Un gastroenterólogo, o médico GI, es un proveedor de atención médica que se especializa en diagnosticar y tratar enfermedades y afecciones del tracto digestivo y el hígado. Esto puede incluir acidez estomacal, úlceras estomacales, síndrome del intestino irritable (SII), cirrosis y mucho más.

Es posible que lo remitan a un gastroenterólogo por una variedad de razones, como si tiene síntomas gastrointestinales que no se resuelven con el tratamiento típico o si experimenta síntomas repentinos e importantes como dolor abdominal intenso o sangre en las heces. También puede ver uno para la detección de rutina del cáncer colorrectal.

Este artículo le brinda una descripción general de quiénes son los gastroenterólogos, qué hacen y en qué se diferencian de los proveedores de atención primaria. También analiza los síntomas y las condiciones por las que es posible que deba ver a un médico GI.

Qué hacen los gastroenterólogos

Los médicos GI tienen un conocimiento profundo de la digestión, la absorción de nutrientes, la motilidad gastrointestinal (cómo y con qué rapidez pasan los alimentos por el cuerpo) y la función del hígado en la digestión.

Su trabajo abarca todo, desde la evaluación y el tratamiento de trastornos digestivos hasta la prevención de enfermedades y el mantenimiento de una buena salud gastrointestinal.

Los médicos GI en ejercicio se especializan en temas relacionados con:

  • Esófago
  • Estómago
  • Intestino delgado
  • Colon
  • Recto
  • Páncreas
  • Vesícula biliar
  • Vías biliares e hígado

Éstas incluyen:

Según el Instituto Nacional de Diabetes y Enfermedades Digestivas y Renales (NIDDK), de 60 a 70 millones de estadounidenses se ven afectados por un trastorno digestivo, lo que resulta en más de 21 millones de hospitalizaciones y 48 millones de visitas al médico cada año.

¿Cuándo debe ver a un médico GI?

Los médicos de atención primaria a menudo pueden tratar problemas gastrointestinales de corta duración, como estreñimiento o diarrea ocasionales. También pueden ser capaces de manejar casos de acidez estomacal o distensión abdominal.

Sin embargo, es posible que lo deriven a un gastroenterólogo si:

  • No está mejorando con su plan de tratamiento actual
  • No se puede encontrar la causa de un trastorno.
  • Hay un hallazgo anormal en una prueba de heces o una radiografía abdominal
  • Sus síntomas son significativos o particularmente preocupantes

Los signos y síntomas de trastornos gastrointestinales que pueden provocar una visita a un médico gastrointestinal incluyen:

  • Color anormal de las heces
  • fuga anal
  • Heces con sangre (hematoquecia)
  • Calambres o dolor abdominal crónico
  • Estreñimiento crónico o diarrea
  • Acidez estomacal crónica e indigestión
  • Náuseas o vómitos crónicos
  • Dificultad para tragar (disfagia)
  • Hinchazón o gases excesivos
  • Pérdida de apetito
  • Pérdida del control intestinal
  • Desnutrición
  • Dolor al tragar (odinofagia)
  • Sangrado rectal
  • Cambios repentinos en el hábito intestinal
  • Pérdida de peso inexplicable
  • Coloración amarillenta de los ojos y/o la piel (ictericia)

La detección del cáncer

Las personas mayores de 45 años deben someterse a exámenes de detección de cáncer colorrectal cada 10 años, según el Colegio Estadounidense de Gastroenterología (ACG). Es posible que necesite una evaluación antes si tiene ciertos factores de riesgo, como antecedentes familiares.

Hable con su equipo de atención médica sobre cuándo debe hacerse una colonoscopia.

Cómo diagnostican problemas gastrointestinales

Además de realizar un examen físico, recopilar un historial de síntomas y revisar su historial médico personal y familiar, los médicos GI utilizan varias herramientas de diagnóstico.

Son extensos e incluyen pruebas de laboratorio, estudios radiológicos, pruebas de imágenes dirigidas y estudios de tejidos.

Dos ejemplos con los que quizás ya esté familiarizado incluyen:

  • Colonoscopia: Se inserta un tubo largo y flexible con una cámara en el ano para que el recto y el colon se puedan ver en una pantalla. Esto se puede hacer si tiene síntomas de cáncer de recto o de colon, pero también se hace para detectar estos cánceres en ausencia de síntomas para que puedan detectarse temprano, cuando son más tratables.
  • Endoscopia: Un tubo similar se inserta en la boca y baja por el esófago para que las partes del sistema digestivo puedan examinarse desde adentro.

Otros incluyen:

Tratamientos que Ofrecen

Los tratamientos que puede recomendar un gastroenterólogo pueden variar desde medicamentos y cambios en el estilo de vida hasta cirugía y trasplante de órganos.

Algunos de estos pueden ser proporcionados por el gastroenterólogo; otros pueden requerir un equipo de especialistas, incluidos cirujanos, dietistas y oncólogos.

Modificaciones de estilo de vida

En algunos casos, los cambios en el estilo de vida pueden ser todo lo que se necesita para mejorar un problema digestivo. Esto puede incluir:

  • Ajustes de dieta
  • Aumento de la hidratación
  • Cambios en los hábitos alimenticios
  • Pérdida de peso
  • Ejercicio
  • Dejar de fumar

Estas estrategias también se pueden recomendar junto con el tratamiento médico.

medicamentos

La lista de medicamentos utilizados para tratar los trastornos digestivos es extensa y puede incluir antibióticos, antiácidos, antidiarreicos, inhibidores de la bomba de protones (IBP), bloqueadores H2 y agentes promotores como Reglan (metoclopramida).

También se pueden recomendar medicamentos de venta libre como ablandadores de heces, laxantes, suplementos de fibra, medicamentos antiinflamatorios no esteroideos (AINE) y cremas para las hemorroides.

Un gastroenterólogo puede prescribir cualquiera de estas opciones, según sea necesario.

Procedimientos

Se pueden usar varios procedimientos para controlar o curar un trastorno digestivo, cada uno de los cuales puede ser realizado por un gastroenterólogo. Ejemplos incluyen:

  • Stent biliar (usado para desbloquear el conducto biliar)
  • Eliminación de cálculos biliares o cálculos biliares (mediante CPRE o CPRM)
  • polipectomia (eliminación de pólipos de colon mediante ablación térmica, electrocauterio, etc.)

Entrenamiento y Certificación

Si encontrar un nuevo médico parece una tarea ardua o si está particularmente contento con su proveedor de atención primaria, puede preguntarse si es necesario consultar a un gastroenterólogo.

Recuerde que los médicos GI tienen capacitación adicional en su área de especialización. También ven una variedad más amplia y más casos de trastornos gastrointestinales que los médicos generales, lo que puede ayudar a informar diagnósticos y planes de tratamiento más precisos.

En la mayoría de los casos, un médico de atención primaria será quien lo derive a un gastroenterólogo, específicamente porque estos especialistas tienen una capacitación que ellos no tienen.

Los proveedores que no están capacitados en gastroenterología tienen cinco veces más probabilidades de pasar por alto el cáncer colorrectal durante la colonoscopia que los médicos gastroenterólogos.

Educación

Los gastroenterólogos deben recibir capacitación y certificación en medicina interna y luego seguir una capacitación adicional en gastroenterología, el estudio de la función y las enfermedades del sistema digestivo.

Los gastroenterólogos generalmente se someten a 14 años de educación y capacitación práctica para lograr una certificación de la junta. Esto incluye tres años de becas de capacitación dedicadas específicamente al diagnóstico, manejo, tratamiento y prevención de enfermedades gastrointestinales.

La capacitación de becarios es supervisada por una de varias sociedades nacionales, incluida la ACG, la Junta Estadounidense de Medicina Interna (ABIM), la Asociación Estadounidense de Gastroenterología (AGA) y la Sociedad Estadounidense de Endoscopia Gastrointestinal (ASGE).

Una vez que se completa la capacitación de la beca, se puede obtener la certificación al aprobar el examen de la junta de gastroenterología administrado por ABIM.

subespecialidades

Algunos gastroenterólogos eligen especializarse en trastornos específicos o síntomas de órganos. Uno de los más comunes es la hepatología, dedicada al estudio del hígado, que requiere una beca adicional de un año.

Otros participarán en becas y capacitación en subespecialidades como enfermedades inflamatorias del intestino, cáncer colorrectal, motilidad gastrointestinal, endoscopia intervencionista, neurogastroenterología, gastroenterología pediátrica y hepatología de trasplantes, entre otras.

Consejos para la cita de la primera visita

Cuando lo derivan a un gastroenterólogo, es importante que tenga claro cuáles son sus síntomas gastrointestinales, incluidos los movimientos intestinales, los gases, la diarrea o el dolor de hemorroides. Esto ayudará a su proveedor a llegar a un diagnóstico.

Si tiene síntomas crónicos, lleve un diario que describa la hora, la fecha, la duración y los detalles de cada evento. Asegúrese de anotar lo que estaba haciendo en ese momento, incluidos los alimentos que comía y si estaba estresado, acostado o haciendo ejercicio vigoroso.

Además, haga todas las preguntas que necesite para comprender completamente los procedimientos y lo que puede o no significar el resultado de una prueba. Ejemplos incluyen:

  • ¿Qué sospecha que está causando mis síntomas?
  • ¿Qué pruebas puedes usar para confirmar esto?
  • ¿Qué está involucrado en la prueba?
  • ¿Cuánto tiempo llevará obtener los resultados?
  • ¿Qué puedo hacer mientras tanto para controlar mis síntomas?
  • ¿Hay cosas que estoy haciendo que empeoran mis síntomas?
  • ¿Es mi condición algo que necesita ser manejado, o puede ser curado?

Tenga en cuenta que cuanto más exactamente describa sus síntomas y se comunique con su médico gastrointestinal, antes sabrá dónde comenzar la investigación.

Antes de su cita, verifique que el gastroenterólogo acepte su seguro. Si se recomienda una prueba o un procedimiento, verifique su cobertura y cuáles serán los costos exactos de su copago o coseguro. Pregunte acerca de alternativas menos costosas, descuentos y planes de pago si los costos de desembolso son demasiado altos.

Una palabra de MEDSALUD

Hable con su médico de atención primaria acerca de ver a un gastroenterólogo si siente que tiene síntomas que sugieran una afección que un médico GI debería revisar. Su experiencia es clave para llegar a un diagnóstico correcto y recibir el tratamiento adecuado.

Preguntas frecuentes

  • ¿Cómo puedo encontrar un gastroenterólogo?

    Si no ha sido derivado a un gastroenterólogo específico, puede encontrar un especialista certificado por la junta cerca de usted utilizando el localizador en línea proporcionada por AGC. El Sitio web de DocInfo de la Federación de Juntas Médicas Estatales (FSMB) proporciona una revisión de la educación y el historial profesional de un proveedor.

  • ¿Qué significan FACG y FACP después del nombre de un médico?

    Algunos gastroenterólogos reciben un reconocimiento especial por logros extraordinarios en gastroenterología. Los que reciben el honor son declarados Fellows de ACG o ACP, indicados por las letras FACG o FACP después de sus nombres.

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