El asma es una afección que hace que las vías respiratorias se estrechen e hinchen, lo que a menudo dificulta la respiración y provoca tos y sibilancias.

El asma a menudo comienza a una edad temprana y puede desencadenarse por infecciones respiratorias virales, alergias, obesidad y otros factores. La genética también juega un papel importante: las personas que tienen un padre con asma son de 3 a 6 veces más como para desarrollar asma.

El lugar donde vive y trabaja también puede marcar la diferencia. La exposición ocupacional a ciertos polvos y productos químicos en el lugar de trabajo puede causar que los adultos desarrollen asma en el futuro. La contaminación del aire en los espacios urbanos y el tabaquismo, o la exposición al humo de segunda mano, pueden irritar los pulmones y desencadenar síntomas.

¿Cuáles son los principales factores de riesgo del asma?

doctor khan: El mayor factor de riesgo es probablemente su predisposición genética. Si alguno de tus padres, especialmente tu madre, tiene alguna predisposición alérgica o asma, te pone en un riesgo ligeramente mayor.

Si los bebés pequeños desarrollan eczema o alergias a los alimentos, eso también los pone en mayor riesgo de desarrollar asma más adelante. También hay niños que no tienen eccema ni alergias alimentarias, pero desarrollan alergias ambientales bastante malas que también los ponen en riesgo.

A menudo se esperan sibilancias durante los resfriados y las infecciones de las vías respiratorias superiores, y si solo tiene sibilancias en esos episodios, es más probable que supere [asthma] para cuando estés en la edad de primaria. Pero si comienza a tener sibilancias además de esos resfriados, eso es más preocupante y un factor de riesgo para desarrollar asma más persistente.

Algunos de los factores más pequeños que aún son bastante importantes son cosas como los niveles de contaminación y la exposición al humo. Los adolescentes se involucran en conductas de riesgo ya sea fumando o vapeando y, desafortunadamente, hemos visto que eso tiene terribles consecuencias. Cuando los padres fuman en casa, incluso si juran que fuman afuera, todas las partículas de la exposición al humo recorren la casa y exponen a los niños.

Cuéntenos más sobre esos factores de riesgo ambientales, especialmente en términos de dónde vive una persona y el tipo de trabajo que realiza.

doctor khan: El asma ocupacional es definitivamente algo muy real. Lo vemos en pacientes que están expuestos a compuestos que los sensibilizan y pueden causar que desarrollen asma alérgica. A veces vemos esto en los panaderos porque la harina puede hacerlo. Lo vemos en personas que están lidiando con diferentes enzimas o proteínas derivadas del caucho. Lo podemos ver en los trabajadores que manipulan productos del mar y en aquellos que están expuestos a metales y sustancias químicas. Típicamente vemos asma ocupacional en adultos, y [it’s] su propio tipo de categoría.

Vemos niveles más altos de contaminación en ciudades más congestionadas. Y con el cambio climático, hemos visto cambios estacionales que ocurren antes y duran más de lo normal. Desafortunadamente, hay personas que todavía fuman, especialmente en entornos urbanos, donde vemos viviendas más abarrotadas y mala ventilación o mayor exposición a cucarachas y sensibilidad a los ácaros del polvo, lo que también afecta el control del asma.

Otro factor de riesgo es la obesidad. Sabemos que cuanto más peso carga, más tienen que trabajar sus pulmones. Entre todos los demás problemas de obesidad infantil con los que nos enfrentamos, también nos preocupa que estos niños desarrollen un asma más importante.

¿Cuáles son las disparidades en términos de quién tiene mayor riesgo de desarrollar asma?

doctor khan: Vemos más casos de asma grave no controlada en entornos urbanos de nivel socioeconómico más bajo. Es multifactorial: a veces son los genes que heredaron de sus padres, pero también su entorno.

Por ejemplo, si viven en viviendas abarrotadas, si no tienen acceso a un proveedor de atención médica primaria, si no se adhieren a los medicamentos [taking their medication] porque no pueden pagarlo, no tienen quien los lleve a la farmacia, o si no toman los medicamentos correctos, pueden terminar enfermándose gravemente y acudiendo a la sala de emergencias. Cuando los mejoramos, vuelven al mismo ambiente y caen en los mismos hábitos.

Incluso si podemos superar algunas de las barreras de educación para la salud y los pacientes entienden el impacto, a veces las circunstancias financieras se interponen en el camino. Algunos pacientes o padres tendrán dos o tres trabajos, y es muy difícil salir del trabajo y traer [their children] en su cita trimestral para controlar su asma.

Esos fueron probablemente los aprendizajes más importantes de mi experiencia trabajando en un entorno urbano. Durante los últimos dos años, he estado trabajando en un entorno de práctica privada. Muchos de mis pacientes eligen venir a verme, por lo que realmente no tengo problemas con la adherencia, el cumplimiento y el acceso a medicamentos o atención médica.

¿Cuáles son algunos de los cambios sistémicos que deben realizarse para reducir las disparidades en el riesgo de asma?

doctor khan: Esta es una pregunta realmente difícil porque creo que todos los proveedores de atención médica que trabajan con pacientes de un nivel socioeconómico más bajo quieren hacer lo correcto para el paciente. Queremos empoderarlos para que entiendan por qué fumar o no tomar su inhalador todos los días los pone en riesgo. Pero el sistema realmente no está configurado para promover ese mensaje, por lo que se reduce a proveedores individuales.

No soy muy optimista en este momento sobre dónde está la prestación de atención médica. Creo que la pandemia destacó una tonelada de disfunción. Me preocupo por las familias que no acuden a los chequeos regulares de bienestar, y mucho menos a los seguimientos de rutina del asma.

¿Hay alguna manera de que las personas eviten un diagnóstico de asma o reduzcan la gravedad de su asma?

doctor khan: Realmente no puedes hacer nada con los genes que has heredado. Si tu mamá o tu papá tienen asma, tienes algo de genética que está trabajando en tu contra. Pero definitivamente hay un golpe ambiental en términos de cuándo los pacientes comienzan a manifestar síntomas.

Si tiene una predisposición genética a la alergia y también está en una guardería cuando era un bebé o un niño pequeño, estará expuesto a más virus, lo que puede provocar más enfermedades, lo que podría provocar más episodios de sibilancias, lo que podría catapultarlo en un diagnóstico completo de asma.

Es importante incluso en mis pacientes jóvenes que tienen asma, como los niños de 6 y 7 años y los adolescentes jóvenes, empoderarlos para que cumplan con su medicación e identifiquen cualquier brecha potencial en la obtención de sus inhaladores y medicamentos. Eso puede significar conectarse con un trabajador social, poner el diagnóstico de asma en el radar del trabajador social existente o consultar con los padres sobre qué tipo de apoyo necesitan.

A menudo puede parecer que estamos tratando de ponernos al día con el sistema en lugar de que el sistema sirva a nuestros pacientes, lo cual es realmente frustrante y triste. Pero cuando podemos, realmente nos gusta optimizar la adherencia de alguien a su terapia con esteroides inhalados u otros medicamentos para que no terminen en la sala de emergencias y acumulen una estadía de $5,000 en una visita al hospital porque no tenían medicamentos que podrían haber costado $100 o $200 en el transcurso de los meses anteriores.

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