Esta historia es parte de una serie en la que analizamos las formas en que el COVID-19 ha cambiado nuestras vidas y cómo seguirá afectando la salud pública en 2022.

Conclusiones clave

  • Los expertos en salud pública esperan que Omicron sea indicativo de futuras mutaciones: más transmisibles pero menos graves.
  • Es probable que COVID-19 nunca se erradique por completo.
  • Los expertos tienen la esperanza de que el COVID-19 algún día se vuelva como la gripe, pero aún no hemos llegado a eso.

Una pregunta está en muchas de nuestras mentes: ¿Cuándo terminará la pandemia? A medida que el país se tambalea por la falta de suministros de prueba y camas de hospital ante el aumento de Omicron, el final parece aún más lejano que antes.

Pero los funcionarios de salud pública ven un rayo de esperanza en el horizonte.

Aunque la variante Omicron es altamente transmisible, sus síntomas más leves son una buena señal, según Jeni Stolow, doctorado, MPHprofesor asistente de instrucción en la Universidad de Temple que trabaja en salud pública y respuesta a brotes de enfermedades infecciosas.

Stolow explicó que los virus quieren evolucionar para ser lo suficientemente leves como para sobrevivir. Ella cita el resfriado común como un ejemplo. Debido a su naturaleza altamente transmisible y síntomas relativamente leves, el resfriado común sobrevive en un estado casi perpetuo de reproducción y propagación. Un virus más potente que mata al huésped muere junto con él.

Si el virus continúa mutando para producir una infección más leve, entonces, con la ayuda de las vacunas y las continuas medidas de salud pública, como el uso de mascarillas, el lavado de manos y el distanciamiento social, las muertes y las hospitalizaciones podrían caer en picado. Entonces, en otras palabras, nuestro objetivo es disminuir los peligros del COVID-19, no erradicarlo.

COVID permanecerá

Stolow está seguro de una cosa: COVID no irá a ninguna parte.

«No creo que haya un ‘fin’ de la pandemia porque cambió radicalmente la forma en que interactuamos con la enfermedad, el bienestar y los viajes», dijo Stolow. «Es más que habrá una aceptación de que las vacunas serán de rutina, las pruebas serán de rutina, el enmascaramiento si está enfermo será de rutina».

En lugar de esperar la erradicación completa del virus, dice que espera una disminución en el recuento de muertes.

Anthony Fauci, MD, el principal asesor médico de la Casa Blanca, está de acuerdo. El 18 de enero de 2022, Fauci declaró que la pandemia probablemente no terminará con la eliminación del virus por completo. Él cree que es más probable que una cepa menos grave del virus se vuelva dominante, haciéndola endémica.

¿Qué es una enfermedad endémica?

Un endémico la enfermedad siempre está presente en una población o región en particular. Algunos ejemplos de enfermedades endémicas incluyen la gripe y el VIH.

Si bien los virus quieren mutar en formas que les permitan propagarse y prosperar, dice Stolow, no hay pruebas de que COVID-19 continúe en su trayectoria más leve. Como demostró la variante Delta, es igualmente probable que mute a una forma más grave.

De cualquier manera, el conocimiento de las técnicas para combatir enfermedades infecciosas, como el rastreo de contactos, el enmascaramiento y las pruebas, ayudará en el futuro para cualquier pandemia.

¿Es el COVID más peligroso que la influenza?

Si bien muchos han comparado el COVID-19 con la influenza, Stolow dice que las ramificaciones del COVID-19 lo convierten en un virus más peligroso.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), más de 20 000 personas murieron a causa de la influenza durante 2019-2020. Actualmente, COVID-19 tiene una tasa de mortalidad mucho más alta, pero también tiene el potencial de efectos a largo plazo.

Los estudios han encontrado que algunas personas pueden experimentar efectos persistentes después de la gripe, pero el curso de la enfermedad es mucho más leve en comparación. Los impactos debilitantes del COVID prolongado lo convierten en un virus más grave en el futuro previsible.

Además, si bien la influenza tiene una miríada de cepas diferentes, todas se manifiestan con el mismo conjunto de síntomas. Como ha demostrado Omicron, los signos reveladores de la infección por COVID-19 continúan transformándose.

Lo que esto significa para ti

La fatiga pandémica es alta en este momento. Los expertos dicen que la vida nunca será como antes de la pandemia, especialmente cuando se trata de la conciencia pública sobre las enfermedades infecciosas. Si bien es posible que la pandemia aún no haya terminado, las mutaciones más recientes sugieren que puede estar evolucionando para convertirse en un virus que se puede soportar con refuerzos anuales y mejores precauciones de seguridad.

¿Cuánto durará esto?

Entonces, ¿cuánto más durará la pandemia? Si bien no hay forma de saber cuánto tiempo pasará hasta que COVID-19 se considere realmente endémico, Stolow dice que la respuesta de salud pública se financiará hasta 2024.

Dado que COVID-19 es un nuevo coronavirus, su ruta de mutación no tiene la misma historia que la influenza. Con una larga historia y centros geográficos que ayudan a monitorear cómo está cambiando el virus de la influenza, los CDC pueden formular una vacuna que, con suerte, trate las cepas dominantes.

Hasta que eso se establezca con COVID-19, los funcionarios de salud pública tienen que conformarse con las herramientas que tenemos: lavado de manos; enmascaramiento; distanciamiento social; rastreo de contactos; nuestras vacunas iniciales, diseñadas para tratar la cepa original del virus; y refuerzos más posibles disparos específicos de variantes.

La información de este artículo está actualizada a la fecha indicada, lo que significa que puede haber información más reciente disponible cuando lea esto. Para obtener las actualizaciones más recientes sobre COVID-19, visite nuestra página de noticias sobre coronavirus.

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