El cáncer puede haber sido “descubierto” y escrito sobre este tema hace miles de años. Sin embargo, la enfermedad en sí ha existido desde antes de la evolución de los humanos.

Fue documentado por primera vez en Egipto hace unos 5.000 años. Desde entonces, personas de culturas de todo el mundo han escrito sobre la enfermedad y sus posibles tratamientos.

Este artículo analizará lo que sabemos sobre la historia del cáncer. También hablará sobre cómo nuestra comprensión de las causas del cáncer y cómo se puede tratar ha cambiado con el tiempo.

Historia del cáncer

  • 3000 a.: La mención más antigua conocida del cáncer en el mundo se encontró en un documento de papiro del antiguo Egipto. Describía tumores encontrados en la mama. El cáncer se trató destruyendo el tejido con un instrumento caliente llamado “simulacro de incendio”, una técnica que ahora llamamos “cauterización”. Algunos escritos han demostrado que los antiguos egipcios podían distinguir entre tumores cancerosos (malignos) y no cancerosos (benignos).
  • 460 a.: En la antigua Grecia, Hipócrates pensaba que había cuatro fluidos en el cuerpo que influían en la salud: sangre, flema, bilis amarilla y bilis negra. Él creía que tener demasiada bilis negra en una parte del cuerpo causaba cáncer. Durante los siguientes 1400 años, la gente creía que el cáncer era causado por un exceso de bilis negra.
  • 1628: William Harvey, médico del rey James I de Inglaterra, diseccionó animales y cadáveres humanos para aprender más sobre cómo funcionaba el cuerpo. Cuando publicó un libro sobre el sistema circulatorio, cambió ideas antiguas y abrió la puerta a más investigaciones sobre el funcionamiento del cuerpo humano.
  • 1761: Giovanni Morgagni de Padua publicó un libro basado en cientos de autopsias que había realizado en ex pacientes suyos, analizando tanto sus síntomas clínicos en vida como sus observaciones post mortem de sus órganos. Esto sentó las bases para las autopsias modernas para determinar la causa de la muerte de alguien.
  • 1775: Un cirujano británico llamado Percivall Pott descubrió que el cáncer testicular era común en los deshollinadores. Esta fue la primera vez que un cáncer se relacionó con una causa ambiental.
  • siglo 17: El descubrimiento del sistema linfático condujo a nuevas ideas sobre el cáncer. El sistema linfático incluye los tejidos, vasos y órganos que mueven una sustancia llamada linfa por todo el cuerpo. La linfa es una parte importante de su sistema inmunológico. Cuando se descubrió el sistema linfático, se abrió la posibilidad de que los problemas en esta parte del cuerpo pudieran causar cáncer. Esta idea se llamó la teoría de la linfa. Reemplazó la teoría de Hipócrates sobre la bilis negra y el cáncer.
  • 1838: Johannes Mueller, un patólogo alemán, demostró que el cáncer está hecho de células, no de linfa. El estudiante de Mueller, el médico Rudolf Virchow, descubrió que todas nuestras células, incluso las cancerosas, provienen de otras células. Sin embargo, pensó que el cáncer se propagaba por el cuerpo “como un líquido”.
  • 1860: Un cirujano alemán llamado Karl Thiersch fue la primera persona en demostrar que el cáncer se propaga a través de células malignas.

Aunque la mayoría de la gente cita a Hipócrates como la primera persona en usar la palabra cáncer, en realidad usó las palabras griegas Karkinos y karkinoma cuando escribió sobre tumores. Estas palabras estaban relacionadas con la palabra griega para «cangrejo» porque Hipócrates pensó que el interior de los tumores parecían cangrejos.

El médico romano Celso fue el primero en traducir la palabra al latín “cáncer”.

Siglo XX hasta la actualidad

El siglo XX fue un momento emocionante en la investigación del cáncer. En estos años se descubrieron carcinógenos, quimioterapia, radioterapia y mejores formas de diagnosticar el cáncer. Algunos de los descubrimientos más importantes del siglo XX incluyen:

  • 1915: Katsusaburo Yamagiwa y Koichi Ichikawa de la Universidad de Tokio aplicaron alquitrán de hulla en la piel de conejos, induciendo cáncer y demostrando que algunas sustancias son cancerígenas o causantes de cáncer.
  • 1962: James Watson y Frances Crick ganaron el Premio Nobel por descubrir la estructura química del ADN.
  • 1970: Los científicos descubren oncogenes y genes supresores de tumores.
  • 1981: El profesor japonés Takeshi Hirayama publicó la primera investigación que relaciona el cáncer de pulmón con el humo de segunda mano.
  • mil novecientos ochenta y dos: Baruch S. Blumberg ayudó a desarrollar una vacuna contra la hepatitis B, una de las causas del cáncer de hígado.
  • 1989: Los primeros tratamientos contra el cáncer de terapia génica comenzaron a evolucionar.
  • 1994: Los científicos descubrieron el gen BRCA1. Este fue el primer gen conocido que predispone a una persona a desarrollar cáncer de mama o de ovario.
  • 1999: Jan Walboomers y Michele Manos encontraron evidencia que implica al virus del papiloma humano (VPH) en el 99,7 % de los cánceres de cuello uterino.

Hoy, todavía estamos aprendiendo más sobre el cáncer. Hemos encontrado formas de prevenir y tratar algunas formas de cáncer e incluso curar otras. Los ensayos clínicos han permitido a los científicos probar nuevas formas de encontrar y tratar el cáncer. Algunos de los descubrimientos notables de este siglo hasta ahora incluyen:

  • 2006: La primera vacuna contra el virus VPH fue aprobada en los Estados Unidos.
  • 2009: Los investigadores encuentran que la inmunoterapia mejora las tasas de curación de los niños con neuroblastoma.
  • 2011: Las tomografías computarizadas (TC) de baja dosis ayudan a reducir las muertes por cáncer de pulmón al encontrar cáncer en etapa temprana en personas de alto riesgo.
  • 2016: Los investigadores encuentran evidencia de que un tipo de terapia génica llamada (CAR) T puede producir remisión en algunas personas con cánceres hematológicos de células B.
  • 2021: OncoKB, una base de datos de variantes genéticas, fue reconocida por la FDA como una herramienta para predecir las respuestas a los medicamentos en personas con cáncer. Esto ayudará a los oncólogos a encontrar los mejores tratamientos individuales para personas con tipos específicos de cáncer.

Resumen

Los seres humanos conocen el cáncer desde hace milenios, pero nuestra comprensión moderna del cáncer solo se ha desarrollado en los últimos siglos. Se están logrando nuevos avances todo el tiempo, y se han dado grandes saltos solo en las últimas décadas. Este es un buen augurio para el futuro de los tratamientos y terapias contra el cáncer.

Una palabra de MEDSALUD

La forma en que vemos el cáncer y sus tratamientos ha cambiado significativamente en los últimos siglos. Incluso hace décadas, teníamos opciones de tratamiento limitadas y menos investigación. Aprender sobre el cáncer y el historial de tratamientos puede ser interesante al ver lo lejos que hemos llegado en tan poco tiempo. Con nuevas investigaciones y descubrimientos que ocurren todo el tiempo, el futuro de la investigación del cáncer es un tema emocionante.

Preguntas frecuentes

  • ¿Cuánto tiempo ha existido el cáncer?

    El cáncer ha existido desde que la humanidad comenzó a registrar su historia y probablemente existió incluso antes de ese momento. La descripción más antigua del cáncer se origina en Egipto alrededor del año 3000 a. C. en un texto llamado Edwin Smith Papyrus, que también describe el proceso egipcio de extirpación del tumor mediante un método de cauterización.

  • ¿Cómo se trataba el cáncer en el siglo XIX?

    El cáncer se trató durante la mayor parte del siglo XIX mediante cirugía para extirpar los tumores cancerosos y los órganos afectados. El descubrimiento de los rayos X en 1895 por un físico llamado Wilhelm Konrad Roentgen ayudó a diagnosticar casos de cáncer y allanó el camino para la radioterapia.

  • ¿Quién descubrió las células cancerosas?

    En 1838, un patólogo conocido como Johannes Müller demostró que las células cancerosas son las que forman el cáncer. Antes de esto, se creía que el cáncer estaba formado por linfa.

  • ¿Cómo se trató el cáncer por primera vez?

    Primero se trató con cirugía, aunque los primeros médicos se dieron cuenta de que el cáncer a menudo regresaba después de la cirugía.

  • ¿Quién inventó la quimioterapia?

    El químico alemán Paul Ehrlich comenzó a trabajar con medicamentos para tratar enfermedades infecciosas a principios del siglo XX. Acuñó el término «quimioterapia» para describir el uso de productos químicos para tratar enfermedades. Sin embargo, no era muy optimista sobre la medicina para tratar el cáncer.

  • ¿Por qué el cáncer es más común ahora?

    El cáncer es más común con la edad y más personas viven más tiempo, lo que aumenta el riesgo de cáncer. Una mejor medida del progreso es la tasa de mortalidad por cáncer, que está disminuyendo, lo que indica que estamos desarrollando mejores tratamientos para el cáncer.

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