La apnea del sueño hace que dejes de respirar mientras duermes. Esto puede suceder repetidamente a lo largo de la noche.

Cuando dejas de respirar, tu cerebro trata de despertarte para que empieces de nuevo. Las interrupciones constantes del sueño pueden tener un efecto negativo en su salud.

Este artículo analiza lo que la apnea del sueño le hace a su cuerpo y cómo tratarla para que pueda descansar mejor.

Efectos en la salud

Tanto las pausas para respirar como la falta de sueño pueden tener un gran impacto en su salud. La apnea del sueño aumenta el riesgo de varios problemas de salud.

Estar cansado puede hacer que te quedes dormido en los malos momentos, como cuando estás conduciendo. También puede afectar la memoria y las habilidades motoras. Puede que te ponga de mal humor.

La somnolencia diurna excesiva (EDS, por sus siglas en inglés) puede aumentar el riesgo de lesiones y accidentes en el lugar de trabajo.

Los niños con apnea del sueño a menudo tienen dificultades con las tareas escolares. También es probable que tengan problemas de atención y comportamiento.

Accidentes cerebrovasculares y ataques isquémicos transitorios

La apnea del sueño no tratada aumenta el riesgo de sufrir un accidente cerebrovascular o ataque isquémico transitorio (TIA) o «mini accidente cerebrovascular».

En un accidente cerebrovascular, se interrumpe el suministro de sangre a una parte de su cerebro. El oxígeno y los nutrientes no pueden pasar y las células cerebrales comienzan a morir en cuestión de minutos.

La apnea del sueño se asocia con accidentes cerebrovasculares al reducir los niveles de oxígeno. Eso inicia una reacción en cadena en el cerebro que conduce a un flujo sanguíneo deficiente.

Un derrame cerebral puede matarte. O puede paralizarlo parcialmente. Eso puede hacer que tenga que volver a aprender habilidades básicas como caminar y comer.

En un TIA, el flujo de sangre solo se bloquea durante unos minutos. Aún así, en los primeros minutos, es imposible distinguirlo de un derrame cerebral. Además, los TIA a menudo advierten que se avecina un derrame cerebral.

Un accidente cerebrovascular o TIA es siempre una emergencia médica. Cuanto más rápido obtenga ayuda, menos daño cerebral tendrá.

Los síntomas de un derrame cerebral aparecen de repente. Pendiente de:

  • Entumecimiento o debilidad, especialmente en un solo lado del cuerpo
  • Confusión, dificultad para hablar o problemas para entender a otras personas
  • Problemas de visión en uno o ambos ojos
  • Mareos, pérdida del equilibrio y la coordinación, o dificultad para caminar
  • Dolor de cabeza intenso

Problemas del corazón

La apnea del sueño puede ser difícil para el corazón y el sistema circulatorio.

Cuando deja de respirar y los niveles de oxígeno bajan, su cuerpo trata de hacer circular más oxígeno aumentando su presión arterial. La presión arterial alta conduce a problemas cardíacos y circulatorios.

La apnea del sueño está ligada a:

  • aterosclerosis: Una enfermedad crónica que involucra placa (acumulación) en las arterias. Las arterias pueden bloquearse parcial o completamente, impidiendo el flujo sanguíneo.
  • Infarto de miocardio: Puede ser causado por la ruptura de la placa de aterosclerosis. Se forman coágulos de sangre y bloquean el flujo de sangre. Esto hace que los músculos del corazón mueran.
  • Insuficiencia cardiaca: El corazón está demasiado débil para bombear sangre correctamente o no puede llenarse con suficiente sangre.
  • Hipertensión resistente al tratamiento (presión arterial alta): Daña las paredes internas de las arterias. Puede provocar un ataque al corazón o un derrame cerebral.

Cualquiera de estos problemas cardíacos puede ser fatal.

Cuestiones étnicas

En los EE. UU., la apnea del sueño es más común en las personas negras, hispanas y nativas que en las blancas.

Cáncer

Las investigaciones sugieren que la apnea del sueño aumenta levemente el riesgo de ciertos tipos de cáncer. Éstas incluyen:

Algunos investigadores especulan que las interrupciones del sueño pueden causar estrés oxidativo, un desequilibrio a nivel molecular que provoca radicales libres en las células. Se cree que estas células enfermas están vinculadas a muchos tipos de enfermedades. Las células sobrecargadas pueden contribuir al desarrollo del cáncer.

Otros atribuyen el aumento del riesgo a los cambios en el metabolismo, la inflamación y la inmunidad debido a la apnea del sueño.

Un estudio anterior sugiere que las personas con apnea del sueño mueren de cáncer cinco veces más que el promedio nacional.

EPOC

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) y la apnea del sueño van juntas con tanta frecuencia que incluso tienen un nombre: síndrome de superposición de la EPOC-AOS.

La EPOC es un término general para las enfermedades pulmonares obstructivas, que incluyen enfisema y bronquitis crónica. Tanto la EPOC como la apnea del sueño implican inflamación pulmonar.

Cuando tiene ambas condiciones juntas, aumenta aún más su riesgo de problemas cardíacos, hipertensión y accidente cerebrovascular. También está en riesgo de:

  • Niveles elevados de dióxido de carbono (hipercapnia)
  • Hipertensión pulmonar (presión alta en los vasos sanguíneos de los pulmones)
  • Insuficiencia cardiaca del lado derecho
  • Mayores tasas de mortalidad

Diabetes tipo 2

Las investigaciones sugieren que las personas con obesidad y apnea del sueño tienen más probabilidades de desarrollar diabetes. Y más de la mitad de las personas con diabetes tipo 2 tienen apnea del sueño.

Enfermedad del hígado graso

La apnea del sueño también está relacionada con la enfermedad del hígado graso. Los investigadores observaron una mayor aparición de apnea del sueño en pacientes con enfermedad del hígado graso.

En la enfermedad del hígado graso, la grasa se acumula en el hígado y, con el tiempo, puede dañar el hígado y afectar su función.

La enfermedad del hígado graso puede deberse al consumo excesivo de alcohol. Cuando no es así, se llama enfermedad del hígado graso no alcohólico (NAFLD, por sus siglas en inglés). En algunas personas, el hígado se inflama y desarrolla daño celular. Esto se llama sin alcohol. esteatohepatitis (EHNA).

La obesidad contribuye al desarrollo de NAFLD y NASH. NAFLD generalmente no causa ningún síntoma. Los síntomas de NASH pueden tardar años en manifestarse. Incluyen:

  • fatiga severa
  • Debilidad
  • Ictericia (ojos y piel amarillos)
  • Pérdida de peso involuntaria
  • picazón crónica
  • Vasos sanguíneos en forma de araña

Obesidad

Se cree que la obesidad contribuye a la apnea del sueño y muchas de sus condiciones superpuestas. Eso incluye diabetes tipo 2, enfermedad cardíaca y enfermedad del hígado graso.

Cuando alguien tiene obesidad, los depósitos de grasa estrechan las vías respiratorias. Los músculos que mantienen abiertas las vías respiratorias normalmente se relajan durante el sueño, lo cual es exagerado en pacientes con apnea del sueño ya que comienzan con una vía aérea más estrecha debido a los depósitos de grasa.

Dormir mal también puede alterar las hormonas del apetito. La hormona grelina te da hambre. La leptina, su contraparte, te hace sentir saciado después de comer. La privación del sueño, según el tipo y la duración, puede generar demasiada grelina y muy poca leptina.

Estar cansado también puede quitarle la motivación para hacer ejercicio o estar activo, lo que también puede contribuir al aumento de peso.

¿Quién está en riesgo?

Tiene un mayor riesgo de apnea del sueño si:

  • Exceso de peso
  • Masculino
  • 40 o más
  • Tener antecedentes familiares de vías respiratorias pequeñas.

Bajo deseo sexual

Las investigaciones sugieren que es probable que tanto los hombres como las mujeres con apnea del sueño tengan una libido o deseo sexual bajos. (Otros sexos no han sido estudiados.)

En un estudio, alrededor del 23 % de los hombres con apnea del sueño tenían un deseo sexual bajo. Solían ser mayores y estar más deprimidos que los hombres con más empuje.

La apnea del sueño también puede estar relacionada con tasas más altas de disfunción eréctil. Las personas mayores de 65 años con apnea del sueño tienen más probabilidades de tener una función y un deseo sexual deteriorados.

Se han realizado menos investigaciones sobre el impacto sexual de la apnea del sueño en las mujeres. Un pequeño estudio mostró que el deseo sexual de las mujeres mejoró con el tratamiento de la apnea del sueño.

Otros estudios sugieren que el tratamiento de la apnea del sueño puede mejorar el rendimiento y el deseo sexual masculino.

Otro

Otros trastornos que la apnea del sueño puede provocar incluyen:

  • Problemas de memoria y atención (p. ej., problemas de concentración, déficit de memoria verbal)
  • Demencia
  • Complicaciones del embarazo (p. ej., diabetes gestacional, presión arterial alta, bebé con bajo peso al nacer)

Tratamiento

Hay muchos tratamientos para la apnea del sueño. Puede tomar un poco de prueba y error descubrir qué funciona mejor para usted.

CPAP/BiPAP

El tratamiento más común para la apnea del sueño es una máquina de presión positiva continua en las vías respiratorias (CPAP). La máquina está unida a un tubo y una máscara que usa para dormir. El aire presurizado evita que los tejidos de las vías respiratorias se colapsen.

La máquina similar de presión positiva en las vías respiratorias de dos niveles (BiPAP) proporciona diferentes presiones al inhalar que al exhalar.

La terapia CPAP/BiPAP puede mejorar la apnea del sueño y muchas afecciones relacionadas.

Si respira por la boca durante la noche, es posible que necesite una máscara que le cubra la nariz y la boca. O puede que le vaya bien con una correa para la barbilla para mantener la boca cerrada. Estos se utilizan a menudo junto con CPAP.

Dispositivos e Implantes

Si no puede tolerar la CPAP o no quiere usar una, tiene otras opciones. Varios los dispositivos orales y los implantes están disponibles.

Los dispositivos bucales se adaptan a sus necesidades. Los usas cuando duermes. Éstas incluyen:

  • Boquillas para reposicionar la mandíbula: sostenga la mandíbula hacia adelante para evitar que bloquee las vías respiratorias
  • Dispositivos de retención de la lengua: sostenga la lengua hacia adelante para evitar que bloquee las vías respiratorias.

Algunos dispositivos pueden ajustar tanto la mandíbula como la lengua.

Se usa un dispositivo oral más nuevo cuando está despierto. Estimula los músculos de la lengua. El dispositivo se usa una vez al día durante 20 minutos, durante un curso de seis semanas. Ayuda a fortalecer los músculos para que no colapse en las vías respiratorias.

Los implantes son implantados quirúrgicamente en su cuerpo que estimulan el nervio hipogloso, que controla tu lengua. Mantiene la lengua fuera de las vías respiratorias.

Terapia Orofacial

Orofacial significa “boca y cara”. La terapia orofacial ayuda a fortalecer los músculos que controlan su:

  • Rostro
  • Labios
  • Lengua
  • paladar blando
  • Parte superior de la garganta (faringe)

Al igual que con otros tratamientos para la apnea del sueño, esto puede ayudar a mantener abiertas las vías respiratorias.

Cirugía

La cirugía para la apnea del sueño es menos común que otros tratamientos. Puede ser una opción si CPAP o dispositivos no le han ayudado.

A veces se usa para eliminar las obstrucciones de las vías respiratorias superiores. Estas cirugías incluyen:

  • Extirpación de amígdalas (amigdalectomía): las amígdalas agrandadas pueden bloquear el flujo de aire
  • Avance de la mandíbula: agranda la vía aérea superior moviendo la mandíbula hacia adelante
  • Traqueostomía: se coloca un tubo a través de un orificio en el cuello hasta la tráquea

Cambios en el estilo de vida

Los cambios saludables en el estilo de vida pueden ayudar con la apnea del sueño. Incluyen:

  • Perder peso: Debido a que la obesidad está ligada a la apnea del sueño, perder peso puede reducir o eliminar los síntomas.
  • Evite el alcohol antes de acostarse: el alcohol puede relajar las estructuras alrededor de las vías respiratorias y contribuir a las pausas para respirar.
  • Deje de fumar: Fumar cigarrillos aumenta en gran medida el riesgo de apnea del sueño y lo hace más grave.
  • Mejore los hábitos a la hora de acostarse: tenga una hora constante para acostarse, reserve suficiente tiempo para dormir y cree un ambiente cómodo. Además, limite el ejercicio nocturno y la exposición a la pantalla/luz.

Resumen

La apnea del sueño hace mucho más que cansarte al día siguiente. Aumenta el riesgo de numerosos problemas de salud.

El tratamiento de la apnea del sueño puede reducir su riesgo de desarrollar otras afecciones y puede ayudar a tratar cualquier afección relacionada que ya tenga, como diabetes o disfunción eréctil.

Una palabra de MEDSALUD

Es posible que no se dé cuenta de que tiene apnea del sueño, especialmente si duerme solo. Si tiene síntomas, como somnolencia diurna excesiva, hable con su proveedor de atención médica.

La apnea del sueño no tratada puede provocar todo tipo de problemas de salud. No se arriesgue: hágase la prueba y trabaje con su proveedor de atención médica para encontrar tratamientos que funcionen para usted.

Preguntas frecuentes

  • ¿Cuáles son los efectos a largo plazo de la apnea del sueño?

    A largo plazo, la apnea del sueño puede provocar enfermedades cardíacas, diabetes tipo 2, enfermedades hepáticas y renales, obesidad, cáncer y más.

  • ¿La apnea del sueño tiene cura?

    A veces sí. Si es causado por la obesidad y usted pierde peso, la apnea del sueño puede desaparecer. La cirugía o los implantes también pueden curar la afección.

  • ¿Cuál es la esperanza de vida de una persona con apnea del sueño no tratada?

    Las personas con apnea del sueño no tratada se enfrentan a un riesgo mucho mayor de muerte que las personas sin apnea del sueño o las que reciben un tratamiento exitoso.

    La apnea del sueño grave triplica el riesgo de morir por cualquier causa. El uso regular de un CPAP parece reducir significativamente ese riesgo.

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