La silicosis es una enfermedad pulmonar causada por la inhalación de demasiado polvo de sílice. Es una enfermedad progresiva que causa síntomas como tos y dificultad para respirar.

La silicosis es una de un grupo de condiciones médicas conocidas como neumoconiosis. Estas enfermedades son causadas por la inhalación de diferentes tipos de partículas de polvo, generalmente en un ambiente de trabajo, que causan cicatrización dentro del pulmón.

Es posible que esté familiarizado con otra enfermedad de este grupo, la asbestosis, causada por la exposición al asbesto. En los Estados Unidos, es el tipo más común de neumoconiosis. Pero la silicosis es más común en todo el mundo. Las tasas en los Estados Unidos han disminuido a medida que se han empleado mejores medidas de protección en muchos entornos laborales.

Síntomas de silicosis

Los posibles síntomas de la silicosis en sus primeras etapas pueden incluir:

  • Tos seca
  • Dolor en el pecho
  • sibilancias
  • Dificultad anormal para respirar con el ejercicio

Sin embargo, en las primeras etapas de la enfermedad, las personas a menudo no tienen ningún síntoma. Los síntomas de la silicosis a menudo no aparecen hasta después de 10 a 20 años de exposición a la sílice en un entorno laboral. Esto se llama silicosis crónica.

A veces, los síntomas aparecen más rápido que eso, especialmente para las personas que han estado expuestas a grandes cantidades de polvo de sílice. Los niveles más altos pueden causar síntomas en cinco a 10 años (silicosis acelerada).

Incluso los niveles de exposición más altos pueden causar síntomas en semanas o meses, provocando el tipo de enfermedad más grave (silicosis aguda).

Especialmente en alguien joven y saludable, una persona podría haber sufrido mucho daño pulmonar a causa de la silicosis antes de que aparezcan los síntomas obvios.

Síntomas de la enfermedad avanzada

En una persona con enfermedad avanzada, estos síntomas pueden volverse bastante severos. La dificultad para respirar puede empeorar mucho.

Una persona afectada puede desarrollar nuevos síntomas como fatiga severa e hinchazón en las extremidades. Algunas personas desarrollan hipertensión pulmonar: presión arterial elevada en los vasos sanguíneos que van al corazón.

Eventualmente, esto puede causar que el lado derecho de su corazón no bombee tanta sangre como debería. Esto se conoce como insuficiencia cardíaca del lado derecho. Esto puede provocar una insuficiencia respiratoria potencialmente mortal en la que la sangre podría no tener suficiente oxígeno y podría tener demasiado dióxido de carbono.

Mayor riesgo de otras condiciones médicas

Las personas con silicosis también tienen un mayor riesgo de padecer otras afecciones médicas. Por ejemplo, las personas con silicosis tienen un mayor riesgo de cáncer de pulmón. También aumenta el riesgo de desarrollar tuberculosis pulmonar si alguna vez se expone a la bacteria que la causa.

La silicosis parece aumentar el riesgo de ciertas enfermedades autoinmunes, como la esclerodermia, el lupus y la artritis reumatoide. También parece aumentar el riesgo de enfermedad renal.

Algunas personas expuestas al polvo de sílice también desarrollan síntomas de enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC). Esto podría suceder incluso si no desarrollan una verdadera silicosis.

Muchas personas también experimentan depresión y ansiedad relacionadas con su diagnóstico de silicosis. Para muchas personas, la enfermedad representa un riesgo para su sustento. Además, la condición puede disminuir profundamente su calidad de vida, lo que naturalmente afecta su estado de ánimo y su perspectiva.

Causa

La silicosis es causada por la inhalación de una cantidad excesiva de la forma cristalina de sílice (también llamada dióxido de silicio). Especialmente cuando esto sucede durante un período de años, puede resultar en silicosis.

¿Quién está expuesto al polvo de sílice inhalado?

La sílice cristalina se puede encontrar en muchos materiales diferentes, como hormigón, arena, mortero, otros minerales, granito y piedra artificial.

Algunos tipos de trabajo requieren el corte, la perforación, la voladura o la trituración de materiales que contengan este sílice cristalino. Esto puede liberar polvo de sílice en el aire. Si no se toman las precauciones de salud adecuadas, los trabajadores pueden inhalar niveles peligrosos de este polvo de sílice.

Cualquier persona expuesta al polvo de sílice inhalado en el trabajo corre el riesgo de contraer silicosis. En los Estados Unidos, se estima que más de 2 millones de personas tienen algún nivel de exposición al polvo de sílice. Algunos profesionales en riesgo de silicosis incluyen:

  • canteros
  • trabajadores de la cantera
  • trabajadores de fundición
  • mineros
  • trabajadores de demolicion
  • Arenadoras
  • Personas que trabajan en petróleo y gas.
  • Fabricantes de cemento y asfalto
  • Ciertos trabajadores de la construcción (como adoquines)

La piedra artificial, a menudo utilizada para fabricar encimeras de cocinas y baños, es una causa cada vez mayor de silicosis. Cortar o moler esta piedra puede provocar la liberación de niveles muy altos de polvo de sílice. Esto puede hacer que aparezcan síntomas graves de silicosis en semanas o meses.

¿Por qué los síntomas no comienzan de inmediato?

El polvo de sílice no daña directamente los pulmones. Es diferente de los vapores químicos, que pueden dañar inmediatamente sus pulmones y causar síntomas de inmediato.

En cambio, el polvo de sílice puede iniciar un tipo dañino de respuesta inmune. Al tratar de eliminar el polvo extraño de su cuerpo, su cuerpo desencadena una gran inflamación.

Ciertas células del sistema inmunitario se activan de forma crónica. Con el tiempo, la respuesta inmunitaria de su cuerpo a la sílice puede dañar sus pulmones. Eventualmente, esto puede conducir a una cicatrización pulmonar severa. Esto, a su vez, puede limitar qué tan bien puede respirar.

Esta es la razón por la cual los síntomas de la silicosis generalmente no desaparecen, incluso si aún no está expuesto al polvo de sílice. Incluso después de que eso desaparezca, su sistema inmunológico aún puede estar activado y causar más cicatrices en los pulmones.

Diagnóstico

Algunas personas son diagnosticadas por primera vez después de que comienzan los síntomas y buscan tratamiento médico. Otros son diagnosticados como parte de exámenes médicos de rutina proporcionados por su empleador. Los médicos deben distinguir la silicosis de otras enfermedades que pueden causar síntomas y hallazgos radiográficos similares, como la sarcoidosis.

Si está expuesto al polvo de sílice en el trabajo, debe someterse a exámenes médicos regulares. Estos pueden ayudar a encontrar personas con silicosis antes de que comiencen a tener síntomas.

El Instituto Nacional para la Seguridad y Salud Ocupacional (NIOSH) exige que cualquier trabajador potencialmente expuesto al polvo de sílice se someta a exámenes médicos periódicos, que deben incluir radiografías de tórax y pruebas de función pulmonar. Si su empleador no ha brindado tales exámenes de detección gratuitos, aún es importante consultar con un proveedor de atención médica.

La historia clínica es una parte clave del diagnóstico. Su proveedor médico debe preguntarle sobre cualquier síntoma reciente, así como sobre sus otros problemas médicos. Es especialmente importante que averigüen su historial laboral y su posible exposición al polvo de sílice. Un examen médico también puede dar algunas pistas útiles.

Una radiografía de tórax también suele ser una parte importante para formar un diagnóstico. La tomografía computarizada (TC) de tórax también puede proporcionar información más detallada sobre los pulmones.

Las pruebas de función pulmonar, pruebas no invasivas para verificar qué tan bien están funcionando sus pulmones, también son útiles. Algunas personas también pueden necesitar una biopsia de pulmón. En este caso, necesitaría que le extraigan una pequeña porción de su pulmón para que un especialista de laboratorio pueda examinarlo bajo un microscopio.

Si alguien en su lugar de trabajo ha sido diagnosticado con silicosis, es vital que todos los demás sean evaluados para detectar la enfermedad. Se deben revisar las precauciones de seguridad existentes en el lugar de trabajo. Se deben implementar más medidas de protección, como mejores equipos de protección.

Desafortunadamente, la silicosis no siempre se diagnostica con éxito, probablemente porque algunos proveedores de atención médica no la consideran una posibilidad. Si alguna vez ha trabajado en un trabajo con una posible exposición a la sílice, asegúrese de que todos sus proveedores de atención médica lo sepan.

Tratamiento

Desafortunadamente, no existen buenos tratamientos para la silicosis. Incluso si la persona afectada evita por completo el polvo de sílice en el futuro, la enfermedad suele empeorar con el tiempo.

Algunos medicamentos pueden ayudarlo a controlar su enfermedad. Estos pueden incluir:

Un procedimiento llamado lavado pulmonar también puede disminuir los síntomas. Bajo anestesia general, se usa agua salada para lavar los pulmones.

El oxígeno suplementario también puede ser útil, si es necesario. Al principio, es posible que solo lo necesite mientras hace ejercicio, pero es posible que deba usarlo con más frecuencia a medida que avanza la enfermedad.

Los investigadores también han investigado las terapias existentes que podrían ser útiles en la silicosis. Por ejemplo, un estudio inicial informó los beneficios de la terapia Kineret (anakinra), que podría ayudar a bloquear parte de la inflamación en la silicosis. Sin embargo, solo hay datos limitados para estos otros tratamientos, por lo que realmente no sabemos qué tan efectivos son.

Si la enfermedad pulmonar por silicosis se vuelve muy grave, un el trasplante de pulmón es la única opción. Sin embargo, el trasplante de pulmón conlleva riesgos y efectos secundarios graves.

Otras consideraciones de tratamiento

También es esencial evitar cualquier exposición futura al polvo de sílice, incluso si no tiene ningún síntoma ahora. Esto puede ayudar a disminuir sus síntomas a largo plazo.

Fumar es malo para los pulmones de todos, pero es aún más importante dejar de fumar si tiene silicosis. Fumar empeora la enfermedad pulmonar y puede empeorar sus síntomas. También es un factor de riesgo adicional para el cáncer de pulmón, que ya es un riesgo para las personas con silicosis.

También debe evitar otros irritantes pulmonares potenciales, como los alérgenos o la contaminación del aire interior y exterior.

También es importante mantenerse activo. Haga ejercicio regularmente, pero no se exceda. Para algunas personas, un programa de rehabilitación pulmonar puede ayudarlas a mantener niveles óptimos de actividad.

Las infecciones pulmonares también son más peligrosas en personas con silicosis y pueden ser más difíciles de tratar. Debido a esto, es importante vacunarse contra la influenza (gripe), el neumococo y el COVID-19, según lo recomiende su proveedor de atención médica.

Si tiene algún signo de infección, como fiebre o empeoramiento de la tos, debe buscar tratamiento de inmediato. Es posible que necesite antibióticos u otros tratamientos para tratar una infección subyacente.

Debido a que las personas con silicosis son más propensas a contraer tuberculosis, si se exponen, deben hacerse exámenes de detección de la enfermedad con regularidad. Esto se puede hacer a través de una prueba cutánea de PPD u otros métodos. Si es positivo, necesitaría tratamiento con medicamentos para tratar la tuberculosis latente o activa, según los resultados de las pruebas de diagnóstico.

Puede ser útil obtener la opinión de un especialista en pulmones (neumólogo) para administrar su plan de tratamiento de manera óptima.

Prevención

Es mucho más fácil prevenir la silicosis que tratarla. Si está trabajando en un campo que lo expone al polvo de sílice, conozca los riesgos y conozca sus derechos. Todos merecen un ambiente de trabajo seguro.

En junio de 2018, la Administración de Salud y Seguridad Ocupacional (OSHA, por sus siglas en inglés) redujo su límite máximo para el polvo de sílice inhalable y exigió exámenes médicos para cualquier trabajador que pudiera estar expuesto a niveles más altos.

OSHA y NIOSH proporcionan pautas para prácticas seguras en el lugar de trabajo. Los métodos para reducir la exposición incluyen los siguientes:

  • Uso de métodos húmedos sobre métodos secos en un sitio donde hay polvo de sílice
  • Uso de cabinas de voladura y otros métodos para contener el polvo
  • Proporcionar métodos de ventilación óptimos
  • Cambiar a productos que no contengan sílice, cuando sea posible
  • Solo permitir la exposición potencial por períodos muy cortos.
  • Proporcionar a los trabajadores protección respiratoria adicional, como máscaras o respiradores especiales, si es necesario.
  • Nunca coma, beba o fume cerca del polvo de sílice
  • Lavarse las manos y la cara antes de comer, beber o fumar después de la exposición

Otras precauciones pueden ser apropiadas en industrias específicas. Las pautas completas de OSHA y NIOSH brindan información aún más detallada.

Si le preocupa la posible exposición al polvo de sílice en su lugar de trabajo, no dude en pedir consejo a los expertos. Puede comunicarse con NIOSH para solicitar una evaluación de los riesgos para la salud del polvo de sílice en su lugar de trabajo. Los empleadores, empleados y funcionarios sindicales pueden solicitar dicha evaluación gratuita.

Albardilla

A muchas personas les resulta útil conectarse con otras personas que se enfrentan a la silicosis. A través de organizaciones como la American Lung Association, puede encontrar recursos y formas de llegar a otros. También podría beneficiarse de un consejero que pueda ayudarlo a superar algunos de estos desafíos.

Alguien en su equipo médico también debería poder brindarle información sobre cómo presentar un reclamo de compensación para trabajadores, lo que puede brindarle cierta protección de ingresos. Algunas personas también pueden estar interesadas en emprender acciones legales contra sus empleadores.

Una palabra de MEDSALUD

La silicosis es un diagnóstico devastador, que puede requerir que las personas busquen otro trabajo. Eso, y el empeoramiento de la naturaleza de la enfermedad, la convierte en un duro golpe. Infórmese sobre el tema para que pueda ayudar a garantizar que todos en su lugar de trabajo puedan mantenerse seguros.

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