Últimamente, miles de personas en las redes sociales han afirmado que un nervio de su cuerpo, llamado nervio vago, está conectado a una serie de condiciones de salud como ansiedad, depresión, enfermedades cardíacas y trastornos autoinmunes. El hashtag #vagusnerve ha sido visto más de 47 millones de veces solo en TikTok.

Si busca «nervio vago» en Instagram y Google, encontrará aún más personas afirmando cómo puede vivir una vida mejor al «liberar o restablecer» esta parte de su cuerpo.

¿Qué es el nervio vago?

El nervio vago, también conocido como el «nervio errante», transporta señales entre el cerebro, el corazón, los pulmones y el sistema digestivo. El nervio juega un papel en varias funciones corporales que controlan la frecuencia cardíaca, el habla, la sudoración, la digestión y el reflejo nauseoso.

nuevos estudios también sugieren que algunos síntomas prolongados de COVID-19, incluidos problemas de voz persistentes, dificultad para tragar, mareos, presión arterial baja y frecuencia cardíaca alta, pueden estar relacionados con el efecto del virus en el nervio vago.

Pero, ¿qué tan ciertas son estas afirmaciones de las redes sociales? ¿Este nervio está realmente relacionado con todas estas condiciones de salud? Esto es lo que necesita saber.

¿Por qué es importante el nervio vago?

El nervio vago es el más largo y complejo de los nervios craneales. Se origina en el tronco encefálico y desciende por ambos lados del cuello hacia el tórax y el abdomen. El nervio transporta información motora y sensorial y proporciona refuerzo al corazón, los vasos sanguíneos principales, los pulmones, el estómago, el esófago y los intestinos.

El nervio vago juega un papel importante en:

  • Digestión
  • Respiración
  • Ánimo
  • Respuesta del sistema inmunológico
  • Discurso
  • Gusto
  • Producción de moco y saliva.
  • Producción de orina

Sin embargo, la mayor importancia del nervio vago es que es una parte clave del sistema nervioso parasimpático, que controla las funciones de descanso y digestión del cuerpo.

«El nervio vago es el componente más grande de nuestro sistema nervioso parasimpático, que equilibra nuestras respuestas de miedo, huida y lucha». Melanie Weller, MPT, un fisioterapeuta, le dijo a MEDSALUD en un correo electrónico. “El 73% de las personas con miedo a hablar en público están muy familiarizadas con lo que sucede cuando su nervio vago se reduce: el nudo en la garganta, las palmas de las manos sudorosas, el corazón acelerado, la respiración superficial y el estómago revuelto son el resultado de una reducción función del nervio vago.”

Condiciones asociadas con el nervio vago

Dado que el nervio vago es tan largo, cualquier daño puede afectar muchas áreas. Los posibles síntomas de daño al nervio pueden incluir:

  • Pérdida o cambio de voz.
  • Pérdida del reflejo nauseoso
  • Dificultad para tragar o hablar
  • Ritmo cardíaco lento
  • Presión arterial baja
  • Náuseas o vómitos
  • Dolor abdominal

Weller dice que los síntomas y las condiciones específicas pueden depender de qué parte del nervio esté dañada; sin embargo, el nervio vago está relacionado con una amplia gama de condiciones.

“El nervio vago también está relacionado con convulsiones, arritmias cardíacas, salud de las cuerdas vocales, ansiedad, depresión y más”, dijo Weller. “Los neurocirujanos a veces implantan un estimulador del nervio vago para tratar ataques epilépticos. Esto también se hace para algunas condiciones de dolor crónico y depresión”.

gastroparesia

El daño al nervio vago puede causar una condición llamada gastroparesia. Esto ocurre cuando el estómago no puede vaciar los alimentos de manera normal. En los casos de gastroparesia, el nervio vago está dañado por la diabetes, lo que impide que los músculos del estómago y el intestino funcionen correctamente. Los síntomas pueden incluir acidez estomacal, vómitos, náuseas y sensación de saciedad al comer.

Síncope vasovagal

El nervio vago estimula ciertos músculos en el corazón para ayudar a disminuir la frecuencia cardíaca, pero cuando reacciona de forma exagerada, puede causar una caída en la frecuencia cardíaca y la presión arterial, lo que provoca desmayos o desmayos. El síncope vasovagal ocurre cuando un nervio de su corazón reacciona de forma exagerada a ciertas situaciones como ansiedad, hambre, dolor, estrés y calor extremo.

Pero, ¿son ciertas las afirmaciones de las redes sociales?

Según Weller, cada vez hay más pruebas de que el nervio vago está relacionado con otras afecciones de salud, como la depresión y las enfermedades cardíacas, como afirman las personas en las redes sociales. Ella agrega que las enfermedades cardíacas, los accidentes cerebrovasculares y otras afecciones gastrointestinales tienen su origen en la inflamación y se sabe que el nervio vago reduce la inflamación. Aún así, se necesita más investigación.

Dr. Charles Conway, psiquiatra de la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis, le dijo a MEDSALUD en un correo electrónico que lo que la gente afirma en línea está en línea con el tratamiento de la depresión. Dijo que ahora hay cinco ensayos relativamente grandes de estimulación del nervio vago que han demostrado que un subconjunto de pacientes con depresión resistente al tratamiento responde a la estimulación sostenida del nervio vago.

“Algunos de los estudios sugieren que la estimulación sostenida del nervio vago también reduce la ansiedad”, dijo Conway. «Resulta que las proyecciones aferentes (hacia el cerebro) del vago hacen sinapsis en múltiples regiones del cerebro que se sabe que son críticas en la regulación del estado de ánimo».

Conexión a COVID-19

Investigación reciente muestra que los síntomas prolongados de COVID reflejan una mala función del nervio vago. La COVID prolongada puede afectar hasta al 15 % de quienes sobreviven a sus infecciones y algunos pueden experimentar fatiga, dolor muscular y problemas cognitivos meses o incluso años después.

Los investigadores realizaron recientemente un estudiar para observar el funcionamiento del nervio vago en pacientes con COVID prolongado. Descubrieron que la mayoría de los sujetos con COVID prolongado con síntomas de disfunción del nervio vago tenían una variedad de alteraciones significativas, clínicamente relevantes, estructurales y/o funcionales en su nervio vago, incluido el engrosamiento del nervio, dificultad para tragar y síntomas de dificultad para respirar.

Lo que esto significa para ti

Ser físicamente activo, comer una dieta saludable y controlar afecciones como la diabetes y la presión arterial alta pueden ayudar a proteger el nervio vago. Si experimenta dolor abdominal, reflujo ácido, desmayos y otros síntomas, hable con su proveedor de atención médica.

Cómo estimular el nervio vago

La estimulación del nervio vago (VNS, por sus siglas en inglés) utiliza impulsos eléctricos para estimular el nervio vago izquierdo. Está aprobado por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) para tratar algunas formas de epilepsia, así como la depresión.

Para el tratamiento de VNS, los proveedores de atención médica implantan un pequeño dispositivo en el pecho, debajo de la piel. El dispositivo puede enviar señales eléctricas leves e indoloras a través del nervio vago izquierdo al cerebro. Estos impulsos pueden calmar la actividad eléctrica irregular en el cerebro.

Conway dijo que la estimulación eléctrica del nervio vago ha sido eficaz para reducir las convulsiones en la epilepsia refractaria, así como para reducir los síntomas depresivos en pacientes con trastornos depresivos refractarios. Agrega que la estimulación del nervio vago también puede ser útil en la obesidad y las enfermedades inflamatorias crónicas.

Weller dice que otras formas de estimular el nervio vago incluyen:

  • Inmersión/exposición al frío (duchas frías, salir a temperaturas frías con ropa mínima)
  • tarareando y cantando
  • Meditación/atención plena
  • Respiración profunda y lenta
  • Ejercicio
  • Masaje de pies (se puede asignar un toque suave o firme en la estimulación del nervio)

«Los ejercicios de respiración también pueden ayudar si la respiración se hace correctamente, y este es el gran problema, ya que muchas personas no tienen una mecánica de respiración que apoye la función saludable del nervio vago», dijo Weller. “Más a menudo, las personas respiran de una manera que respalda un estado crónico de lucha y huida”.

Los estudios en curso están examinando el vínculo entre el nervio vago y la depresión, las enfermedades metabólicas y las enfermedades cardíacas. Si se prueba con más evidencia, los expertos dicen que VNS puede ayudar a tratar y abordar una variedad de problemas y condiciones de salud en el futuro.

«Claramente, el vago juega un papel fundamental en la conexión mente-cuerpo y probablemente solo estemos rascando la superficie de cuán crítico es este nervio con respecto al bienestar emocional y otras condiciones de salud», dijo Conway.

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