Los espacios verdes (árboles, césped, flores, bosques, parques o jardines) son más que solo “naturaleza”. Es importante para la existencia y el bienestar de los seres humanos. Y una nueva investigación muestra que eso es particularmente cierto para los adultos de mediana edad.

“Existe una amplia literatura sobre los aspectos beneficiosos de los espacios verdes para la salud”, Marcia Pescador Jiménez, PhD, profesor asistente de epidemiología en la Universidad de Boston, le dijo a MEDSALUD. Pero dijo que no hay mucha investigación sobre sus efectos sobre la cognición en grupos de personas mayores.

“Queríamos cerrar esa brecha”, agregó.

Junto con colegas de la Universidad de Boston, Harvard, Brigham and Women’s Hospital y Rush Medical College, Pescador Jimenez analizó los espacios verdes residenciales y las medidas cognitivas de miles de mujeres de mediana edad. Descubrieron que la exposición a espacios verdes se asoció con habilidades de pensamiento más rápidas y una mejor capacidad de concentración.

Lo que esto significa para ti

Si usted o alguien que conoce está preocupado por su bienestar mental, pero el acceso a las áreas verdes es un desafío, Pescador Jiménez dijo que incluso mirar imágenes de espacios verdes puede ser reconfortante. Lo mismo ocurre con tener plantas de interior, mirar árboles a través de las ventanas o involucrarse en jardines comunitarios.

Lo que los investigadores encontraron y no encontraron

Para llevar a cabo el estudio, Pescador Jiménez y sus colegas necesitaban estimar dos cosas: las habilidades cognitivas de los participantes y el espacio verde alrededor de sus casas.

Para analizar la función cognitiva, los investigadores midieron datos de 13 594 mujeres con una edad promedio de 61 años, de las cuales el 98 % eran blancas, entre 2014 y 2016. Los datos se recopilaron como parte del Estudio de salud de enfermeras II, una de las investigaciones más grandes sobre los factores de riesgo de enfermedades crónicas entre las mujeres estadounidenses. Específicamente, los investigadores observaron la velocidad psicomotora, la atención, el aprendizaje y la memoria de trabajo.

¿Qué es la velocidad psicomotora?

La velocidad psicomotora se refiere a la velocidad del pensamiento medida a través de la acción. Una medida para esto llamada prueba de creación de senderosque pide a los participantes que conecten números y/o letras en orden ascendente lo más rápido posible.

Para medir el espacio verde en las cercanías de los participantes del estudio, los investigadores utilizaron una métrica basada en imágenes satelitales llamada Índice de vegetación de diferencia normalizada (NDVI) para evaluar si las áreas alrededor de las casas de los participantes contenían vegetación verde viva.

Después de ajustar los datos para diferenciales como la edad, la raza y el nivel socioeconómico, los investigadores encontraron que la exposición a los espacios verdes se asoció con una mayor velocidad psicomotora y atención en comparación con los controles, pero no con el aprendizaje o la memoria de trabajo.

Por qué los espacios verdes podrían mejorar su capacidad de pensar

Para explicar el vínculo entre los espacios verdes y una mejor atención, los investigadores realizaron algo llamado análisis de mediación para buscar otros mecanismos relacionados. Por ejemplo, los espacios verdes a menudo se asocian con una menor contaminación del aire, así como con una mayor actividad física, lo que a su vez puede reducir el riesgo de depresión.

El análisis mostró que la depresión, un factor de riesgo conocido para la demencia, fue el único factor mediador significativo. Esto significa que la función cognitiva mejorada asociada con vivir cerca de espacios verdes puede explicarse, al menos parcialmente, por una depresión más baja.

Para comprender mejor este vínculo potencial con la depresión, Pescador Jiménez recomienda pensar en lo que los espacios verdes pueden significar para las personas y una comunidad.

“Los espacios verdes pueden promover la salud cognitiva al aumentar las oportunidades para la actividad física y la conexión social”, dijo. También ofrece un alivio del estrés asociado con el ruido y la contaminación del aire. Todos estos factores pueden conectarse con el efecto mediador de la depresión identificado en el estudio.

Limitaciones

Las limitaciones de este estudio giran principalmente en torno a la tecnología y la representación. Por ejemplo, Pescador Jiménez dijo que el NDVI, si bien está bien establecido y estandarizado en todos los estudios, no puede distinguir entre árboles, pasto, cultivos u otros tipos de vegetación. Ella explica que esto es fundamental para la relevancia política.

Además, el contacto más directo que las personas tienen con la vegetación se representa mejor mediante «medidas basadas en el terreno», que capturan lo que una persona ve desde su perspectiva. “Nuestro equipo está trabajando en métricas novedosas de espacios verdes utilizando algoritmos de aprendizaje profundo combinados con imágenes de Street View para clasificar tipos detallados de vegetación desde una vista desde el suelo a medida que los participantes los experimentan”, dijo Pescador Jiménez. «¡Manténganse al tanto!»

Los investigadores esperan que su estudio se replique entre poblaciones más diversas.

El espacio verde plantea problemas de equidad

Los activistas e investigadores han estado abogando por un acceso más equitativo a los espacios verdes en los EE. UU. durante años. Sin embargo, las fuerzas sociales y ambientales aún se interponen en el camino.

Por ejemplo, un análisis de 2019 demostró que el acceso a la vegetación urbana “generalmente se asocia con marcadores tradicionales de privilegio en las ciudades de EE. UU.”, como ser blanco, tener más años de educación formal y mayores ingresos.

“Aumentar el acceso diario a la vegetación entre los grupos vulnerables en las ciudades urbanas es un próximo paso crucial para lograr la equidad en salud”, Pescador Jiménez en un presione soltar.

Al mismo tiempo, otros investigadores advierten que el crecimiento de los espacios verdes puede impulsar la gentrificación sin darse cuenta. Según un artículo de investigación publicado en la revista Paisajismo y Urbanismocon el tiempo, este proceso puede desplazar a “los mismos residentes a los que las estrategias de espacios verdes fueron diseñadas para beneficiar”. Debido a esto, los autores dicen que las intervenciones ecológicas deben estar respaldadas por políticas contra la gentrificación, como viviendas asequibles y programas de estabilización de alquileres.

Cómo hacer más verde tu espacio

Si no vive particularmente cerca de espacios verdes, puede parecer imposible incorporarlos a su vida. Pero Pescador Jiménez dijo que incluso mirar imágenes o videos de espacios verdes puede ayudar con la restauración psicológica.

“Tener plantas de interior o mirar árboles a través de las ventanas probablemente ayudaría”, dijo.

¿Una oportunidad para los urbanitas? Involucrarse en un jardín comunitario. Hay miles de jardines a lo largo Nueva York, chicago, Bostóny los AngelesPor ejemplo.

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