Hasta ahora, los mecanismos detrás del COVID prolongado aún no se han entendido. Ahora, un nuevo estudio nos está ayudando a comprender un poco más quién puede estar en riesgo de tener estos síntomas prolongados.

En este reciente estudio publicado en Celúlalos investigadores realizaron una investigación longitudinal de más de 300 pacientes con COVID-19 para estudiar biomarcadores que pueden indicar un mayor riesgo de desarrollar una COVID prolongada más adelante.

Encontraron cuatro factores que pueden estar relacionados con una mayor probabilidad de síntomas persistentes, que incluyen:

  • Una carga viral alta al comienzo de la infección.
  • La reactivación del virus Epstein-Barr
  • Tener diabetes tipo 2
  • La presencia de autoanticuerpos específicos.

Alta Carga Viral

Según los investigadores, uno de los factores de riesgo potenciales para una COVID prolongada es el nivel de ARN del coronavirus en la sangre al principio de la enfermedad, lo que indica la carga viral.

“La cantidad de viremia refleja el alcance de la infección viral descontrolada”, Martín J. Blaser, MD, le dijo a MEDSALUD Henry Rutgers, Presidente del Microbioma Humano y Director del Centro de Biotecnología y Medicina Avanzadas de la Universidad de Rutgers. “Cuanto más alto es el nivel, más fuera de control por parte de los mecanismos inmunitarios del huésped. Incluso si las cosas se calman más tarde, ha habido una gran perturbación”.

Actualmente contamos con pastillas antivirales como molnupiravir y Paxlovid que inhiben la replicación del virus, lo que reduce la carga viral en el organismo.

“Sabemos que una carga viral más alta se ha relacionado con una COVID-19 más grave y un mayor riesgo de muerte”, Dra. Beth Oller, un médico de familia en Solomon Valley Family Medicine, le dijo a MEDSALUD. “Tiene sentido que una carga viral más alta pueda equivaler a más síntomas. Si tiene una infección más grave, el cuerpo tardará más en eliminar el virus, lo cual es un pensamiento de por qué una carga viral más alta se correlaciona con un mayor riesgo de COVID prolongado”.

Si una carga viral alta aumenta el riesgo de una COVID prolongada, significaría que potencialmente podemos prevenirla al reducir las cargas virales en las primeras etapas del curso de la enfermedad, como con los medicamentos antivirales, dijo Oller.

Diabetes tipo 2

El estudio sugiere que la diabetes tipo 2 puede predecir una COVID prolongada en el momento del diagnóstico inicial. Aproximadamente 1 de cada 10 estadounidenses tiene diabetes y aproximadamente el 90-95 % tiene diabetes tipo 2.

“Los pacientes con diabetes tipo 2 tenían más probabilidades de experimentar fatiga, tos y otros síntomas respiratorios prolongados de COVID”, dijo Oller. “Sabíamos que las personas con diabetes tipo 2 tienen más probabilidades de tener complicaciones graves o morir a causa de la COVID-19, por lo que no es del todo sorprendente que la COVID-19 prolongada también sea más probable”.

Es probable que COVID-19 dificulte el control de la glucosa para las personas con diabetes. También se encuentra que los dos se afectan entre sí. La COVID-19 grave puede empeorar la hiperglucemia, lo que, a su vez, provoca peores resultados de la COVID-19.

“El nivel alto de azúcar en la sangre o la diabetes mal controlada pueden debilitar el sistema inmunitario y hacerlo menos capaz de combatir las infecciones, por lo que la diabetes bien controlada puede disminuir el riesgo”, dijo Oller. “Se ha teorizado que el estado inflamatorio de bajo grado preexistente que se observa en la diabetes tipo 2 puede empeorar y permanecer elevado después de la COVID-19, lo que puede provocar un aumento de los síntomas”.

Reactivación del Virus Epstein-Barr

Según el estudio, la reactivación del virus de Epstein-Barr (EBV), un miembro de la familia del virus del herpes, puede estar asociada con un COVID prolongado. La mayoría de las personas se infectan con EBV cuando son niños y, después del curso de la enfermedad, el virus se vuelve latente en el cuerpo.

«Después [the] infección inicial por EBV, el virus se vuelve inactivo y, por lo tanto, las personas portan el virus en una forma inactiva”, Bryan Lau, PhDepidemiólogo de la Escuela de Salud Pública Bloomberg de Johns Hopkins y uno de los investigadores que lideran el Estudio largo COVID de Johns Hopkins, le dijo a MEDSALUD. “La reactivación de EBV se ha relacionado con el estrés y, por lo tanto, estudios anteriores han sugerido que COVID-19 puede conducir a la reactivación de EBV”.

Un pequeño estudio de 2021 encontró que el 55,2 % de los pacientes hospitalizados con un caso confirmado de COVID-19 tenían una infección por VEB. Un estudio diferente informó que entre los pacientes con COVID-19, aquellos cuyo EBV se reactivó tuvieron tasas de mortalidad más altas y requirieron más tratamiento de apoyo inmunológico que aquellos sin reactivación del EBV.

Aunque los estudios sugieren que los síntomas prolongados de COVID pueden ser causados ​​por la reactivación de EBV inducida por la inflamación de COVID-19, todavía necesitamos más investigación para estar seguros.

“Es de destacar que el EBV en sí se ha asociado con algunos de los síntomas que han informado las personas con COVID prolongado”, dijo Lau. “Estudios anteriores han relacionado la reactivación del EBV con la miocardiopatía y la miocarditis, así como con el tinnitus y la pérdida de la audición, cada uno de los cuales se ha informado entre las personas con COVID prolongado. Por lo tanto, es posible que parte del COVID prolongado se deba a la reactivación del EBV, pero realmente no lo sabemos en este momento”.

Presencia de ciertos autoanticuerpos

Según el análisis de los investigadores, el indicador más influyente es la presencia de ciertos autoanticuerpos, que se observó en dos tercios de los pacientes.

El sistema inmunitario produce autoanticuerpos, que reaccionan contra una proteína que el cuerpo produce naturalmente en lugar de un elemento extraño como un virus o una bacteria. En pocas palabras, significa que el cuerpo genera una respuesta inmunitaria y ataca por error a sus propios tejidos. Algunos ejemplos de trastornos autoinmunes incluyen lupus, esclerosis múltiple y artritis reumatoide.

La respuesta inmunitaria del cuerpo es como un cuchillo afilado: puede cortar en ambos sentidos, dijo Blaser. Defiende contra invasores como bacterias y virus patógenos, pero puede ser demasiado exuberante y atacar los propios tejidos del cuerpo, provocado por la respuesta inmunitaria al patógeno.

“Dependiendo del objetivo en particular, pueden causar un daño particular”, agregó. “Algunos de los autoanticuerpos afectan a las propias células inmunitarias y podrían prolongar la lucha contra el virus”.

Un estudio publicado en el Revista de Medicina Traslacional descubrió que COVID-19 puede desencadenar una amplia variedad de autoanticuerpos hasta seis meses después del curso inicial de la enfermedad, independientemente de la gravedad de la enfermedad. Otro estudio encontró que un subconjunto de pacientes hospitalizados con COVID-19 desarrolla autoanticuerpos en el transcurso de su enfermedad.

“La idea de que el COVID prolongado puede ser el resultado de la autoinmunidad ha sido una hipótesis destacada”, dijo Lau. La pregunta es si COVID-19 aumenta el riesgo de desarrollar anticuerpos sostenidos que no disminuyen con el tiempo y que potencialmente conducen al desarrollo de una enfermedad autoinmune. Sin embargo, necesitamos más estudios para determinar esto, agregó.

“Todavía no está claro si los seis autoanticuerpos que se analizaron en el estudio son la causa de los síntomas prolongados de COVID, dañan directamente las células o si son solo marcadores de la enfermedad”, dijo Oller. “Los pacientes con autoanticuerpos también tenían bajas cantidades de anticuerpos protectores que neutralizan el virus, lo que podría hacer que los pacientes fueran más susceptibles a los síntomas persistentes”.

Lo que esto significa para ti

El estudio encontró cuatro posibles factores que pueden predecir un COVID prolongado, pero aún no hay nada seguro. La mejor manera de prevenir un COVID prolongado es evitar contraer el COVID-19 en primer lugar usando máscaras, vacunándose y reforzándose, y manteniéndose alejado de espacios interiores mal ventilados.

Se necesita más investigación

Todavía se comprende mal el COVID prolongado, y estudios como este son importantes para determinar si hay formas de predecir el riesgo para prevenir su desarrollo y síntomas, dijeron los expertos. Es posible que la condición sea causada por una combinación de muchos factores, pero aún no hay respuestas definitivas.

“La amplia gama de síntomas que informan las personas en la COVID prolongada sugiere que los diferentes fenotipos pueden tener diferentes mecanismos biológicos subyacentes, incluida la interacción entre diferentes factores”, dijo Lau.

Es importante seguir investigando los mecanismos detrás del COVID prolongado para descubrir los factores en juego, comprender cómo se pueden prevenir y aprender mejor cómo tratarlos.

“La respuesta del sistema inmunológico del cuerpo a una infección es una interacción increíblemente compleja entre el huésped y el patógeno”, dijo Lau. “Al estudiar los mecanismos inmunológicos, obtenemos una mejor comprensión de lo que está ocurriendo y lo que puede salir mal en la respuesta del sistema inmunitario al SARS-CoV-2. Comprender estos mecanismos nos ayuda a identificar objetivos potenciales para la intervención que pueden ayudar a prevenir o mitigar el desarrollo de un COVID prolongado”.

La información de este artículo está actualizada a la fecha indicada, lo que significa que puede haber información más reciente disponible cuando lea esto. Para obtener las actualizaciones más recientes sobre COVID-19, visite nuestra página de noticias sobre coronavirus.

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