Todo el mundo experimenta estrés de vez en cuando. A menudo, el estrés es agudo (a corto plazo) y desaparece rápidamente. Cuando el estrés persiste y se vuelve continuo, se conoce como estrés crónico.

A corto plazo, el estrés puede ser beneficioso. Le ayuda a evitar peligros, manejar situaciones inmediatas y desarrollar resiliencia. Sin embargo, si el estrés se prolonga, ocurre con demasiada frecuencia o no se maneja bien, puede tener efectos negativos para la salud.

Siga leyendo para obtener más información sobre el estrés crónico y cómo se puede manejar.

¿Qué es el estrés crónico?

El cuerpo tiene un sistema incorporado para manejar el estrés llamado respuesta al estrés (también conocida como respuesta de «lucha o huida»). Cuando se presenta un estresor agudo, el cuerpo reacciona a través de una variedad de reacciones cerebrales y corporales, como la liberación de adrenalina (epinefrina) y cortisolque nos prepara para hacer frente a la amenaza potencial.

La respuesta está destinada a ser momentánea, y el cuerpo intenta mantener homeostasis (estabilidad durante el cambio) y volver a la normalidad una vez que se ha tratado el factor estresante. Sin embargo, si el estrés continúa, el cuerpo no puede volver a su nivel inicial y las hormonas como los niveles de cortisol pueden permanecer altos durante demasiado tiempo.

¿Qué tan común es el estrés?

El Instituto Estadounidense del Estrés descubrió que el 55 % de los estadounidenses experimentan estrés a diario, un 20 % más que el promedio mundial. La fuente más común es el estrés relacionado con el trabajo, con hasta el 94% de las personas que dicen sentirse estresadas en el trabajo.

Ejemplos de estrés crónico

Lo que causa el estrés crónico es individual para la persona, pero existen algunas fuentes comunes de estrés (positivas y negativas). Éstas incluyen:

  • Cambios familiares: Casarse o divorciarse, nacimiento de un hijo, muerte de un ser querido, problemas de relación/familiares, etc.
  • Trabajar: Comenzar un nuevo trabajo, perder un trabajo, jubilarse, dificultades en el trabajo, no poder encontrar un trabajo, etc.
  • Financiero: Tener problemas de dinero, dificultad para cubrir necesidades básicas como vivienda o alimentación, etc.
  • La vida cambia: mudarse, comenzar una nueva escuela, etc.
  • Salud: Enfermedad grave (en uno mismo o en un ser querido), etapas de la vida (como la menopausia), condiciones físicas (por ejemplo, la apnea del sueño puede elevar los niveles de cortisol), etc.
  • Eventos de rutina: Tráfico/desplazamientos, responsabilidades y compromisos familiares, etc.

Tipos de estrés crónico

Las causas del estrés crónico pueden ser físicas, mentales o emocionales y tienden a caer en las siguientes categorías:

  • Relación
  • Emocional
  • Traumático
  • Relacionado con la ubicación
  • Relacionado al trabajo

Síntomas

El estrés está asociado con una serie de síntomas.

Fatiga

El estrés puede causar fatiga y está asociado con otras condiciones que también pueden causar fatiga. Las personas que buscan atención médica por agotamiento relacionado con el estrés a menudo también experimentan depresión o ansiedad.

Dificultades gastrointestinales

El sistema gastrointestinal contiene cientos de millones de neuronas que se comunican con el cerebro. Es por eso que a veces sentimos «mariposas en el estómago». Esto también significa que el estrés puede desencadenar o exacerbar molestias gastrointestinales, como:

El estrés puede causar cambios en las bacterias intestinales, lo que puede afectar el estado de ánimo. El estrés también puede afectar la digestión y la absorción de nutrientes.

Los problemas gastrointestinales asociados al estrés afectan especialmente a las personas con trastornos intestinales crónicos, como el síndrome del intestino irritable o la enfermedad inflamatoria intestinal.

¿El estrés causa úlceras?

A pesar de la creencia común, las úlceras estomacales generalmente son causadas por una infección bacteriana, no por estrés. Sin embargo, las úlceras pueden molestarte más cuando estás estresado.

Dificultad para dormir

El estrés puede causar dificultades para dormir y las dificultades para dormir pueden exacerbar el estrés. Los problemas con la cantidad o la calidad del sueño pueden tener consecuencias para la salud y están asociados con afecciones como enfermedades cardiovasculares, diabetes y problemas de salud mental.

Achaques

El estrés hace que los músculos se tensen. Este reflejo es beneficioso para proteger el cuerpo durante situaciones de estrés agudo y debe relajarse cuando el factor estresante ha pasado. Sin embargo, el estrés crónico puede hacer que los músculos se tensen durante períodos prolongados. Esto puede causar:

Enfermedades e infecciones frecuentes

La respuesta al estrés y las hormonas que se liberan protegen al cuerpo en situaciones amenazantes al estimular el sistema inmunológico, pero pueden debilitar el sistema inmunológico si el estrés continúa y los niveles de hormonas del estrés se mantienen elevados.

Esto puede reducir la capacidad del cuerpo para combatir a los invasores extraños, haciéndolo más susceptible a enfermedades virales (como el resfriado o la gripe) u otras infecciones, y aumentando el tiempo de recuperación de una enfermedad o lesión.

Comer por estrés

Durante el estrés agudo, la liberación de adrenalina puede suprimir temporalmente el apetito. Otra hormona del estrés, el cortisol, aumenta el apetito y puede aumentar la motivación (incluida la motivación para comer). Si el estrés continúa y el cortisol se mantiene alto, puede ocurrir un aumento de la alimentación («comer por estrés»).

Efectos sexuales y reproductivos

El estrés puede afectar el sexo y la reproducción de las siguientes maneras:

  • Impulso sexual reducido
  • Disfunción eréctil
  • Producción y maduración de los espermatozoides
  • Cambios menstruales (como ciclos irregulares, síndrome premenstrual o períodos dolorosos)
  • Concepción, embarazo y ajuste posparto

Otros síntomas

Otras complicaciones del estrés crónico incluyen:

Causas

El estrés crónico es causado por la exposición prolongada o repetida a los mismos o múltiples factores estresantes. La activación frecuente de la respuesta al estrés conduce a una mayor exposición a las hormonas del estrés.

Los factores estresantes sistémicos también pueden provocar estrés crónico. Esto puede incluir el estrés que se deriva de la discriminación, el trauma o las desigualdades relacionadas con factores como:

  • Racismo
  • Discriminación basada en género u orientación sexual
  • Discapacidad
  • Pobreza
  • Falta de acceso a una educación adecuada
  • Experiencias infantiles adversas
  • Falta de acceso a los servicios de salud.

Los factores estresantes sistémicos deben contrarrestarse mediante un cambio sistémico, no solo mediante el manejo del estrés individual.

¿Cuáles son los efectos del estrés crónico?

El estrés crónico está asociado con una serie de condiciones de salud, que incluyen:

¿Cómo se trata el estrés crónico?

El enfoque para el manejo del estrés a menudo es multifacético, incluidos los cambios en el estilo de vida, los esfuerzos de apoyo social, la atención plena y la búsqueda de ayuda profesional.

Estilo de vida

Algunos cambios de estilo de vida que puede hacer para ayudar a combatir el estrés incluyen:

Apoyo social

Los esfuerzos de apoyo social que pueden ayudar a combatir el estrés incluyen:

  • Pasar tiempo con amigos y familiares.
  • Participar en afecto físico con seres queridos o mascotas
  • Unirse a un grupo de apoyo en línea o en persona
  • Involucrarse en la comunidad tomando clases, ofreciéndose como voluntario o uniéndose a clubes

Relajación

Aunque es más fácil decirlo que hacerlo, relajarse puede reducir el estrés. Algunas técnicas de relajación incluyen:

  • Enfoques de mente y cuerpo, como atención plena, respiración profunda, imágenes guiadas, relajación muscular, meditación o yoga.
  • Sea creativo o participe en actividades que disfrute, como la música, el baile, la lectura, la escritura, las manualidades o la jardinería.
  • Deja salir tus emociones riendo o llorando.

Otras formas prácticas de reducir el estrés

Ser práctico acerca de cómo su estilo de vida influye en sus niveles de estrés puede ayudar. Las formas de hacer esto incluyen:

  • Identifica tus factores estresantes
  • buscar soluciones
  • Haga un plan por adelantado sobre cómo manejar el estrés cuando surja

Ayuda profesional

El estrés crónico no siempre se puede manejar de manera efectiva por su cuenta. Un profesional de la salud mental puede ayudarlo con estrategias a través de:

Dependiendo de los síntomas, también se pueden recetar medicamentos antidepresivos o ansiolíticos. Discuta las opciones de medicamentos con su proveedor de atención médica si cree que podrían beneficiar su plan de manejo del estrés.

Cuándo buscar ayuda para el estrés

Hable con su proveedor de atención médica o un profesional de la salud mental si usted:

  • sentirse abrumado
  • Tiene miedos que no puede controlar
  • Tener recuerdos de un evento traumático.
  • No pueden funcionar bien en casa, en la escuela o en el trabajo
  • Siente que necesita ayuda por cualquier motivo

Si usted o un ser querido están experimentando estrés que los lleva a pensar en suicidarse, llame al 911 inmediatamente o llamar al Línea de vida nacional para la prevención del suicidio en 988. Para más mentales recursos de salud, vea nuestro Base de datos de la línea de ayuda nacional.

Resumen

El estrés puede ser agudo, crónico o episódico. A corto plazo, el estrés es beneficioso, ya que nos permite reaccionar ante situaciones amenazantes y desarrollar resiliencia. Sin embargo, el estrés crónico no es útil y puede causar problemas de salud, como problemas de salud mental, molestias gastrointestinales y dificultades para dormir. También se asocia con varias condiciones de salud, incluidas las enfermedades cardíacas y la diabetes.

Los enfoques para el manejo del estrés crónico incluyen prácticas de estilo de vida, técnicas de relajación y apoyo social. A algunas personas también les puede resultar útil consultar a un proveedor de atención médica o a un profesional de la salud mental.

Una palabra de MEDSALUD

El estrés crónico no solo es desagradable, sino que puede afectar mucho su salud física y mental. Si se siente abrumado o estresado con frecuencia, hable con su proveedor de atención médica o un profesional de salud mental para evaluar sus niveles de estrés y hacer un plan de manejo del estrés.

Preguntas frecuentes

  • ¿Cómo afecta el estrés al cuerpo?

    El estrés puede tener efectos conductuales, emocionales, físicos y sociales. El estrés afecta varias funciones del cuerpo, incluyendo:

  • ¿Cómo se prueba el estrés crónico?

    Los proveedores de atención médica, los profesionales de la salud mental y otros especialistas pueden recopilar información hablando con la persona, pidiéndole que complete un cuestionario, verificando los síntomas físicos (como evaluar los niveles hormonales o buscando una causa física del estrés) y realizando pruebas ( como análisis de sangre) si lo consideran oportuno.

  • ¿Cuánto tiempo se tarda en curarse del estrés?

    La recuperación del estrés depende de varios factores, incluido el tipo de estrés (agudo o crónico), la causa del estrés, las características individuales de la persona y el tratamiento involucrado (si corresponde).

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