La idea de que solo las personas mayores deben preocuparse por contraer culebrilla es falsa. Las tasas de solteros se han mantenido estables en adultos mayores desde 2008. Sin embargo, las tasas de herpes zóster están aumentando en los adultos de mediana edad y, especialmente, en los más jóvenes.

Se desconoce la razón exacta de este aumento. Aun así, los estudios sugieren que podría deberse a una menor exposición temprana al virus de la culebrilla, conocido como virus de la varicela-zoster (VZV), debido a las vacunas contra la varicela infantil. VZV es también el virus que causa la varicela.

La culebrilla, también conocida como infección de herpes, es una infección viral que causa una erupción dolorosa y ampollas en la piel. Algunos casos pueden provocar complicaciones graves, como la neuralgia posherpética (NPH), una afección a largo plazo que afecta las fibras nerviosas de la piel donde se produjo el herpes zóster y provoca dolor.

La culebrilla ocurre cuando VZV reaparece después de un período de inactividad en el cuerpo. Si ha tenido varicela, el virus permanece en el cuerpo y luego puede reactivarse por razones que no se entienden completamente. Cuando se reactiva VZV, la condición que causa se conoce como culebrilla.

Incidencia de la culebrilla

Aproximadamente 1 millón de casos de culebrilla, que afectan a aproximadamente cuatro de cada 1000 personas, ocurren en los Estados Unidos cada año.

Factores de riesgo para la culebrilla

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), una de cada tres personas desarrollará culebrilla en su vida. Los niños que reciben la vacuna contra la varicela tienen un menor riesgo de contraer herpes zóster en el futuro en comparación con los que no la reciben. A pesar de esto, existen ciertos factores que pueden aumentar el riesgo de contraer culebrilla.

Éstas incluyen:

  • Su edad: Si bien la incidencia entre las personas más jóvenes va en aumento, el riesgo de herpes zóster aumenta significativamente después de los 50 años. Esto se debe a que la respuesta del sistema inmunitario para identificar y combatir los patógenos (agentes que causan enfermedades como virus y bacterias) se reduce o retrasa, y disminuye sustancialmente después de los 65 años de edad.
  • Si tiene una condición de salud subyacente: Ciertos tipos de cáncer (como la leucemia) y el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) aumentan el riesgo de contraer culebrilla. Estas condiciones dificultan la capacidad del sistema inmunológico para funcionar correctamente.
  • Si toma inmunosupresores: Los inmunosupresores son medicamentos que reducen la capacidad del sistema inmunitario para combatir infecciones. Si toma inmunosupresores (como medicamentos de quimioterapia, corticosteroides y algunos productos biológicos), también corre un mayor riesgo de desarrollar culebrilla.

teorías

Desde 1998, las tasas de culebrilla en los Estados Unidos han ido en aumento entre los adultos jóvenes y de mediana edad, mientras que las tasas se han mantenido estables para los adultos mayores desde 2008. Los investigadores no están seguros de por qué sucede esto, pero existen algunas teorías para explicar el aumento de adultos jóvenes y de mediana edad. Éstas incluyen:

Vacunas contra la varicela infantil: Los estudios muestran que las tasas de culebrilla han aumentado desde que se introdujeron las vacunas contra la varicela en 1996. Las vacunas contra la varicela usan una forma viva atenuada (debilitada) de VZV para estimular el sistema inmunitario para que produzca anticuerpos que combatan el virus (la vacuna no causa la varicela en sí). Al hacerlo, el cuerpo está protegido contra la enfermedad.

Algunos investigadores especulan que un aumento en el herpes zóster puede atribuirse a la falta de exposición al virus salvaje de la varicela zoster. A medida que su inmunidad disminuye con el tiempo, los adultos no reciben un «impulso» natural al estar expuestos a niños que tienen varicela.

Aumento de enfermedades crónicas.: Las enfermedades crónicas como el cáncer, el VIH y la diabetes están aumentando en los Estados Unidos. Estas enfermedades pueden dificultar la capacidad del sistema inmunitario para combatir las infecciones, lo que aumenta el riesgo de desarrollar culebrilla. Además, los fármacos inmunosupresores se utilizan más ampliamente para diversas enfermedades crónicas.

Signos y síntomas

Aunque la culebrilla puede ser visible en cualquier área del cuerpo, por lo general aparece como una banda en el tronco del cuerpo o en un lado de la cara en forma de sarpullido doloroso o ampollas. Puede tener culebrilla una vez o, en casos excepcionales, dos o más veces.

Los signos y síntomas de la culebrilla varían de persona a persona. Los signos y síntomas comunes incluyen:

  • Comezón, hormigueo, sensibilidad o entumecimiento de la piel (generalmente ocurre antes de que se desarrolle una erupción)
  • Erupción (visible de uno a cinco días después de que comienzan los síntomas)
  • ampollas dolorosas
  • Fiebre y escalofríos
  • Dolor de cabeza
  • Malestar y dolor de estómago

Tratamiento y Manejo

Aunque la culebrilla no tiene cura, es importante buscar atención médica cuando corresponda. Si sospecha que tiene culebrilla y experimenta alguno de los signos y síntomas asociados dentro de los primeros tres días, consulte a su proveedor de atención médica lo antes posible.

Su proveedor de atención médica evaluará y determinará el mejor curso de tratamiento basado en:

  • Edad
  • Historial médico
  • Cuánto tiempo ha tenido la infección
  • El alcance de la infección
  • Si ha tenido un historial de recurrencia
  • Cualquier efecto secundario adverso a la medicación.
  • Sus preferencias de medicamentos

Los tratamientos comunes para el herpes zóster y la NPH incluyen:

  • Medicamentos antivirales, que incluyen Famvir (famciclovir), Valtrex (valaciclovir) y Zovirax (aciclovir), reducen la duración de los síntomas y la progresión de la enfermedad al inhibir la replicación del VZV en su cuerpo. Estos medicamentos antivirales funcionan mejor dentro de las 72 horas posteriores a la aparición de la erupción.
  • Medicamentos anticonvulsivos, que incluyen Neurontin (gabapentina) y Lyrica (pregabalina), se pueden usar para tratar las convulsiones y el dolor neuropático (nervioso) de la PNH. Varios estudios han demostrado que ambos medicamentos pueden reducir el dolor en aproximadamente un 50 %.
  • Tópicos, que incluyen cremas y lociones que contienen solo lidocaína al 5 % (un anestésico local) o una combinación de lidocaína al 5 % y capsaicina, se usan para aliviar temporalmente el dolor nervioso causado por la NPH. Tenga cuidado de no usar lidocaína si tiene ampollas, llagas abiertas u otras heridas, ya que es tóxica si se absorbe en el cuerpo. La capsaicina, el ingrediente activo de los chiles, puede aliviar el dolor neuropático causado por la PHN.
  • Medicamentos de venta libre (OTC)que incluyen Tylenol (acetaminofén) o Motrin o Advil (ibuprofeno), se usan para aliviar el dolor.
  • compresas frías, que incluyen una bolsa de hielo o un paño húmedo y frío, pueden ayudar a aliviar el dolor. Cuando use una compresa fría, mantenga seca la zona afectada de la piel para obtener un efecto óptimo.

Cómo prevenir la culebrilla

La mejor manera de prevenir la culebrilla es a través de las vacunas. El CDC recomienda que las personas de 50 años o más reciban dos dosis de Shingrixuna vacuna para el herpes zóster, que proporciona más del 90 % de protección.

Shingrix es una vacuna recombinante, lo que significa que está hecha de solo una parte del virus y, por lo tanto, el virus no puede replicarse. La vacuna no causa la infección en sí. Shingrix también protege a las personas contra las complicaciones de la PHN.

Las personas mayores de 19 años que estén inmunocomprometidas también deben recibir dos dosis de Shingrix. Sin embargo, la eficacia de Shingrix varía si está inmunocomprometido. Los estudios muestran una eficacia del 68% al 91%, con porcentajes que difieren según las condiciones de salud subyacentes que pueda tener.

¿Quién debería obtener Shingrix?

El CDC recomienda recibir dos dosis de Shingrix si:

  • Tiene 50 años o más (cada dosis separada por dos a seis meses)
  • Tiene 19 años o más y está inmunocomprometido (cada dosis separada por uno o dos meses)
  • Tener antecedentes de herpes zóster (para prevenir recurrencias)
  • Recibió Zostavax, una vacuna contra la culebrilla que se suspendió en los Estados Unidos a partir del 18 de noviembre de 2021
  • Tuvo varicela o recibió la vacuna contra la varicela.

No debe recibir Shingrix si actualmente tiene culebrilla o está embarazada.

Resumen

Las tasas de culebrilla están aumentando en los adultos más jóvenes. Se desconoce el motivo exacto de este aumento, pero los estudios sugieren que podría deberse a una menor exposición al virus de la culebrilla, conocido como virus varicela zoster (VSZ), debido a las vacunas contra la varicela infantil.

La culebrilla, también conocida como herpes zoster, es una infección viral que causa erupciones dolorosas y ampollas en la piel. Algunas infecciones pueden provocar complicaciones graves, como la neuralgia posherpética (NPH), una afección caracterizada por dolor crónico incluso después de que desaparece la infección.

Según los CDC, una de cada tres personas desarrollará culebrilla en su vida. Los factores de riesgo que pueden aumentar su riesgo de contraer culebrilla incluyen su edad, si tiene una condición de salud subyacente y si está inmunocomprometido.

La mejor manera de prevenir la culebrilla es a través de las vacunas. Los CDC recomiendan que las personas mayores de 50 años y las personas inmunocomprometidas mayores de 19 años reciban dos dosis de Shingrix para protegerse contra el herpes zóster.

Una palabra de MEDSALUD

La culebrilla puede ocurrir a cualquier edad. La mejor prevención contra el herpes zóster es vacunarse. Si tiene hijos, la posible correlación entre las vacunas contra la varicela infantil y el aumento en las tasas de herpes zóster no debería disuadirlo de vacunarlos.

La inmunidad adquirida por la vacuna (introducción de patógenos debilitados o muertos) de las vacunas contra la varicela sigue siendo mucho más segura que la inmunidad adquirida de forma natural (exposición a patógenos de la enfermedad real), ya que los síntomas de la varicela pueden ser graves o potencialmente mortales.

Como siempre, hable con su proveedor de atención médica si tiene alguna inquietud sobre la seguridad y la eficacia de las vacunas.

Preguntas frecuentes

  • ¿Necesita ver a un proveedor de atención médica por un caso leve de culebrilla?

    Si nota algún síntoma de culebrilla, especialmente si desarrolla una erupción, consulte a su proveedor de atención médica dentro de los primeros tres días (72 horas). Esto se debe a que los medicamentos antivirales que se usan para tratar la culebrilla funcionan mejor dentro de las 72 horas posteriores a la aparición de una erupción.

  • ¿Cuáles son los primeros signos de la culebrilla?

    Los primeros signos de la culebrilla son irritación de la piel, hormigueo, sensibilidad, picazón, entumecimiento o dolor en un lado del cuerpo. Una erupción y ampollas indican una forma más avanzada de la enfermedad.

  • ¿Cuánto tiempo lleva recuperarse de la culebrilla?

    Se tarda entre tres y cinco semanas en recuperarse del herpes zóster. En algunos casos, puede desarrollar neuralgia posherpética (NPH), una afección caracterizada por dolor incluso después de que la infección haya terminado. El riesgo de NPH aumenta con la edad.

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