esfínteres son músculos circulares que abren y cierran pasajes en el cuerpo para regular el flujo de sustancias, como la bilis, la orina y las heces, a través del cuerpo. Aunque muchos se encuentran en el tracto gastrointestinal (GI), también hay esfínteres en el tracto urinario y en los vasos sanguíneos. Incluso los hay en los ojos que regulan el flujo de luz.

Hay más de 50 tipos distintos de esfínteres en el cuerpo humano, algunos de los cuales funcionan de manera involuntaria, algunos responden a estímulos y otros se controlan voluntariamente. Algunos esfínteres son tan grandes como una nuez, mientras que otros son microscópicos.

Este artículo describe lo que hacen varios esfínteres del tracto GI, el tracto urinario, los ojos y los vasos sanguíneos. También explica lo que puede pasar si no funcionan.

Esfínteres del tracto gastrointestinal

Seis esfínteres distintos están situados dentro del tracto GI (también conocido como sistema digestivo). Algunos consisten en músculos lisos que funcionan involuntariamente o por reflejo, mientras que otros están compuestos por músculos estriados que funcionan voluntariamente.

El esfínter esofágico superior (UES), también conocido como esfínter faríngeo inferior, es un esfínter involuntario que se encuentra al final de la faringe (garganta).

El UES protege la entrada al esófago, que transporta los alimentos desde la garganta hasta el estómago. El reflejo de deglución desencadena la apertura de este esfínter.

El UES evita que entre aire en el esófago mientras respira. También le impide respirar alimentos en sus pulmones. Debido a su ubicación, el UES también juega un papel en los eructos y los vómitos.

El mal funcionamiento del UES puede causar problemas para tragar, lo que se conoce médicamente como disfagia. El UES también puede verse afectado por un reflujo ácido crónico (persistente) llamado enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE).

Esfínter esofágico inferior

El esfínter esofágico inferior (EEI), también conocido como esfínter cardíaco, es un esfínter involuntario ubicado en la parte inferior del esófago, donde se conecta con el estómago. (El término cardíaco en este contexto no se refiere al corazón.)

El LES permite que la comida pase del esófago al estómago y permite que el aire escape del estómago al eructar. También evita que el ácido del estómago regrese al esófago. Un mal funcionamiento del LES es una de las principales causas de la ERGE.

Esfínter pilórico

El esfínter pilórico se encuentra entre el estómago y la primera parte del intestino delgado, llamada duodeno. El esfínter pilórico se abre para permitir que los alimentos parcialmente digeridos pasen del estómago al duodeno, donde estarán expuestos a la bilis y otras enzimas digestivas.

Un mal funcionamiento del esfínter pilórico puede hacer que la bilis (una enzima digestiva producida por el hígado) regrese al estómago y, a veces, al esófago. Los síntomas del reflujo biliar son indistinguibles de los del reflujo ácido.

Esfínter de Oddi

El esfínter de Oddi (SO) es un esfínter involuntario ubicado donde el conducto pancreático y el conducto biliar común se conectan con el duodeno.

El conducto pancreático transporta enzimas digestivas del páncreas que luego se mezclan con la bilis que llega del hígado a través del conducto biliar común. El SO asegura que se liberen las cantidades correctas cuando la comida pasa al duodeno.

La disfunción del esfínter de Oddi (SOD) es una condición en la que este SO no funciona como debería. Esto hace que las enzimas biliares y pancreáticas regresen al estómago. Un trastorno relativamente raro, SOD puede causar oleadas de dolor de estómago junto con dolor de pecho intenso.

Esfínter ileocecal

El esfínter ileocecal es un esfínter involuntario ubicado donde se unen el intestino delgado y el intestino grueso (colon).

También conocido como el ileocecal válvula, no se sabe mucho acerca de este esfínter. Se cree que regula el movimiento de los alimentos parcialmente digeridos desde el íleon (la última sección del intestino delgado) hasta el intestino grueso.

esfínter anal

El esfínter anal se encuentra en la abertura del recto al final del tracto digestivo. El esfínter anal regula la defecación (la evacuación de las heces del cuerpo).

El esfínter anal tiene músculos internos y externos:

  • El esfínter interno es involuntario y evita que las heces se filtren.
  • El esfínter externo es predominantemente voluntario y le permite evacuar o retener las heces a pedido.

Un mal funcionamiento del esfínter anal puede causar incontinencia fecal (la pérdida del control intestinal).

Esfínter uretral

El esfínter uretraltambién conocido como el esfínter de la uretra, es el esfínter que controla el paso de la orina del cuerpo.

Al igual que el esfínter anal, el esfínter uretral tiene músculos internos y externos que regulan el flujo de orina a través de la uretra (el conducto angosto a través del cual la orina y el semen en las personas con pene salen del cuerpo). El músculo interno tiene control involuntario y el músculo externo tiene control voluntario.

La disfunción del esfínter uretral puede provocar incontinencia urinaria (pérdida del control de la vejiga).

Esfínteres precapilares

esfínteres precapilares Son el tipo de esfínter más numeroso en el cuerpo humano. Estos esfínteres involuntarios regulan el flujo de sangre hacia los vasos sanguíneos más pequeños del cuerpo, llamados capilares.

Hay millones de estos esfínteres microscópicos ubicados en todo el cuerpo, incluidos los que dan servicio a los capilares del cerebro. Son importantes porque aseguran un flujo constante de sangre y una presión constante dentro de los vasos, independientemente de las variaciones naturales en los latidos del corazón.

Si los esfínteres precapilares no funcionan como deberían, la sangre puede fluir libremente hacia los capilares y crear una presión excesiva. Esto puede hacer que los líquidos se escapen de las paredes capilares, lo que provoca edema (acumulación de líquido) en lugares como las piernas (edema periférico), los pulmones (edema pulmonar) o el cerebro (edema cerebral).

esfínter del iris

El esfínter del iris, también conocido como esfínter pupilar o pupila del esfínteres un esfínter involuntario que regula la constricción (estrechamiento) de la pupila en el ojo.

Dos músculos diferentes responden a los cambios de luz (conocidos como reflejo de luz pupilar) que controlan la constricción y dilatación (ensanchamiento) de las pupilas:

  • Los músculos del esfínter del iris alrededor del borde de las pupilas son responsables de la constricción.
  • Los músculos dilatadores del iris que irradian hacia afuera desde las pupilas se encargan de la dilatación.

Cuando el esfínter del iris funciona mal debido a medicamentos u otras causas, puede causar visión borrosa y sensibilidad a la luz debido a la miosis (pupilas anormalmente pequeñas). Lo mismo puede ocurrir si los músculos dilatadores del iris funcionan mal, causando midriasis (pupilas anormalmente grandes).

Resumen

Los esfínteres son músculos circulares que abren y cierran pasajes en el cuerpo. Los que se encuentran en el tracto gastrointestinal (GI) ayudan a regular el flujo de alimentos desde el esófago hasta el ano, así como el flujo de bilis y enzimas digestivas hacia el intestino.

Un mal funcionamiento de los esfínteres gastrointestinales puede provocar problemas como reflujo ácido, enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE) e incontinencia fecal.

También hay esfínteres en otras partes del cuerpo. Incluyen el esfínter uretral, que controla el flujo de orina; los esfínteres del iris, que estrechan las pupilas; y los esfínteres precapilares, que ayudan a regular el flujo de sangre a través de vasos más pequeños.

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