Un higienista dental, a veces denominado higienista oral, es un profesional dental con licencia cuya función principal es limpiar los dientes, buscar signos de enfermedades bucales y brindar educación sobre el buen cuidado dental. Además de realizar evaluaciones dentales y tratamientos terapéuticos, los higienistas dentales pueden ayudar a los dentistas con procedimientos más complicados, como la ortodoncia y la cirugía dental.

Los higienistas dentales generalmente requieren un título de asociado en higiene dental para ejercer.

Los higienistas dentales no deben confundirse con los asistentes dentales, estos últimos no realizan procedimientos dentales directos.

Concentraciones

Según la Asociación Americana de Higienistas Dentales (ADHA), los higienistas dentales brindan atención clínica bajo diversos grados de supervisión. Cada estado tiene leyes diferentes que detallan qué servicios pueden realizar los higienistas dentales, los entornos en los que pueden practicar y la supervisión bajo la cual se les permite hacerlo.

La función principal de un higienista dental es brindar un ciclo regular de servicios terapéuticos y preventivos para optimizar su salud bucal. Las responsabilidades principales incluyen la detección e identificación de problemas dentales, tanto mayores como menores. Estos pueden incluir:

  • Bruxismo (el rechinar de dientes)
  • Caries (cavidades)
  • Gingivitis (inflamación de las encías)
  • recesión de las encías
  • Halitosis (mal aliento)
  • Hiperdoncia (demasiados dientes)
  • Dientes impactados
  • Maloclusión (dientes torcidos)
  • Llagas en la boca, incluidas las aftas, el herpes labial y la candidiasis oral
  • cáncer oral
  • Pulpitis (inflamación de la pulpa interna de un diente)
  • Absceso periapical (pus en la raíz de un diente)
  • Periodontitis (enfermedad avanzada de las encías)
  • Otras anomalías en los dientes o las encías, como grietas, decoloración, dolor y sensibilidad

Según las leyes de la mayoría de los estados, se debe realizar un examen por separado por parte de un dentista además de la evaluación preliminar por parte del higienista dental.

Experiencia procesal

Si bien muchas personas asumen que la única función de un higienista dental es limpiar los dientes, también tienen otras tareas más profundas:

  • Evaluar el impacto que otras enfermedades pueden tener en la salud oral, como la diabetes, la enfermedad de la tiroides, la deficiencia de hierro, los trastornos alimentarios, el VIH y el trastorno de la articulación temporomandibular (TMJ)
  • Determinar si se necesitan precauciones especiales para realizar una limpieza dental, incluido el uso de antibióticos en personas con antecedentes de endocarditis o un defecto cardíaco congénito.
  • Realizar un examen de cabeza a cuello para detectar cáncer oral
  • Examinar los dientes para buscar signos de caries y enfermedad periodontal.
  • Comprobación del estado de los aparatos dentales, como aparatos ortopédicos, puentes, implantes y fundas
  • Exposición, desarrollo e interpretación de radiografías orales
  • Eliminación de placa (la película pegajosa alrededor de los dientes) y cálculo (sarro) de arriba y debajo de la línea de las encías
  • Pulido de los dientes y tratamiento preventivo con flúor o selladores de fosas y fisuras
  • Realización de blanqueamiento dental opcional
  • Evaluación de la necesidad de implantes dentales u otros procedimientos dentales
  • Toma de impresiones dentales para dispositivos dentales temporales y permanentes
  • Discutir cualquier hallazgo con el paciente y ofrecer recomendaciones de mantenimiento y cuidado dental

En algunos estados, los higienistas dentales pueden administrar anestesia local u óxido nitroso, así como empastes de pulido y contorno.

En California, Colorado y Oregón, los higienistas dentales están autorizados para diagnosticar enfermedades orales y diseñar un plan de tratamiento dentro de ciertas limitaciones.

subespecialidades

Algunos estados permiten que los higienistas que han completado una capacitación adicional trabajen con un alcance de práctica ampliado. El puesto, a veces denominado terapeuta dental, puede implicar la extracción de suturas, la colocación de coronas o empastes y la extracción de los primeros dientes.

Alaska, Minnesota, Maine y Vermont son los cuatro estados que permiten que los terapeutas dentales trabajen en esta capacidad.

Entrenamiento y Certificación

En los Estados Unidos, los higienistas dentales deben completar un programa de grado asociado o de licenciatura en un programa acreditado por la Comisión de Acreditación Dental (CODA). Un título de asociado en higiene dental, la designación más común, implica 86 horas de crédito de educación y capacitación y lleva alrededor de tres años completarlo.

Cada estado requiere que los higienistas dentales tengan licencia. Casi todos requieren que los candidatos aprueben el Examen de Higiene Dental de la Junta Nacional (NBDHE) además de aprobar el examen de licencia estatal.

Al recibir su licencia, los higienistas dentales pueden incluir la RDH (Higienista dental registrado) después de sus nombres.

Consejos para citas

El papel de un higienista dental se extiende mucho más allá de la limpieza de los dientes y hoy involucra todos los aspectos de una buena salud bucal. Como su punto de entrada a la atención, aproveche la oportunidad para actualizar al higienista sobre cualquier cambio en su salud, incluidas enfermedades recientes, cambios en los medicamentos o procedimientos médicos programados.

No tiene que esperar para compartir estos detalles hasta que llegue el dentista. Los higienistas no solo están altamente capacitados para tomar decisiones dentales, sino que generalmente son los encargados de recopilar y mantener los registros de salud electrónicos (EHR) de la oficina.

Cuando se reúna con un higienista dental, es útil hacer preguntas para comprender mejor las recomendaciones de tratamiento y las medidas que debe tomar. El ejemplo incluye:

  • ¿Con qué frecuencia debe hacerse un chequeo dental?
  • ¿Qué puedes hacer para mejorar tu salud bucal?
  • ¿Hay algo que deba decirle a su médico de cabecera?
  • ¿Existen alternativas a los tratamientos que recomiendan?
  • ¿A quién debe llamar en caso de una emergencia?

También ayuda comprobar si un tratamiento recomendado está cubierto por su seguro dental antes de comprometerse con el tratamiento. El gerente de la oficina debería poder verificar esto por usted para que no se vea afectado por ningún gasto inesperado de su bolsillo.

Nunca dude en preguntar con qué frecuencia se esteriliza el equipo dental y qué precauciones se toman para evitar lesiones o infecciones. Esto es especialmente cierto si tiene fobia dental, tiene dientes sensibles o está inmunocomprometido.

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