Investigadores de la Universidad de Houston están estudiando si una vacuna de fentanilo puede reducir las sobredosis de drogas, que se cobraron más de 100.000 vidas en los Estados Unidos el año pasado. La mayoría de las sobredosis involucraron fentanilo, un opioide sintético muy potente que puede ser letal en pequeñas dosis.

Los científicos esperan que una vacuna de fentanilo evite que la droga ingrese al cerebro, bloqueando su «subidón» e interfiriendo con su capacidad de producir síntomas nocivos, sobredosis y la muerte. Hasta ahora, la vacuna ha arrojado resultados prometedores en estudios con roedores, pero aún no se ha probado en ensayos clínicos en humanos.

“Nuestra vacuna produce anticuerpos y permite que el organismo elimine el fármaco. Si no hay una vacuna a bordo, se permite que el fentanilo atraviese la barrera hematoencefálica y estimule los circuitos cerebrales involucrados en la euforia del fentanilo, lo cual es muy reconfortante”. Colin Haile, MD, PhDinvestigador principal de la vacuna de fentanilo de UH, le dijo a MEDSALUD.

Si la vacuna demuestra ser efectiva, podría ser una herramienta crucial para las personas que buscan recuperarse del trastorno por uso de opioides (OUD), que tiene una tasa de recaída de más del 80%, agregó.

Una sobredosis de fentanilo puede provocar depresión respiratoria, ritmo cardíaco lento, rigidez muscular, coma y muerte. Al impedir que el fentanilo ingrese al cerebro, la vacuna podría prevenir síntomas que a menudo son letales.

Actualmente, no hay una vacuna aprobada para OUD. Algunas terapias disponibles incluyen tratamiento asistido por medicamentos con metadona, buprenorfina (a veces combinada con naloxona) o enfoques intervencionistas como psicoterapia y terapia cognitiva conductual.

¿Cómo funciona una vacuna de fentanilo?

La vacuna de fentanilo que se está estudiando es una vacuna adyuvante, que usa un fármaco o sustancia para ayudar a estimular la respuesta inmunitaria del cuerpo. Por lo general, el adyuvante se dirige a un virus o bacteria, como la gripe y la hepatitis B. En esta vacuna, sin embargo, el adyuvante se dirige a una sustancia química: el fentanilo.

El adyuvante dirigido al fentanilo se empareja con una proteína transportadora que es estructuralmente similar al fentanilo. “Parece fentanilo, pero no tiene actividad biológica”, dijo Haile.

En estudios de laboratorio, la vacuna ofreció protección durante al menos 20 semanas en roedores, lo que “es toda la vida” para los animales, explicó. Una vacuna de fentanilo para humanos podría administrarse en una serie de dos o tres dosis, como la vacuna contra la hepatitis B.

Tanto el adyuvante de fentanilo como la proteína transportadora similar al fentanilo se han encontrado en humanos, y varios ensayos clínicos han encontrado que el adyuvante es seguro y efectivo en adultos y bebés, agregó.

“No podemos predecir nada, pero debido a esos dos componentes, creemos que la FDA puede ver nuestra solicitud de manera positiva”, dijo Haile.

Haile dijo que su equipo presentará una solicitud a la FDA después de que terminen las pruebas de toxicología requeridas en roedores y completen la fabricación, y la FDA podría tardar entre seis meses y más de un año en emitir una decisión.

¿Puede una vacuna realmente combatir la adicción?

Las vacunas contra la adicción se han estudiado contra otras drogas en el pasado. En particular, una vacuna contra la nicotina recibió mucha atención y financiación a fines del siglo XX, pero finalmente no tuvo éxito.

Según Haile, una de las principales dificultades en los ensayos de la vacuna contra la nicotina fue su incapacidad para producir suficientes anticuerpos para bloquear los efectos de la nicotina, que pueden ser particularmente altos entre los grandes fumadores. La respuesta de anticuerpos para la vacuna contra la nicotina también varió significativamente entre los participantes de los estudios, dijo.

“Las personas que fuman mucho están consumiendo grandes cantidades de nicotina, y necesitarían cantidades muy altas de un anticuerpo”, dijo Haile.

El fentanilo, por el contrario, es extremadamente potente en pequeñas dosis. Haile dijo que cree que una vacuna contra el fentanilo generaría anticuerpos más que suficientes para eliminar el fentanilo, incluso en los grandes consumidores.

Actualmente también se están trabajando en otras vacunas para combatir las adicciones a la cocaína, el oxycontin y la metanfetamina. Haile también está involucrado en el desarrollo de una vacuna contra la metanfetamina, pero dijo que sus esfuerzos en la vacuna contra el fentanilo se sienten más gratificantes en este momento.

“Hace unos cinco o seis años, estas muertes por sobredosis se convirtieron en un problema real, y la cantidad de fentanilo en los Estados Unidos se estaba convirtiendo en una crisis obvia”, dijo Haile. “La situación en los EE. UU. y en todo el mundo es que realmente necesitamos esta vacuna. Los medicamentos que tenemos ahora no están ayudando con la epidemia”.

Lo que esto significa para ti

Se está estudiando una vacuna de fentanilo para ayudar a combatir la epidemia de sobredosis. Si la FDA lo aprueba, podría funcionar en combinación con otros tratamientos de prevención de sobredosis.

Corrección: 28 de noviembre de 2022: este artículo se actualizó para corregir una declaración sobre el desarrollo de una vacuna contra la nicotina.

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