo cervical se considera una lesión de leve a moderada.

Una persona puede comprender mejor la gravedad de un esguince de cuello utilizando el sistema de clasificación de Quebec que divide las lesiones de cuello en los siguientes cinco grados:

  • Grado 0 significa que no hay síntomas en el cuello ni signos en el examen físico.
  • Grado 1 significa que hay dolor y rigidez en el cuello, pero muy pocos hallazgos en el examen físico.
  • Grado 2 indica dolor y rigidez en el cuello, con sensibilidad en el cuello y disminución de la movilidad o rango de movimiento del cuello (cuán lejos y en qué dirección puede mover el cuello), en el examen físico.
  • Grado 3 implica dolor muscular y rigidez, pero también síntomas neurológicos como entumecimiento y hormigueo, debilidad en los brazos o disminución de los reflejos
  • Grado 4 implica una fractura o dislocación de los huesos de la columna vertebral

Otros síntomas

Otros síntomas que pueden estar asociados con una lesión por latigazo cervical pero que son menos comunes o solo ocurren con una lesión grave incluyen:

  • Migraña
  • Cefalea tensional
  • Dolor en la mandíbula
  • Trastornos del sueño
  • Dificultad para concentrarse
  • Visión borrosa
  • Mareo
  • Dificultades para leer y conducir

Rayos X

Las pautas clínicas para evaluar la lesión por latigazo cervical indican que los médicos deben obtener radiografías o tomografías computarizadas (TC) solo si sospechan una lesión de alto grado (grados 3 o 4).

Síntomas raros

Las personas con lesiones graves pueden desarrollar síntomas raros que a menudo indican una lesión traumática de la columna cervical en lugar de un latigazo cervical, e incluyen:

  • Temblor
  • Amnesia
  • cambios de voz
  • sangrado en el cerebro
  • Tortícolis (espasmos musculares dolorosos que mantienen la cabeza girada hacia un lado)

Si desarrolla estos síntomas, probablemente tenga algo más que un latigazo cervical.

Complicaciones

Pueden ocurrir complicaciones por latigazo cervical, especialmente con lesiones graves de grado 3 o grado 4. Sin embargo, la mayoría de las personas generalmente se recuperan de sus síntomas en unas pocas semanas o unos pocos meses. Las complicaciones más comunes de una lesión por latigazo cervical genuina incluyen dolor crónico (a largo plazo) y dolores de cabeza.

Dolores de cabeza crónicos

Algunos informes de investigación indican que del 20% al 40% de las personas con lesiones por latigazo cervical quedan con dolores de cabeza crónicos.

Pueden ocurrir complicaciones más significativas con lesiones extremas, pero están asociadas con fracturas y dislocaciones de la columna cervical. A veces, las personas confunden el latigazo cervical y la lesión traumática de la columna cervical, pero el latigazo cervical es de leve a moderado, mientras que la lesión traumática de la columna cervical es un daño grave en el cuello.

La lesión traumática de la columna cervical puede afectar la médula espinal y estar asociada con problemas neurológicos crónicos, como entumecimiento, debilidad y dificultad para caminar. Algunas lesiones graves provocan parálisis y paraplejía.

No confunda estas complicaciones con una lesión por latigazo cervical. Aunque el latigazo cervical se encuentra en el espectro de las lesiones del cuello, estas complicaciones más graves se asocian con lesiones traumáticas de la columna cervical.

Cuándo ver a un proveedor de atención médica/Ir al hospital

Si está involucrado en una colisión de vehículos motorizados bastante significativa u otro tipo de lesión que involucre el cuello, es importante buscar atención médica para evaluar las lesiones graves. Esto es especialmente cierto si desarrolla entumecimiento o debilidad.

El dolor a menudo se siente al día siguiente

Recuerde, el dolor de una lesión por latigazo cervical suele ser más intenso al día siguiente que cuando visita el hospital poco después de la lesión.

El tratamiento de la lesión por latigazo cervical depende de si se trata de una lesión aguda o si la persona ha desarrollado dolor y rigidez crónicos en el cuello. El dolor agudo se puede tratar con medicamentos de venta libre (OTC) y calor húmedo.

El latigazo cervical es como otras lesiones musculoesqueléticas, por lo que los medicamentos de venta libre como Tylenol (paracetamol) y Advil (ibuprofeno) tratan el dolor de manera efectiva. Advil es un antiinflamatorio no esteroideo que se puede tomar con el analgésico Tylenol, que funciona de diferentes maneras.

El pilar del tratamiento, especialmente el tratamiento crónico, es fomentar la actividad regular con estiramiento y ejercicio. Las personas pueden usar varios ejercicios de rango de movimiento para fortalecer los músculos del cuello y aliviar el dolor.

Las personas no deben restringir el movimiento del cuello con un collarín duro o blando, ya que no son efectivos para tratar el dolor agudo de una lesión por latigazo cervical.

Por lo general, no se ha demostrado que los relajantes musculares, como Flexeril (ciclobenzaprina), mejoren el dolor en comparación con los remedios tradicionales discutidos.

Resumen

El latigazo cervical es un esguince de cuello que a menudo ocurre después de una colisión de vehículos motorizados, pero puede ocurrir con cualquier lesión que sacuda rápidamente el cuello hacia adelante y hacia atrás. Los síntomas comunes incluyen dolor de cuello y rigidez, y algunas personas pueden desarrollar dolor crónico y dolores de cabeza.

Es importante no confundir el latigazo cervical con una lesión traumática de la columna cervical. El latigazo cervical es una lesión leve a moderada de los músculos del cuello. El tratamiento incluye analgésicos de venta libre, calor húmedo y ejercicios de estiramiento.

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