Hay un virus respiratorio que está abarrotando los hospitales de niños de EE. UU., y no es la influenza ni el COVID-19. Este año, los sistemas de salud están experimentando aumentos repentinos de una enfermedad llamada virus respiratorio sincitial (VSR).

A partir de la última semana de octubre, la tasa de hospitalización de bebés menores de un año era casi nueve veces mayor que en el mismo punto de 2019. La tasa de hospitalización ahora es casi nueve veces mayor para personas de todas las edades.

En la mayoría de los adultos, el RSV no es más grave que el resfriado común y causa síntomas similares. Pero para los bebés pequeños y los adultos mayores, la infección puede causar una inflamación pulmonar grave e incluso provocar la muerte.

Actualmente no existe un tratamiento antiviral para el RSV y solo una opción de anticuerpo monoclonal para ayudar a prevenirlo. Si bien muchos bebés se recuperarán de la enfermedad después de la hospitalización, es menos probable que a los adultos mayores les vaya tan bien. Para los estadounidenses mayores de 65 años, el RSV causa hasta 10 000 muertes cada año, no muy lejos de las 16.000 muertes provocadas por la gripe en 2019.

Algunas de las compañías farmacéuticas más grandes han compartido datos de los ensayos clínicos de Fase 3 sobre sus vacunas contra el RSV este año. Algunas vacunas están destinadas a proteger a los adultos mayores. Otros inocularán a los recién nacidos a través de madres embarazadas que reciben la vacuna.

Los datos de los ensayos hasta el momento indican que estas vacunas serán un 70 % o más efectivas para prevenir enfermedades graves en los niños más pequeños y un 80 % o más para proteger a los adultos mayores.

«RSV parece ser una de las últimas enfermedades graves altamente contagiosas de la infancia», Dr. William Schaffner, director médico de la Fundación Nacional para Enfermedades Infecciosas (NFID) y profesor de medicina en la división de enfermedades infecciosas de la Facultad de Medicina de la Universidad de Vanderbilt, dijo a MEDSALUD. “El desarrollo de vacunas es una perspectiva muy, muy emocionante”.

¿Qué es el RSV?

El virus sincitial respiratorio (VSR) es un virus ARN que infecta la nariz, la garganta y el sistema respiratorio superior e inferior. La mayoría de las personas experimentan secreción nasal, reducción del apetito, tos, estornudos o sibilancias durante aproximadamente una semana o dos.

Los niños muy pequeños, sin embargo, tienen vías respiratorias más pequeñas que los adultos. Cuando se inflaman debido a una infección, esto puede restringir la respiración. Los adultos mayores también pueden tener problemas con la enfermedad debido a un sistema inmunitario debilitado.

Las Restricciones Levantadas de COVID Contribuyen al Aumento de Casos

A medida que disminuyeron las restricciones de prevención de COVID-19, los virus respiratorios como el RSV volvieron con fuerza.

“Regresamos a la escuela, nos quitamos las máscaras, vamos a la guardería, vamos a fiestas de cumpleaños, los niños interactúan. Esto ha dado a estos virus respiratorios la oportunidad de propagarse antes de lo habitual”, dijo Schaffner.

Esta combinación de patrones estacionales interrumpidos para las enfermedades respiratorias y tener una población de niños que no han contraído la infección hace que sea una «tormenta perfecta». Vandana Madhavan, MD, MPHdirector clínico de enfermedades infecciosas pediátricas en Mass General for Children, dijo a MEDSALUD.

Ahora, los hospitales pediátricos están viendo una afluencia de casos.

“En uno de nuestros hospitales comunitarios, no solo el piso está repleto de pacientes que esperan en el departamento de emergencias por más tiempo, sino que la gran mayoría de los pacientes que ingresan tienen RSV”, dijo Madhavan.

¿Qué tan común es normalmente el RSV?

En un año típico, entre el 1 % y el 2 % de los niños enfermos de RSV (alrededor de 58 000 niños) terminan hospitalizados, y 100 a 500 niños estadounidenses menores de 5 años mueren de la enfermedad. Si bien la mayoría de los niños se recuperarán después de recibir oxígeno e hidratación en el hospital, esta atención médica puede ser costosa para las familias, dijo Madhavan.

Aparte de la atención de apoyo como el oxígeno y los líquidos, actualmente no existe un tratamiento para el RSV. Sin embargo, para aquellos con bajo riesgo de complicaciones, contraer RSV puede protegerlos a largo plazo.

La mayoría de las personas tienen algunas exposiciones al RSV en su vida. Si bien la inmunidad al virus no dura mucho después de la infección, evitará que futuras infecciones sean tan graves.

¿Se puede prevenir el RSV?

En ausencia de una vacuna autorizada, solo existe una opción preventiva para aquellos con alto riesgo de enfermedad grave. El anticuerpo monoclonal, llamado palivizumab (Synagis), se desarrolló hace 25 años para prevenir enfermedades graves en bebés de alto riesgo. Pero a diferencia de una vacuna, el tratamiento debe administrarse todos los meses durante la temporada de RSV para reducir el riesgo de infección grave.

Si bien los investigadores han estado tratando de desarrollar una vacuna RSV durante años para ayudar a prevenir el virus, la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) aún no ha autorizado el uso de una. La primera vacuna experimental RSV se desarrolló en la década de 1960. Pero entre los niños que la recibieron, los que fueron vacunados se enfermaron más y tenían más probabilidades de morir a causa de la infección que los bebés del grupo del placebo.

Luego, en 2013, un biólogo estructural llamado Jason McLellan hizo una descubrimiento eso permitió a los científicos crear una vacuna para apuntar al RSV antes de que infectara las células. Su trabajo también contribuyó al desarrollo de las vacunas COVID-19.

Los fabricantes de vacunas ahora están cosechando los beneficios de este avance. Varias empresas han iniciado ensayos de vacunas utilizando esta proteína. Los resultados de los primeros ensayos exitosos de la Fase 3 comenzaron a aparecer este año.

Las vacunas están en el horizonte

Proteger a los niños vulnerables ha sido durante mucho tiempo un objetivo para los científicos. Pero al igual que con las vacunas contra el COVID-19, las compañías farmacéuticas vacunan primero a los adultos antes de probar sus productos en los niños más pequeños.

Los candidatos vacunales próximos a desarrollarse no están destinados a inocular directamente a los niños, sino a las madres embarazadas. Los anticuerpos de estas vacunas maternas pueden viajar a través de la placenta hasta el feto para que el niño esté protegido al nacer.

La semana pasada, Pfizer anunció que su vacuna materna contra el RSV fue 82 % efectiva para prevenir el RSV grave en bebés hasta los 3 meses de edad y 70 % efectiva hasta los 6 meses. Al igual que con la mayoría de las vacunas, es poco probable que una inyección materna de RSV prevenga la enfermedad por completo, pero puede evitar los resultados más graves.

“Va a haber bebés más pequeños que tengan RSV que todavía podrían tener síntomas de las vías respiratorias superiores, o incluso bronquitis… pero no están trabajando duro para respirar, no están bajando su nivel de oxígeno, no se están deshidratando, no están necesitando ser hospitalizado”, dijo Madhavan. “Estamos realmente enfocados en minimizar las complicaciones más graves con una vacuna”.

Al mismo tiempo, alrededor de 177 000 adultos mayores son hospitalizados con RSV y aproximadamente 14 000 mueren cada año.

Hay tres vacunas para adultos en ensayos de fase 3, que en conjunto previenen del 80 % al 86 % de las infecciones graves por VSR en personas mayores de 60 años. Los datos del ensayo de la vacuna de Pfizer para adultos mayores muestran que es 86% efectivo en la prevención de enfermedades graves. La vacuna de GSK es 83% efectivo en adultos de 60 años y mayores.

“Hay una sensación general de optimismo en las comunidades de profesionales de la salud pública y las vacunas de que, esta vez, estas vacunas serán al menos bastante buenas, se abrirán camino a través del proceso regulatorio y serán autorizadas, tal vez una o más. de ellos tan pronto como el próximo año”, dijo Schaffner.

Temporadas venideras menos severas del RSV

Antes de que las vacunas contra el RSV lleguen al mercado, los asesores de la FDA y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) deben reunirse para discutir sus méritos. Esto podría suceder en el próximo año o dos. Schaffner dijo que espera que las vacunas para adultos mayores reciban luz verde primero.

La protección de las vacunas maternas probablemente durará hasta seis meses, dijo Schaffner. Esto debería ser suficiente para proteger a los bebés cuando son más vulnerables. Pero Madhavan dijo que la vacuna materna está destinada a administrarse en las últimas etapas del embarazo, lo que significa que los bebés que nacen prematuramente pueden perder la protección.

Los expertos creen que una vacuna que se administre directamente a los niños puede ser necesaria para una protección a largo plazo, especialmente para los niños con anomalías cardíacas y otras afecciones médicas. En este momento, al menos dos vacunas diseñadas para niños se encuentran en ensayos clínicos de Fase 1.

En los próximos años, las vacunas contra el RSV podrían administrarse de manera rutinaria a personas de todas las edades, al igual que la vacuna contra la gripe, dijo Schaffner. Con más inmunidad de la población, los hospitales llenos de pacientes con RSV pronto podrían ser cosa del pasado.

Lo que esto significa para ti

Una confluencia de RSV, COVID-19 e influenza está causando aumentos repentinos en las infecciones respiratorias. Lavarse bien las manos, quedarse en casa cuando está enfermo y comprometerse con otras buenas prácticas de higiene reduce el riesgo de enfermedad. También es aconsejable mantenerse al día con las vacunas contra la gripe y el COVID-19, dijo Madhavan.

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