Una tos productiva, también conocida como tos húmeda, es aquella que produce moco (flema). Esta tos es común con los resfriados y otras infecciones del tracto respiratorio. Las enfermedades pulmonares crónicas como la EPOC y la fibrosis quística también pueden causar una tos productiva.

Por el contrario, una tos no productiva (seca) no produce flema y es más común con asma, alergias, gripe, COVID-19 y efectos secundarios de medicamentos.

Este artículo describe las causas comunes de una tos productiva, así como también cómo se tratan los síntomas y cuándo es el momento de ver a un proveedor de atención médica.

Una tos productiva es aquella que produce flema o saliva mezclada con flema (esputo). A menudo se le llama tos “de pecho” o “húmeda” porque puede escuchar un sonido de gorgoteo o traqueteo mientras tose.

Una tos productiva generalmente ocurre cuando algo irrita los pulmones o las vías respiratorias y causa inflamación. Con la inflamación, los tejidos del tracto respiratorio se hincharán y producirán un exceso de mucosidad. La tos es una forma que tiene el cuerpo de expulsar la mucosidad acumulada.

Las infecciones respiratorias, las enfermedades pulmonares crónicas y los irritantes inhalados pueden desencadenar la inflamación. Dependiendo de la causa, el síntoma puede ser agudo (repentino, severo y generalmente de corta duración) o crónico (duradero o recurrente).

A medida que te recuperas de una infección respiratoria, la tos húmeda puede convertirse en una tos seca que puede persistir durante semanas. La tos seca es causada por una irritación continua de las vías respiratorias que las vuelve más sensibles.

¿Qué causa una tos productiva?

Una tos productiva es un síntoma de muchas enfermedades, infecciones y condiciones médicas. Algunos son relativamente leves y otros pueden ser potencialmente graves.

Las posibles causas de una tos húmeda incluyen:

  • bronquiectasias: El agrandamiento permanente de las vías respiratorias por muchas causas
  • Bronquitis: Inflamación de las vías respiratorias grandes de los pulmones (bronquios)
  • Bronquiolitis: Inflamación de las vías respiratorias más pequeñas de los pulmones (bronquiolos)
  • Resfriado común: Una infección de las vías respiratorias superiores causada por una variedad de virus
  • Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica (EPOC): Una enfermedad pulmonar progresiva fuertemente asociada con el tabaquismo
  • Crup: Un grupo de condiciones en los niños que causan problemas respiratorios y tos perruna
  • Fibrosis quística: Una enfermedad genética que provoca la producción excesiva de mucosidad en los pulmones y otras partes del cuerpo.
  • Influenza: Más conocido por causar tos seca (esta es una forma de distinguir un resfriado de la gripe), pero a veces también puede producir tos húmeda.
  • Neumonía: Una infección de las vías respiratorias inferiores que provoca que los sacos de aire de los pulmones (alvéolos) para llenarse de mucosidad y líquido
  • Goteo postnasal: El drenaje de moco de las fosas nasales a las vías respiratorias causado por alergias e infecciones de las vías respiratorias superiores.
  • Exposición tóxica: Causado por la inhalación de humo, vapores industriales y otras toxinas en aerosol
  • Tos ferina: Una infección respiratoria bacteriana infantil, también conocida como tos ferina

¿Cómo saber si una tos productiva es por COVID?

La tos es uno de los síntomas más comunes del COVID-19. La mayoría de las veces, una tos de COVID-19 es seca o improductiva. Algunos pacientes con COVID-19 experimentan tos húmeda, pero la única forma de saber si este síntoma está relacionado con COVID-19 es haciéndose una prueba de COVID.

Las personas con COVID-19 también pueden desarrollar tos húmeda si la infección se traslada a los pulmones y causa neumonía.

Cómo deshacerse de una tos productiva y ruidosa

El tratamiento de una tos productiva varía según la causa.

Aun así, muchos casos pueden beneficiarse de un expectorante de venta libre (OTC, por sus siglas en inglés) que ayuda a aflojar y diluir la mucosidad para que sea más fácil toser. guaifenesina es el expectorante más común utilizado en medicamentos de venta libre como Mucinex y Robitussin.

La tos húmeda a menudo se puede tratar en casa con remedios como:

Si esto no ayuda (o sus síntomas son crónicos o graves), su proveedor de atención médica puede recomendarle medicamentos recetados, que incluyen:

La tos crónica asociada con la EPOC y la fibrosis quística puede requerir un tratamiento continuo con broncodilatadores, esteroides inhalados, oxigenoterapia y rehabilitación pulmonar.

No use antitusígenos

Un supresor de la tos puede empeorar la tos productiva porque reduce la excreción de mucosidad de los pulmones. En algunos casos, usar un supresor de la tos para la tos húmeda puede convertir una enfermedad menor, como un resfriado, en una más grave, como la neumonía.

Si una tos productiva no mejora

Una tos productiva por un resfriado o una infección respiratoria menor generalmente dura una semana o dos y, a menudo, se puede tratar en el hogar. Sin embargo, es importante consultar a un proveedor de atención médica si:

Para diagnosticar la causa de su tos, el médico revisará su historial médico y realizará un examen físico, prestando mucha atención a los sonidos pulmonares en su estetoscopio.

Se pueden ordenar otras pruebas, que incluyen:

Cuándo llamar al 911

Llame al 911 o vaya a la sala de emergencias más cercana si:

  • Estás tosiendo sangre
  • Tiene fiebre alta acompañada de dificultad para respirar y sibilancias.
  • no puedes tragar
  • Tiene fuertes dolores en el pecho

Resumen

Una tos productiva (húmeda) es aquella que produce flema. Las causas comunes incluyen resfriados, EPOC y neumonía. Los casos leves generalmente se pueden tratar en casa con expectorantes de venta libre e inhalación de vapor. La tos severa o crónica puede requerir medicamentos recetados y otras terapias.

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