La enterocolitis necrosante (ECN) es una afección en la que los intestinos se infectan y pueden comenzar a morir. La enfermedad generalmente afecta a los bebés prematuros, aunque los bebés nacidos a término también pueden tener NEC. La enterocolitis necrosante es una afección grave que puede requerir cirugía y tiene una alta tasa de morbilidad y mortalidad.

Descripción general

El revestimiento interno de los intestinos contiene millones de bacterias. Por lo general, estas bacterias (llamadas flora normal) son inofensivas y forman parte del proceso digestivo.

En NEC, sin embargo, las bacterias comienzan a atacar la pared intestinal. Si la enfermedad no se trata a tiempo, la pared intestinal se debilitará y puede morir.

Eventualmente, se puede formar un agujero a través de la pared del intestino (una perforación), derramando su contenido en la cavidad abdominal. La perforación intestinal es una emergencia médica que requiere cirugía inmediata y tiene una alta tasa de mortalidad.

Causas

La reducción del flujo de sangre a los intestinos también puede ser un factor en el desarrollo de la enterocolitis necrosante, y los bebés que tienen afecciones cardíacas, como un conducto arterioso permeable (PDA, por sus siglas en inglés), tienen un mayor riesgo de desarrollar NEC.

Síntomas

En las primeras etapas de NEC, la infección hace que el movimiento de los alimentos y el aire a través de los intestinos sea más lento o se detenga. Esto hace que el vientre del bebé luzca hinchado o distendido. Después de las tomas, la comida quedará en el estómago del bebé como residuos gástricos.

Eventualmente, suficiente comida y aire quedan atrapados en los intestinos para que las asas intestinales sean visibles en el vientre del bebé. El vientre se volverá doloroso y decolorado, y el bebé puede comenzar a vomitar bilis o tener residuos teñidos de bilis.

La sangre puede estar presente en las heces del bebé, y el bebé puede comenzar a estar hinchado por todas partes y tener menos producción de orina. El bebé también puede tener dificultades para regular su temperatura y puede comenzar a tener episodios de apnea o bradicardia.

Eventualmente, el intestino se romperá, causando una infección generalizada y dificultad respiratoria.

Tratamiento

En las primeras etapas, los tratamientos para NEC incluyen suspender la alimentación con leche para permitir que el intestino descanse, administrar antibióticos para tratar la infección y eliminar el aire del estómago. El bebé recibirá radiografías frecuentes para observar el progreso de la enfermedad.

Si el tratamiento médico no funciona o si el intestino se perfora, se requiere cirugía. Un cirujano extraerá las secciones muertas del intestino y otro material infectado. El intestino se volverá a unir o se desviará al abdomen a través de un estoma. Los tratamientos médicos continuarán hasta que la enfermedad se resuelva.

Pronóstico

NEC es una enfermedad grave, y los bebés que se recuperan de NEC tienen un mayor riesgo de desarrollar problemas a largo plazo. Los bebés que reciben tratamiento médico para NEC pueden tener retrasos en el crecimiento, problemas para absorber nutrientes y problemas con el hígado y la vesícula biliar. NEC también aumenta el riesgo de retrasos en el desarrollo.

Los bebés que se han sometido a cirugía por NEC también muestran efectos a largo plazo de la enfermedad. Además de los efectos de la NEC médica, los pacientes quirúrgicos pueden tener problemas graves de absorción, como el síndrome del intestino corto, y tienen un mayor riesgo de parálisis cerebral y problemas oculares y cerebrales.

Prevención

La prevención del parto prematuro es la mejor manera de prevenir la enterocolitis necrosante. Si corre el riesgo de tener un parto prematuro, hable con su médico sobre lo que puede hacer para reducir el riesgo.

Si ocurre un parto prematuro, alimentar solo con leche materna puede reducir significativamente el riesgo de ECN. La leche materna contiene factores protectores que favorecen el buen desarrollo intestinal y pueden reducir la cantidad de bacterias dañinas en los intestinos. En un estudio, los bebés cuya alimentación contenía al menos un 50 % de leche materna tuvieron una disminución de seis veces en la incidencia de ECN.

Además de prevenir el parto prematuro y alimentar con leche materna, administrar esteroides a la madre cuando se espera un parto prematuro puede reducir el riesgo de ECN. Además, puede ayudar complementar la leche materna y la fórmula con diferentes sustancias, como probióticos o inmunoglobulinas, aunque se necesita más investigación.

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