Una mujer mestiza se ha convertido en la tercera persona potencialmente curada del VIH. El paciente recibió un nuevo trasplante de células madre de la sangre del cordón umbilical de un bebé que porta una mutación resistente al virus.

Si se demuestra que el trasplante tiene éxito a largo plazo, podría ampliar las oportunidades de tratamiento del VIH a personas de diversos orígenes raciales.

Cuando la mujer necesitó un trasplante de células madre para tratar su leucemia, los médicos vieron la oportunidad de encontrar un donante de sangre de cordón umbilical con inmunidad natural al VIH para ayudarla a superar ambas enfermedades. Esta es la primera vez que se utiliza la sangre del cordón umbilical para tratar el VIH.

Más de un año después del trasplante, los investigadores no observaron plasma de VIH en el sistema de la mujer, incluso después de suspender los medicamentos antirretrovirales para el VIH. Ha estado en remisión de su leucemia durante más de cuatro años.

Cómo funciona el trasplante de sangre del cordón umbilical

Para ejecutar el trasplante, los proveedores de salud primero destruyen la médula ósea y las células cancerosas del paciente usando radiación o dosis altas o medicamentos contra el cáncer. Luego introducen células madre sanas del donante con la esperanza de que reemplacen las células enfermas sin complicaciones.

Tanto la sangre del cordón umbilical como la médula ósea contienen las células madre necesarias para esta operación. La sangre del cordón está más disponible y es menos invasiva que los trasplantes de médula ósea, que curaron a los dos pacientes anteriores. Cuando se usa médula ósea, el paciente debe recibir sangre de un donante que sea compatible genéticamente, incluso por raza y etnia.

Dado que el trasplante de sangre del cordón umbilical solo requiere un donante parcialmente compatible, abre el potencial para curar a una gama más diversa de personas que viven con el VIH y el cáncer.

El donante en este caso portaba una mutación del gen llamado homocigoto CCR5-delta32/32. Esta mutación dificulta la capacidad del VIH para infectar las células inmunitarias.

Esta mutación es rara en donantes de células madre adultas. Se puede encontrar en aproximadamente el 1% de los donantes de ascendencia del norte de Europa y es aún más raro en personas de otros orígenes. Si el equipo hubiera buscado un donante de células madre adultas para este paciente, habría una «posibilidad claramente muy baja» de encontrar la compatibilidad adecuada, dijo Bryson.

Tomando un enfoque mixto

La sangre del cordón umbilical, que por lo general solo contiene suficientes células para trasplantes pediátricos, se complementó con sangre «haploidéntica», o sangre medio compatible, del pariente adulto del paciente.

En un proceso llamado injerto, estas células adultas comenzaron a crecer y crear glóbulos sanos más rápidamente. Esto brindó cobertura durante el primer mes mientras se esperaba que se injertaran las células de la sangre del cordón umbilical. Cien días después del trasplante, se injertó el 100 % de las células de la sangre del cordón umbilical, creando lo que Bryson llamó “básicamente un nuevo sistema inmunitario resistente al VIH”.

Bryson dijo que su equipo se enteró de un caso en Boston, en el que el VIH del paciente se recuperó. No es suficiente, dijo, simplemente destruir las células infectadas con el VIH; los proveedores también deben reemplazarlas con células que porten una mutación resistente al VIH.

“Utilizaron una especie de estrategia a corto y largo plazo”, Dra. Jessica Justman, un profesor asociado de medicina en la Escuela de Salud Pública Mailman de la Universidad de Columbia que se especializa en epidemiología del VIH, que no participó en la investigación, dijo a MEDSALUD. “Querían que se le injertaran las células madre del cordón umbilical que tienen la mutación Delta 32 a largo plazo. Pero sabían que iba a tomar mucho tiempo para que funcionara, así que le dieron el trasplante de células madre haploidénticas que básicamente la ayudó a superar el período a corto plazo”.

Este paciente nunca desarrolló la enfermedad de injerto contra huésped, una complicación de los trasplantes de médula ósea o de células madre que puede surgir cuando las células del donante ven las células del receptor como extrañas y lanzan un ataque inmunológico.

Está clínicamente bien y no ha tenido remisión del plasma del VIH.

¿Este tratamiento es escalable?

El trasplante de células madre no es un tratamiento específico para el VIH. Pero para los pacientes que se someten a terapia para ciertos tipos de cáncer y que viven con el VIH, es posible que pueda tratar ambas enfermedades.

Si se demuestra que este enfoque es efectivo para curar el VIH, Bryson estimó que unas 50 personas por año se beneficiarían de él. La detección de la mutación resistente al VIH en los bancos de sangre del cordón umbilical podría permitir a los médicos hacer uso de este recurso previamente sin explotar para las personas que tienen dificultades para encontrar una compatibilidad genética entre los donantes adultos.

Aún así, los trasplantes de médula ósea y células madre son operaciones particularmente riesgosas y que requieren muchos recursos, que solo se aprueban en casos de cáncer y otras enfermedades que amenazan la vida. Además, este caso solo demostró eficacia en un paciente singular. Indicar que es factible para una población más amplia requeriría mucha más investigación.

Justman, cuyo trabajo se centra en la prevención y el tratamiento del VIH, dijo que es posible que el éxito de un trasplante de células madre no se traduzca en la mayoría de los pacientes. El trasplante depende de la capacidad y la voluntad del paciente para seguir un curso de tratamiento que requiere muchas operaciones intensivas y seguimientos.

“Un trasplante de médula ósea o de células madre no es escalable”, dijo Justman. “No hará mella en una población mundial de personas que viven con el VIH”.

Pero este trabajo, dijo, abre la investigación del tratamiento del VIH a enfoques más innovadores.

“Esto es importante no por su impacto a nivel de población, es importante por su impacto a nivel conceptual”, dijo Justman. «Es posible que esta investigación sobre la cura despierte ideas que nos lleven más lejos en el camino hacia algo que podría ser escalable».

Lo que esto significa para ti

Debido a los recursos limitados y la intensidad de la operación, solo las personas con cáncer u otras enfermedades potencialmente mortales suelen calificar para trasplantes de células madre. Este enfoque no es factible para la mayoría de las personas que viven con el VIH en todo el mundo.

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