Las alergias alimentarias y la intolerancia alimentaria están influenciadas por diferentes sistemas en el cuerpo. El sistema inmunológico es responsable de las alergias alimentarias, mientras que el sistema digestivo afecta la intolerancia alimentaria. Independientemente de los mecanismos del cuerpo en estas reacciones, las alergias e intolerancias alimentarias pueden afectar la dieta, la salud y la calidad de vida de una persona.

Este artículo explora las causas y los síntomas de la intolerancia alimentaria y las alergias alimentarias, cómo manejarlas y los alimentos desencadenantes comunes.

¿Qué son las alergias alimentarias?

Las reacciones alérgicas a los alimentos ocurren cuando el cuerpo reconoce un alimento específico (un alérgeno) como una amenaza y se acelera al producir anticuerpos que combaten las amenazas llamados Inmunoglobulina E (IgE).

Las alergias alimentarias afectan a alrededor del 2% al 10% de la población, y la mayoría de las alergias alimentarias se desarrollan en la primera infancia.

¿Qué es la intolerancia alimentaria?

La intolerancia alimentaria es mucho más común que la alergia alimentaria y afecta hasta al 20% de la población.

La diferencia principal

La mayor diferencia entre la alergia alimentaria y la intolerancia alimentaria es el sistema del cuerpo a cargo de la respuesta. El sistema inmunitario es responsable del proceso que provoca una alergia alimentaria, mientras que el sistema digestivo se encarga de la respuesta de intolerancia alimentaria.

Cómo difieren las causas y los síntomas

Las alergias alimentarias son el resultado de una respuesta inmune a ciertos alimentos. Cuando ocurre una reacción alérgica a los alimentos, el sistema inmunitario responde específicamente a una proteína alimenticia que el cuerpo reconoce como una amenaza. En el caso de las alergias, las proteínas alimentarias son las pequeñas moléculas que componen un determinado alimento.

La intolerancia alimentaria, por otro lado, es causada por cualquier componente no proteico de los alimentos. Un ejemplo común de esto es la intolerancia a la lactosa.

Lactosa es el azúcar natural que se encuentra en la leche de vaca. Las personas con intolerancia a la lactosa no pueden descomponer este azúcar, lo que generalmente provoca síntomas como:

Duración de los síntomas

Los síntomas de intolerancia a los alimentos a menudo son incómodos y pueden provocar un mal día si come uno de los alimentos desencadenantes. Sin embargo, las alergias alimentarias pueden tener consecuencias mucho más graves y durante un período prolongado.

Una persona con alergias alimentarias puede presentar una reacción en la piel cuando se expone a los alimentos desencadenantes, que incluyen:

Otros síntomas de las alergias alimentarias incluyen reacciones gastrointestinales como vómitos o diarrea.

La reacción alérgica más grave a los alimentos se denomina anafilaxiaque puede causar dificultad para respirar, pérdida del conocimiento e incluso la muerte si no se trata inmediatamente con epinefrina.

Las personas con alergias alimentarias que corren un mayor riesgo de sufrir una reacción anafiláctica incluyen:

  • Personas que han tenido una respuesta anafiláctica a un alérgeno alimentario en el pasado
  • Personas con asma
  • Personas con alergias a los cacahuetes, frutos secos y mariscos.

Los adolescentes también tienen un mayor riesgo de anafilaxia inducida por alimentos que los adultos.

Alergias e intolerancias alimentarias comunes

Según el Colegio Estadounidense de Alergias, Asma e Inmunología, ocho tipos de alimentos representan el 90 % de las alergias alimentarias.

Los 8 alérgenos alimentarios más comunes

Las alergias alimentarias más comunes incluyen:

El sésamo es el noveno alérgeno más común, pero la ACAAI establece que técnicamente no se requerirá que los fabricantes lo incluyan como alérgeno en las etiquetas de los alimentos hasta el 1 de enero de 2023.

Las intolerancias o sensibilidades alimentarias a menudo se incluyen en las mismas categorías que se enumeran anteriormente.

Una causa de intolerancia alimentaria que no desencadena alergias alimentarias son los FODMAP (fermentables oligosacáridos, disacáridos, monosacáridosy polioles). Los alimentos que contienen altos niveles de FODMAP pueden causar problemas estomacales a las personas con intolerancia.

Otras intolerancias alimentarias comunes incluyen la sensibilidad al gluten y la intolerancia a la histamina. El gluten es una proteína que se encuentra en el trigo, el centeno y la cebada.

Diagnóstico y Manejo

Si sospecha que usted o su hijo pueden tener una alergia alimentaria, hable con su proveedor de atención médica. Su proveedor puede referirlo a un alergólogo (un médico que se especializa en el tratamiento de alergias). Comenzarán preguntándole sobre su historial de salud para determinar el alimento que está causando la alergia.

El siguiente paso son las pruebas de diagnóstico, que podrían ser una prueba cutánea, una prueba de sangre o ambas.

Pruebas cutáneas

Las pruebas cutáneas se realizan en un entorno controlado bajo la supervisión de un alergólogo. El tipo más común de prueba cutánea se llama «prueba de punción».

Durante esta prueba, se pincha o se rasca en la piel una pequeña gota del posible alérgeno. El alergólogo busca una reacción y, por lo general, puede identificar el alérgeno con bastante rapidez.

Prueba de sangre

Si usted y su proveedor deciden que un análisis de sangre es la opción correcta para diagnosticar su alergia alimentaria, puede esperar que tomen una pequeña muestra de su sangre.

Por lo general, lleva más tiempo obtener los resultados de un análisis de sangre, ya que será necesario analizarlo. Este análisis busca IgE, el anticuerpo que combate las amenazas que es específico de las alergias alimentarias.

Manejo de alergias alimentarias

La estrategia más eficaz para controlar las alergias alimentarias es evitar el alérgeno alimentario.

En algunos casos, es necesario evitar los grupos de alimentos debido al riesgo de reactividad cruzada, que ocurre cuando el cuerpo reconoce la composición química de dos alimentos diferentes como una amenaza similar. Por ejemplo, alguien que es alérgico a las nueces también puede necesitar evitar las nueces para evitar una posible reacción alérgica.

Un proveedor de atención médica recetará epinefrina, comúnmente conocida como EpiPen, para personas que tienen un alto riesgo de anafilaxia inducida por alimentos.

Resumen

Las reacciones alérgicas a los alimentos son una respuesta inmune, mientras que la intolerancia alimentaria es el resultado del sistema digestivo. Pueden compartir síntomas similares, como náuseas, pero los síntomas de las alergias alimentarias pueden ser más graves y durar más. Un proveedor de atención médica puede hacer un diagnóstico oficial y recomendar estrategias para manejar futuras reacciones.

Una palabra de MEDSALUD

La intolerancia alimentaria y las alergias pueden tener un impacto significativo en su vida diaria. Puede ser aterrador que le diagnostiquen una alergia alimentaria, pero recuerde que no todas las alergias alimentarias ponen en peligro la vida. Sea abierto con sus amigos y familiares sobre sus alergias o intolerancias alimentarias o las de su hijo para crear un espacio seguro para todos. Si le preocupa alguna reacción adversa que usted o su hijo hayan tenido con ciertos alimentos, hable con su proveedor de atención médica.

Preguntas frecuentes

  • ¿Cómo puedes saber si tienes una intolerancia alimentaria?

    La intolerancia alimentaria se presenta como una reacción adversa a los alimentos que se produce en el sistema digestivo. Si experimenta síntomas digestivos como dolor de estómago, hinchazón, diarrea, gases y náuseas después de comer cierto tipo de alimentos, es posible que tenga una intolerancia alimentaria. Hable sobre estas inquietudes con su proveedor de atención médica para obtener más información.

  • ¿Se pueden desarrollar alergias o intolerancias alimentarias más adelante en la vida?

    La mayoría de las alergias alimentarias ocurren en la infancia, pero es posible desarrollar alergias a los alimentos en la edad adulta.

  • ¿Las alergias alimentarias empeoran con el tiempo?

    Algunas alergias alimentarias que se producen durante la infancia, como las de la leche de vaca y los huevos, pueden superarse con la edad. Sin embargo, las alergias al maní y las nueces tienden a continuar hasta la edad adulta.

  • ¿Cuánto tardan los alérgenos alimentarios en abandonar su sistema?

    Las reacciones alérgicas a los alimentos generalmente ocurren dentro de las primeras dos horas de la ingestión y generalmente se resuelven dentro de las 24 horas.

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