Aunque las vacunas COVID-19 se están implementando en los Estados Unidos, el país aún está muy lejos de erradicar el virus. La falta de pruebas adecuadas sigue siendo una preocupación, especialmente en las zonas rurales. Los científicos de todo el mundo esperan desarrollar formas más eficientes y precisas para realizar pruebas de COVID-19.

Un estudio de dos años aprobado recientemente investigará cómo las pruebas de rascar y oler podrían convertirse en una metodología de prueba asequible y accesible. La investigación será un proyecto conjunto entre Penn State, la Universidad de Florida y la Universidad Estatal de Arizona. Será financiado por la Ley de Ayuda, Alivio y Seguridad Económica de Coronavirus (CARES) y el Instituto Nacional de Salud (NIH).

COVID-19 y sentido del olfato

John Hayes, PhDinvestigador principal del próximo estudio y profesor de Ciencias de la Alimentación en la Universidad Estatal de Pensilvania, le dice a MEDSALUD que la pérdida del olfato es un síntoma único de la infección temprana por COVID-19.

A diferencia de cuando tiene un resfriado, la pérdida del olfato por COVID-19 ocurre con poca o ninguna congestión o bloqueos físicos.

La deficiencia sensorial y la consiguiente pérdida del gusto (porque el gusto y el olfato están intrínsecamente vinculados) es uno de los únicos síntomas de la COVID-19 que es único. Otros síntomas de inicio temprano, como fiebre, tos o dolores corporales, pueden ser síntomas de muchas enfermedades o virus, desde alergias hasta intoxicaciones alimentarias.

El receptor AE2

Si bien la investigación sobre la conexión entre el olfato y el COVID-19 está en curso, David Brand, estudiante de posgrado de la Universidad de Harvard y miembro del Laboratorio Datta, encontró un vínculo entre los receptores ACE2 y las células sustentaculares de apoyo que podría ser clave para desentrañar la causa.

«El receptor ACE2 es el ojo de la cerradura que usa el virus para adherirse…», dice Hayes. «[It] inserta la proteína espiga en él y la usa para entrar en la célula».

Hayes explica que el receptor ACE2 se expresa en gran medida en algunas células en la parte superior de la cavidad nasal. «En realidad, no parece alterar las propias células receptoras del olor», dice. «Existen estas células de apoyo que viven inmediatamente al lado».

Los receptores del olor se expresan en las neuronas sensoriales olfativas (OSN), que están justo al lado de las células sustentaculares. «Resulta que las propias OSN no tienen muchos receptores ACE2, pero las células sustentaculares sí», dice Hayes. «Entonces, la hipótesis de trabajo actual es que el virus ataca estas células y causa una perturbación local, una inflamación local en la parte superior de la cavidad nasal, que interrumpe temporalmente el sentido del olfato».

ACE2 y COVID-19

El ataque a las células sustentaculares también explica por qué la pérdida del olfato es un inicio tan repentino para las personas con COVID-19: no hay acumulación de un bloqueo físico para crear la pérdida conductiva del olfato, como ocurre con la congestión de un resfriado. En cambio, es el receptor ACE2 el que interrumpe la función de la estructura de soporte de los sentidos olfativos.

Cómo podría funcionar la prueba

El estudio tiene como objetivo lanzar las pruebas de campo a mediados de enero. Recopilará información sobre dos pruebas. Se utilizará una versión abreviada del Prueba de identificación de olores de la Universidad de Pensilvania (UPSIT), y el otro usará diferentes concentraciones de olores para determinar la concentración más baja que los participantes pueden oler.

Los investigadores esperan descubrir qué prueba es un mejor predictor de la infección por COVID-19 para el final del estudio.

Si bien la pérdida del olfato es exclusiva de la COVID-19, no es un síntoma garantizado de la infección. Las estimaciones actuales muestran que entre el 45% y el 75% de los casos positivos confirmados de COVID-19 describen haber experimentado pérdida del olfato.

Hayes y sus co-investigadores, steven mungerdirector del Centro para el Olfato y el Gusto de la Universidad de Florida, y Cara Extenprofesor asistente de enfermería en Penn State, creará una población de participantes étnica y racialmente diversa para el estudio, procedente del norte de Florida, Arizona y Pensilvania, así como de otro sitio en el medio oeste superior.

Si bien habría falsos negativos usando solo pruebas de olor, Hayes dice que la capacidad de evaluar de manera fácil y económica a grandes grupos, como escuelas y empresas, aún sería ventajosa.

¿Una solución de prueba a largo plazo?

El estudio tiene una duración de dos años, lo que abre la pregunta de si los lanzamientos de vacunas harán que los resultados sean irrelevantes. Hayes espera que sí, pero aún ve un valor significativo en la información que se obtendrá de la investigación.

«Incluso una vez que se implemente la vacuna, incluso si podemos reducir las tasas de referencia, seguiremos yendo a los puntos críticos locales», dice, «para eso, las pruebas de olor podrían ser realmente geniales».

Hayes da el ejemplo de una universidad de artes liberales en un pequeño pueblo con un pequeño hospital regional. «Tienes 5000 estudiantes universitarios, y luego, de repente, tienes un brote, tu capacidad de evaluar a cada estudiante para luego ponerlos en cuarentena todavía requerirá muchos recursos», dice. «Pero si puede darles a los 5.000 estudiantes un paquete con 14 días de tarjetas para raspar y oler, entonces podría usar eso».

La falta de recursos y el costo de las pruebas son problemas que continúan desafiando a las comunidades en todo el mundo. Incluso con la financiación adecuada para el lanzamiento de la vacuna, las estimaciones actuales muestran que es posible que no alcancemos los niveles de inoculación global hasta 2023 o 2024.

Si bien no es un indicador seguro, analizar su propio sentido del olfato es fácilmente accesible y gratuito. Hayes dice que una prueba de olor diaria en casa puede ser una herramienta valiosa para muchas personas. El simple hecho de comprobar si puede oler su café de la mañana, su mascota o su pareja puede ser un indicador valioso de una infección por COVID-19 de aparición temprana.

Lo que esto significa para ti

Perder el sentido del olfato es uno de los síntomas más singulares de COVID-19. Si está experimentando una pérdida del sentido del olfato sin ningún bloqueo físico que lo acompañe, como congestión, es posible que desee hacerse una prueba de COVID-19.

Dicho esto, perder el sentido del olfato no es una señal segura de que tenga COVID-19, y aún puede tener COVID y su sentido del olfato. Si no ha perdido el sentido del olfato pero tiene fiebre, tos o dolor en el cuerpo, pregúntele a su proveedor de atención médica si debe hacerse la prueba de COVID-19.

La información de este artículo está actualizada a la fecha indicada, lo que significa que puede haber información más reciente disponible cuando lea esto. Para obtener las actualizaciones más recientes sobre COVID-19, visite nuestra página de noticias sobre coronavirus.

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