El síndrome de dolor regional complejo (SDRC) se caracteriza por un exceso de dolor e inflamación que se cree que es el resultado de una disfunción en los sistemas nerviosos central o periférico. Los términos más antiguos utilizados para describir el síndrome de dolor regional complejo son:

Causalgia fue un término que se utilizó por primera vez durante la Guerra Civil para describir el dolor intenso y caliente que sentían algunos veteranos mucho después de que sus heridas habían sanado.

Hay dos tipos de SDRC. El primero, el SDRC I, se desencadena con frecuencia por lesión tisular, pero sin lesión nerviosa subyacente (anteriormente conocido como RSD). Las personas con CRPS II experimentan los mismos síntomas pero sus casos están claramente asociados con un lesión nerviosa (anteriormente conocido como causalgia).

El CPRS puede aparecer a cualquier edad, pero se considera raro en niños y adolescentes, y es más común en la edad adulta media y tardía. Afecta a las mujeres de tres a cuatro veces más que a los hombres.

Síntomas

El síndrome de dolor regional complejo también suele ir acompañado de:

  • Dolor «ardiente»
  • Aumento de la sensibilidad de la piel
  • Cambios en la temperatura de la piel: más caliente o más fría en comparación con la extremidad opuesta
  • Cambios en el color de la piel: a menudo manchada, morada, pálida o roja
  • Cambios en la textura de la piel: brillante y delgada, y en ocasiones excesivamente sudorosa
  • Cambios en los patrones de crecimiento de las uñas y el cabello.
  • Hinchazón y rigidez en las articulaciones afectadas
  • Discapacidad motora, con disminución de la capacidad para mover la parte del cuerpo afectada

A menudo, el dolor se extiende para incluir todo el brazo o la pierna, aunque la lesión inicial podría haber sido solo en un dedo de la mano o del pie. El dolor a veces puede incluso viajar a la extremidad opuesta. Puede aumentar con el estrés emocional.

Los síntomas del CRPS varían en severidad y duración. Algunos expertos creen que hay tres etapas asociadas con el CRPS, marcadas por cambios progresivos en la piel, los músculos, las articulaciones, los ligamentos y los huesos del área afectada, aunque esta progresión aún no ha sido validada por estudios de investigación clínica.

  • La etapa uno se cree que dura de 1 a 3 meses y se caracteriza por un dolor intenso y quemante, junto con espasmos musculares, rigidez en las articulaciones, rápido crecimiento del vello y alteraciones en los vasos sanguíneos que hacen que la piel cambie de color y temperatura.
  • etapa dos dura de 3 a 6 meses y se caracteriza por la intensificación del dolor, la hinchazón, la disminución del crecimiento del cabello, las uñas agrietadas, quebradizas, acanaladas o manchadas, los huesos reblandecidos, las articulaciones rígidas y el tono muscular débil.
  • En la etapa tres el síndrome progresa hasta el punto en que los cambios en la piel y los huesos ya no son reversibles. El dolor se vuelve inflexible y puede afectar a toda la extremidad o al área afectada. Puede haber pérdida muscular marcada (atrofia), movilidad severamente limitada y contracciones involuntarias de los músculos y tendones que flexionan las articulaciones. Las extremidades pueden volverse contorsionadas.

Causas

Los médicos no están seguros de qué causa el SDRC. Puede haber varios desencadenantes posibles, incluida la cirugía, la fractura. inflamación inducida por trauma, cambios en el sistema nervioso central (cerebro y médula espinal) que alteran la percepción del dolor, procesos autoinmunes, alteraciones en el sistema nervioso simpático, y más.

En algunos casos, el sistema nervioso simpático juega un papel importante en el mantenimiento del dolor. Las teorías más recientes sugieren que los receptores del dolor en la parte afectada del cuerpo responden a una familia de mensajeros del sistema nervioso conocidos como catecolaminas. Los estudios en animales indican que la norepinefrina, una catecolamina liberada por los nervios simpáticos, adquiere la capacidad de activar las vías del dolor después de una lesión tisular o nerviosa. Algunos expertos creen que la importancia de las catecolaminas varía según el estadio de la enfermedad.

Otra teoría es que el CRPS es causado por la activación de la respuesta inmune, lo que conduce a los síntomas inflamatorios característicos de enrojecimiento, calor e hinchazón en el área afectada. CRPS puede, por lo tanto, representar una interrupción del proceso de curación.

Con toda probabilidad, el CRPS no tiene una sola causa, sino que es el resultado de múltiples causas que producen síntomas similares.

Diagnóstico

El CRPS se diagnostica principalmente a través de la observación de los signos y síntomas. Pero debido a que muchas otras condiciones tienen síntomas similares, puede ser difícil para los médicos hacer un diagnóstico firme de SDRC en las primeras etapas del trastorno cuando los síntomas son pocos o leves. O, por ejemplo, un simple atrapamiento de un nervio a veces puede causar un dolor lo suficientemente intenso como para parecerse al SDRC. El diagnóstico se complica aún más por el hecho de que algunas personas mejorarán gradualmente con el tiempo sin tratamiento.

Dado que no existe una prueba de diagnóstico específica para el SDRC, la función más importante de las pruebas es ayudar a descartar otras afecciones.

Algunos médicos comenzarán con algunas pruebas simples, como aplicar un estímulo en el área para ver si causa dolor, como tacto, pinchazos, calor y frío. Otro método es simplemente hacer que los pacientes dibujen el contorno de su piel más anormal, lo que a menudo revela el nervio afectado.

Algunos médicos ordenarán una variedad de pruebas que incluyen:

  • Los estudios de conducción nerviosa detectan algunas, pero no todas, las lesiones nerviosas asociadas con el SDRC
  • Ultrasonido o neurografía por resonancia magnética (MRN), para revelar daño nervioso subyacente.
  • Escáneres óseos de tres fases para identificar cambios en el hueso y en la circulación sanguínea.

Tratos

Debido a que no existe una cura para el síndrome de dolor regional complejo, el tratamiento está dirigido a aliviar los síntomas dolorosos para que las personas puedan reanudar su vida normal. A menudo se utilizan las siguientes terapias:

  • Terapia física: Un programa de fisioterapia o ejercicio que aumente gradualmente para mantener en movimiento la extremidad o parte del cuerpo adolorida puede ayudar a restaurar cierto rango de movimiento y función.
  • Psicoterapia: CRPS a menudo tiene profundos efectos psicológicos en las personas y sus familias. Las personas con CRPS pueden sufrir depresión, ansiedad o trastorno de estrés postraumático, todo lo cual aumenta la percepción del dolor y dificulta los esfuerzos de rehabilitación.
  • Bloqueo del nervio simpático: Algunos pacientes obtendrán un alivio significativo del dolor con los bloqueos de los nervios simpáticos. Los bloqueos simpáticos se pueden realizar de varias maneras. Una técnica consiste en la administración intravenosa de fentolamina, un fármaco que bloquea los receptores simpáticos. Otra técnica implica la colocación de un anestésico junto a la columna para bloquear directamente los nervios simpáticos.
  • Medicamentos: Ningún fármaco individual o combinación de fármacos ha producido una mejora constante y duradera de los síntomas. Se utilizan muchas clases diferentes de medicamentos para tratar el CRPS, incluidos los anticonvulsivos, los antidepresivos, los corticosteroides, los opioides y los analgésicos tópicos que actúan localmente sobre los nervios, la piel y los músculos adoloridos.
  • Simpatectomía quirúrgica: El uso de la simpatectomía quirúrgica, una técnica que destruye los nervios involucrados en el CRPS, es controvertido. Algunos expertos piensan que no está justificado y empeora los síntomas; otros reportan un resultado favorable. La simpatectomía debe usarse sólo en pacientes cuyo dolor se alivia de manera espectacular (aunque temporalmente) mediante bloqueos simpáticos selectivos.
  • Estimulación de la médula espinal: La colocación de electrodos estimulantes junto a la médula espinal proporciona una agradable sensación de hormigueo en la zona dolorida. Esta técnica parece ayudar a muchos pacientes con su dolor.
  • Bombas de fármacos intratecales: Estos dispositivos administran fármacos directamente al líquido cefalorraquídeo para que los opiáceos y los agentes anestésicos locales puedan administrarse a los objetivos de señalización del dolor en la médula espinal en dosis mucho más bajas que las requeridas para la administración oral. Esta técnica disminuye los efectos secundarios y aumenta la eficacia de los medicamentos.

Pronóstico

El pronóstico del SDRC varía de persona a persona. La remisión espontánea de los síntomas ocurre en ciertas personas. Otros pueden tener un dolor incesante y cambios irreversibles paralizantes a pesar del tratamiento. Algunos médicos creen que el tratamiento temprano es útil para limitar el trastorno, pero esta creencia aún no ha sido respaldada por evidencia de estudios clínicos. Se necesita más investigación para comprender las causas del CRPS, cómo progresa y el papel del tratamiento temprano.

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