Una de las condiciones médicas más comunes que experimentan las personas son los dolores de cabeza. Entre el 50% y el 75% de las personas de 18 a 65 años informan haber tenido al menos un dolor de cabeza en el último año, y entre el 1,7% y el 4% tienen casos crónicos, definidos como tener 15 o más ataques al mes. Los trastornos de dolor de cabeza frecuentes o continuos afectan no solo el trabajo y la vida social, sino que también pueden tener un impacto devastador en la salud mental.

Los dolores de cabeza continuos pueden surgir como síntomas de otros problemas de salud, como la inflamación de los vasos sanguíneos o una infección en el cerebro. Cuando un dolor de cabeza proviene de otro trastorno, se lo denomina dolor de cabeza secundario. Las cefaleas primarias son trastornos neurológicos que no acompañan a otros trastornos e incluyen migrañas crónicas, cefaleas en racimos o cefaleas persistentes diarias nuevas (NDPH, por sus siglas en inglés).

Si bien el manejo de los problemas de dolor de cabeza continuo o crónico rara vez es sencillo, los enfoques médicos, los cambios en el estilo de vida y otros medios pueden ayudar. Este artículo cubre los conceptos básicos de los dolores de cabeza continuos, incluido lo que los causa, cómo es el tratamiento y qué puede hacer para prevenir su aparición.

Causas de dolores de cabeza continuos

Si bien se desconocen los mecanismos exactos de los dolores de cabeza continuos, los estudios de neuroimagen los han relacionado con la hiperexcitabilidad en ciertas células nerviosas en el tronco cerebral y la corteza. Específicamente, los dolores de cabeza continuos pueden ser causados ​​por una sensibilidad excesiva del nervio trigémino, la parte del sistema nervioso asociada con las sensaciones de dolor, tacto y temperatura en la cara y la cabeza.

En particular, otras condiciones de salud, como lesiones, infecciones o un estado de salud subyacente, también pueden causar dolor de cabeza crónico, aunque esto es mucho más raro. Entre las muchas causas secundarias de dolor de cabeza se encuentran la encefalitis (inflamación del cerebro), la meningitis (infección de los tejidos que rodean el cerebro) y las infecciones virales.

Factores de riesgo

En algunos casos, los problemas de dolor de cabeza agudos se convierten en crónicos. Varios factores aumentan este riesgo, incluyendo:

  • Estrés: Un factor común en muchos tipos de dolores de cabeza, el estrés también puede provocar dolores de cabeza continuos o crónicos.
  • Trastornos del sueño: Los problemas del sueño, como el insomnio y la apnea del sueño, están relacionados con dolores de cabeza crónicos. Además, si no duerme lo suficiente (al menos siete u ocho horas por noche), o si no tiene un horario de sueño constante, puede ser propenso a problemas crónicos.
  • Obesidad: El peso excesivo, especialmente la obesidad, definida como un índice de masa corporal (IMC) de 30 o más, también está relacionado con problemas de dolor de cabeza. Si bien se desconoce la relación exacta entre los dolores de cabeza crónicos y la obesidad, puede haber niveles más altos de inflamación en las personas que se encuentran en el rango de obesidad, quienes secretan más hormonas asociadas con el dolor.
  • Cafeína: Como se encuentra en el café, ciertos tés y en algunos analgésicos de venta libre (OTC), cafeína es un estimulante que afecta profundamente la función cerebral. El uso excesivo aumenta el riesgo de desarrollar dolores de cabeza continuos. Para algunos, sin embargo, puede ayudar a aliviar los dolores de cabeza, y los usuarios regulares de cafeína pueden desarrollar dolores de cabeza cuando dejan de consumirla.
  • Uso excesivo de medicamentos: Tomar demasiados medicamentos de venta libre o recetados para el dolor puede empeorar los dolores de cabeza y hacerlos más frecuentes. Esto se conoce como dolores de cabeza por uso excesivo de medicamentos (MOH). Las clases problemáticas de drogas incluyen analgésicostriptanos, ergotaminay opioides, entre otros. Estos dolores de cabeza generalmente desaparecen cuando deja de tomar su medicamento.

No entrar en pánico

Si bien pueden ser muy angustiantes y tener una carga terrible, los dolores de cabeza continuos rara vez son un signo de una condición peligrosa.

Tipos

Como se señaló, los dolores de cabeza continuos pueden ser síntomas de otras afecciones (dolores de cabeza secundarios) o una afección neurológica específica (dolores de cabeza primarios). Y aunque la mayoría de las personas no experimenta dolores de cabeza continuos, muchos tipos de dolor de cabeza pueden empeorar y volverse crónicos.

Cefalea tensional

El tipo más común de dolor de cabeza es el dolor de cabeza tensional. Los dolores de cabeza por tensión se sienten como una presión creciente y apretada. El dolor es generalmente de leve a moderado y puede afectar ambos lados de la cabeza. A diferencia de otros tipos de dolor de cabeza, no empeora con la actividad física. Los dolores de cabeza tensionales crónicos afectan a alrededor del 4 % de la población y, al igual que las migrañas, son más frecuentes en las mujeres.

Migraña

La migraña es muy común y afecta aproximadamente a 1 de cada 6 estadounidenses, y las mujeres son más afectadas que los hombres. Los ataques de migraña pueden durar entre cuatro y 72 horas o más y reaparecer (para ser diagnosticado, debe haber tenido al menos cinco ataques). Las personas que experimentan migrañas 15 o más veces al mes, incluidas aquellas que las tienen con menos frecuencia pero de manera persistente, tienen migraña crónica.

Los síntomas de las migrañas varían mucho de una persona a otra. Sin embargo, los signos típicos incluyen:

  • Dolor de cabeza punzante o pulsátil de moderado a intenso, a menudo en un lado de la cabeza
  • Náuseas y vómitos
  • Sensibilidad a la luz y al sonido.
  • Fatiga
  • Inquietud
  • Auras (perturbaciones visuales como zigzags o destellos)

Las migrañas pueden ser el resultado de los siguientes desencadenantes comunes:

Migraña transformada

Cuando los dolores de cabeza continuos son migrañas, a veces se les llama “migrañas transformadas”. En muchos casos, este es un tipo de dolor de cabeza por uso excesivo de medicamentos (MOH, por sus siglas en inglés) causado por el uso de demasiados analgésicos abortivos, como Tylenol (acetaminofén), medicamentos antiinflamatorios no esteroideos (AINE, como ibuprofeno y naproxeno sódico), triptanes, ergotamina, y otros.

Hemicránea continua

Un trastorno de dolor de cabeza primario particularmente debilitante, hemicránea continua Se caracteriza por dolor moderado continuo en un lado de la cabeza y la cara. Esto puede estar puntuado con períodos de dolores de cabeza más intensos. A diferencia de las migrañas, este tipo no tiene desencadenantes. Junto con el dolor de cabeza también provoca:

  • Dolor en el ojo
  • Congestión nasal, secreción nasal
  • Párpado caído (ptosis)
  • Enrojecimiento en el ojo, lagrimeo

Además, la hemicránea continua puede provocar síntomas similares a los de la migraña, como náuseas y sensibilidad a la luz o al sonido.

Nuevo dolor de cabeza persistente diario

El nuevo dolor de cabeza diario persistente (NDPH, por sus siglas en inglés) es un trastorno de dolor de cabeza primario muy poco frecuente y muy debilitante. Sus síntomas son similares a los de la migraña y los dolores de cabeza tensionales. Estos dolores de cabeza ocurren a diario y, a menudo, son continuos, con síntomas que incluyen:

  • Dolor de cabeza agudo y punzante, generalmente en un lado de la cabeza
  • Náuseas y vómitos
  • Síntomas de la gripe durante el inicio inicial
  • Sensibilidad a la luz y al sonido
  • Los síntomas empeoran con la actividad física

Dolores de cabeza secundarios

Los dolores de cabeza continuos también pueden ser causados ​​por lesiones, infecciones u otras condiciones de salud. Generalmente, resolver el problema subyacente manejará el caso. Las causas de los dolores de cabeza secundarios crónicos son muchas e incluyen:

Tratamiento

Los dolores de cabeza crónicos y continuos son difíciles de manejar y su tratamiento depende de las causas subyacentes. La terapia implica encontrar la combinación específica de medicamentos, cambios en el estilo de vida y otros métodos que funcionen para usted.

medicamentos

Los dolores de cabeza continuos son notoriamente difíciles de manejar. Las terapias farmacológicas estándar para los dolores de cabeza y las migrañas después de que hayan comenzado incluyen:

  • Analgésicos: Se pueden recomendar analgésicos de venta libre como Advil (ibuprofeno) o Aleve (naproxeno) y analgésicos recetados. Sin embargo, su uso se controla cuidadosamente debido al riesgo de MOH.
  • triptanos: A menudo recetados para ayudar con las migrañas, los triptanos incluyen Imitrex (sumatriptán) y Zomig (zolmitriptán).
  • Alcaloides del cornezuelo de centeno: Derivados del cornezuelo de centeno, como dihidroergotamina y ergotamina, también puede ayudar. Estos también están disponibles como aerosoles nasales o inyecciones para una actividad más rápida.

Evitar los dolores de cabeza de rebote

En muchos casos, los tipos de medicamentos que funcionan para los ataques agudos, como los AINE y los triptanos, también pueden causar MOH. Detenerlos podría resolver el problema del dolor de cabeza. Hable con un proveedor de atención médica antes de hacer cualquier cambio.

Los medicamentos destinados a prevenir la aparición de ataques de dolor de cabeza suelen ser el centro de la terapia para el dolor de cabeza continuo. Varias clases de medicamentos pueden ayudar, entre ellas:

  • Antidepresivos tricíclicos: drogas como amitriptilina y la nortriptilina se puede prescribir como un medio para prevenir las migrañas y ayudar en casos crónicos. Suelen estar indicados para la ansiedad. y depresión, que a menudo están presentes junto con casos continuos de dolor de cabeza.
  • anticonvulsivos: Los medicamentos anticonvulsivos también pueden ayudar a prevenir los ataques. Estos incluyen Topamax (topiramato) y Neurontina (gabapentina).
  • Anticuerpos monoclonicos: Una clase de fármaco recientemente aprobada, los anticuerpos monoclonales del péptido relacionado con el gen de la calcitonina (CGRP), como Aimovig (erenumab) y Vyepti (eptinezumab), también se recetan para los dolores de cabeza crónicos.
  • Bloqueadores beta: Por lo general, se usa para tratar la arritmia cardíaca (frecuencia o patrón cardíaco irregular), los betabloqueantes como Inderol (propranolol) y Lopresor (metoprolol) también se puede utilizar para prevenir la aparición de dolor de cabeza.
  • inyección de bótox: También se puede intentar inyectar onabotulinumtoxinA, o Botox, en los nervios asociados con el dolor en casos difíciles. Esto esencialmente elimina estos nervios, proporcionando alivio del dolor; sin embargo, el efecto solo dura unos tres meses y se necesitan múltiples terapias.

Terapia y Consejería

No hay duda de que los dolores de cabeza continuos pueden tener un impacto significativo en la salud mental. La investigación sugiere que las condiciones de dolor de cabeza crónico, la depresión y la ansiedad están estrechamente relacionadas y, a menudo, ocurren al mismo tiempo.

La terapia específica para estas condiciones de salud mental a menudo es una parte necesaria del tratamiento del dolor de cabeza crónico. Además, las técnicas conductuales pueden ayudar a aliviar el estrés y la tensión, que a menudo están relacionados con los dolores de cabeza.

Para el dolor de cabeza crónico, y junto con medicamentos y otros tratamientos, un proveedor de atención médica puede recomendar varias estrategias de este tipo, como:

  • Terapia de conducta cognitiva: Una forma de terapia de conversación, la terapia cognitiva conductual (TCC) tiene como objetivo fomentar estrategias para cambiar los pensamientos negativos para hacer frente al dolor.
  • biorretroalimentación: En esta terapia, usted usa dispositivos para rastrear los signos de aumento de estrés y tensión de su cuerpo. La biorretroalimentación también le permite desarrollar técnicas de relajación para aliviarlos, lo que le permite controlar los dolores de cabeza de manera proactiva.
  • Relajación: Trabajar técnicas de meditación, relajación y atención plena también puede ayudar con el dolor crónico y continuo. También puede ayudarlo a controlar el estrés, que puede agravar un problema de dolor de cabeza.

Cambios en el estilo de vida

Manejar los dolores de cabeza continuos también significa trabajar para evitar que estallen y empeoren. Especialmente cuando se combina con otros tratamientos, los cambios en el estilo de vida y la adopción de ciertas estrategias en el hogar pueden ayudarlo a prevenir la aparición de ataques y a controlar su afección. Esto es lo que debe tener en cuenta:

  • Ejercicio: El ejercicio regular y constante, con un mínimo de 30 minutos de actividad ligera a moderada al día, mejora el sueño y ayuda a aliviar la carga de los dolores de cabeza crónicos.
  • Comer bien y con regularidad.: Omitir comidas también puede empeorar los dolores de cabeza y provocarlos. Trate de comer a la misma hora todos los días, evite los refrigerios y, por supuesto, opte por opciones saludables.
  • Dormir bien: No dormir lo suficiente o los cambios en su patrón regular de sueño también pueden provocar dolores de cabeza. Asegúrate de acostarte y levantarte a la misma hora todos los días y, si eres adulto, asegúrate de dormir de siete a ocho horas por noche.
  • Manejar el estrés: Descubrir formas de lidiar con el estrés de manera saludable puede contribuir en gran medida a prevenir o aliviar los dolores de cabeza. Pruebe el yoga, la meditación u otras actividades, como la jardinería o tomar un baño.
  • Evita los desencadenantes: Las personas que sufren de migraña deben hacer un seguimiento de los alimentos, las bebidas y las circunstancias que provocan o empeoran los ataques. Con un registro de sus factores desencadenantes, podrá evitarlos mejor.

Terapias complementarias

Algunas terapias complementarias también pueden ayudar con los dolores de cabeza continuos, que incluyen:

Dispositivos y procedimientos médicos

Cuando los medicamentos y otros métodos no dan resultados, los neurólogos y especialistas en dolor pueden considerar la neuroestimulación para ayudar con el dolor. Con esta terapia, se dirigen descargas eléctricas leves u ondas magnéticas a los nervios asociados con el dolor. Esto sobreestimula estas regiones, impidiendo que el cerebro reciba sensaciones de dolor de cabeza.

Varias terapias de neuroestimulación, algunas de las cuales están disponibles sin receta, son:

  • Estimulación del nervio trigémino (e-TNS): Un dispositivo, como el Cefaly, que se lleva en la frente dirige señales eléctricas al nervio trigémino, que está asociado con el dolor de cabeza. Estos son controlados por el usuario, con configuraciones tanto para ataques como para prevención.
  • Estimulación magnética transcraneal de un solo pulso (s-TMS): Los dispositivos especializados, como el eNeura, estimulan los nervios asociados con el dolor mediante campos magnéticos. Este tipo se sostiene en la parte posterior de la cabeza y puede funcionar tanto para aliviar los síntomas como para ayudar con la prevención. Sólo está disponible con receta médica.
  • estimulación del nervio vago: La estimulación eléctrica del nervio vago en el cuello también puede ayudar con los problemas de dolor de cabeza crónico. Este tipo se puede intentar en casos difíciles de migraña y dolores de cabeza en racimos.
  • Estimulación del nervio occipital (ONS): El nervio occipital en las sienes también puede estar implicado en los dolores de cabeza crónicos. Los dispositivos ONS, como otros, dirigen la electricidad a este nervio mediante electrodos a través de la piel o mediante un implante controlado a distancia.

Cuándo buscar atención médica

En última instancia, si encuentra que sus dolores de cabeza interrumpen su vida, vale la pena considerar el tratamiento. Sin embargo, la mayoría de los problemas de dolor de cabeza no son signos de otras condiciones peligrosas. Dicho esto, hay varios casos que requieren atención médica inmediata:

  • Dolor de cabeza como un «trueno»: muy intenso y de inicio rápido
  • Dolor de cabeza que empeora significativamente al cambiar la posición de la cabeza
  • Dolores de cabeza que comienzan al toser, estornudar o debido al esfuerzo físico
  • Cambios en su patrón regular de dolor de cabeza; inicio repentino de nuevos dolores de cabeza después de los 50 años
  • Debilidad o entumecimiento en un lado del cuerpo; dificultad para caminar, hablar
  • Pérdida de consciencia
  • Empeoramiento del dolor de cabeza
  • Fiebre, escalofríos, sudores nocturnos o pérdida de peso rápida
  • Problemas de memoria, dificultad para hablar o entender

Resumen

Los dolores de cabeza continuos, que pueden ocurrir en forma de dolores de cabeza por tensión, migrañas, hemicránea continua, nuevos dolores de cabeza diarios persistentes y varios dolores de cabeza secundarios, pueden ser causados ​​por muchos factores, y tal vez incluso por múltiples factores a la vez. Los factores de riesgo incluyen estrés, sueño inadecuado, obesidad, cafeína y uso excesivo de medicamentos.

Los tratamientos para los dolores de cabeza continuos también varían mucho según la causa. Los métodos van desde medicamentos hasta cambios en el estilo de vida, dispositivos médicos e incluso psicoterapia. Un proveedor de atención médica puede ayudar a determinar cuál es el mejor método o métodos para usted.

Una palabra de MEDSALUD

No se puede negar que los dolores de cabeza continuos y persistentes pueden dejar una carga terrible. Sin embargo, es importante no renunciar a encontrar un tratamiento.

A medida que aprendemos más sobre las causas de estos dolores de cabeza, y a medida que los investigadores desarrollan nuevos medicamentos y terapias, es importante recordar hasta dónde ha llegado la comunidad médica. En ausencia de una bala de plata, sepa que hay muchas formas de manejar y tratar los dolores de cabeza continuos, y hay más en camino. El paso más importante es el primero: buscar la ayuda que necesita.

Preguntas frecuentes

  • ¿Cuándo debe preocuparse por un dolor de cabeza?

    Si bien la mayoría de los dolores de cabeza no son un signo de problemas graves, debe llamar a un proveedor de atención médica y considerarlo una emergencia cuando:

    • El dolor de cabeza es más intenso que nunca.
    • Hay un inicio muy rápido del dolor de cabeza.
    • Su dolor de cabeza empeora con el movimiento de la cabeza.
    • El dolor se siente por el esfuerzo físico, la tos y los estornudos.
    • Has perdido el conocimiento.
    • El dolor de cabeza está empeorando.
    • Sus dolores de cabeza tienen un patrón diferente al habitual.

    Además, busca ayuda si tus dolores de cabeza van acompañados de:

    • Problemas de memoria
    • Dificultad para hablar o entender
    • Fiebre y/o escalofríos
    • Pérdida de peso rápida

  • ¿Por qué me despierto con dolor de cabeza todas las mañanas?

    Hay muchas razones por las que experimenta dolores de cabeza al despertar. Puede ser el resultado de migrañas crónicas u otros trastornos de dolor de cabeza crónicos, interrupciones en el ciclo de sueño y vigilia (ritmo circadiano), apnea del sueño y rechinar de dientes.

  • ¿Por qué mi dolor de cabeza empeora cuando me acuesto?

    Los dolores de cabeza que empeoran cuando te acuestas pueden ser un signo de un problema grave y debes buscar ayuda de emergencia si los experimentas. Las posibles causas incluyen:

    • idiopático hipertensión intracraneal (presión alta del líquido cefalorraquídeo)
    • Fuga de líquido cefalorraquídeo
    • Infección sinusal
    • Tumores cerebrales

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