Los científicos han buscado durante mucho tiempo la causa de la esclerosis múltiple (EM), una enfermedad autoinmune que afecta a unos 2,8 millones de personas en todo el mundo cada año.

Se sabe que ciertos factores, como la genética, el estilo de vida y la salud del sistema inmunitario, desempeñan un papel, pero no se ha encontrado ninguno que sustente todos los casos de EM. Estudios anteriores han indicado un vínculo entre la EM y el muy común virus de Epstein-Barr (EBV), pero ninguno pudo demostrar que el virus causa la afección.

En un amplio estudio publicado la semana pasada, un equipo de investigadores presentó pruebas sólidas que sugieren que el EBV es un desencadenante de la EM.

¿Qué es el virus de Epstein-Barr?

EBV es un miembro de la familia del herpes. Alrededor del 95% de los adultos en todo el mundo son portadores del virus. Aunque por lo general permanece inactivo, la exposición al EBV puede, en algunos casos, provocar mononucleosis (mono) u otras complicaciones raras.

A lo largo de una colaboración de 20 años con el ejército de los EE. UU., los investigadores de Harvard analizaron muestras de sangre de más de 10 millones de miembros del servicio activo para comprender si el EBV, o un agente infeccioso diferente, inducía la EM.

Su último informe mostró que el riesgo de desarrollar EM era 32 veces mayor para las personas infectadas con EBV. Después de tener en cuenta otros factores de riesgo, los autores dijeron que los hallazgos sugirieron que el EBV es la causa principal de la EM.

«La conclusión principal de nuestro estudio es que el EBV parece ser una causa de la EM», dijo a MEDSALUD Kassandra Munger, ScD, científica investigadora principal de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard y coautora principal del estudio. “Esta es la evidencia más sólida hasta la fecha de esta asociación que establece la temporalidad entre el EBV y cualquier proceso patológico de la EM”.

Un estudio para probar la causalidad

Estudios anteriores han relacionado el EBV con la EM. Algunos notaron un mayor riesgo de EM en personas con mono y anticuerpos contra el EBV. Otros informaron rastros de EBV en el tejido cerebral de algunas personas con EM.

Pero para demostrar que el EBV causa la EM, los investigadores no solo tendrían que establecer una asociación entre el virus y la enfermedad, sino también demostrar que la infección viral precede a todos los casos de EM.

“Sabíamos que era realmente importante establecer si esta infección con EBV en sí misma ocurrió antes de que existiera evidencia de EM. Eso resultó ser un desafío mayor”, dijo Munger.

Un estudio clínico aleatorizado, el estándar de oro para probar la causalidad en la medicina, no es ético en este caso porque los investigadores no pueden simplemente infectar a las personas con el virus.

En su lugar, analizaron muestras de suero recolectadas de más de 10 millones de adultos jóvenes en servicio activo en las fuerzas armadas de EE. UU. entre 1993 y 2013. Cada dos años, las fuerzas armadas examinan a los miembros en servicio activo para detectar el VIH y almacenan las muestras en un repositorio. El equipo analizó estas muestras en busca de evidencia de infecciones virales en personas que desarrollaron EM y en aquellas que no.

Los investigadores analizaron tres muestras por persona: la primera recolectada, la última antes del diagnóstico de EM y una intermedia. Identificaron 801 casos de EM que tenían suficientes muestras disponibles para la evaluación de EBV. Una gran mayoría de los casos de EM, todos menos uno, dieron positivo para EBV antes del inicio de la EM.

El riesgo de desarrollar EM fue 32 veces mayor para quienes tenían anticuerpos contra el VEB detectables en la sangre en la tercera muestra, en comparación con quienes no los tenían.

La importancia del momento y el patógeno particular

El proceso de la enfermedad de la EM puede comenzar años antes de que se diagnostique a una persona. Para probar que la infección por EBV ocurrió antes del inicio de la EM, y no al revés, los investigadores rastrearon un biomarcador llamado cadena ligera de neurofilamento (NfL). Esta proteína puede indicar daños en el sistema nervioso hasta seis años antes de que la EM se manifieste clínicamente.

Los sujetos que desarrollaron EM mostraron niveles significativamente más altos de NfL que aquellos que permanecieron libres de EM. Es importante destacar que los investigadores vieron signos de infección por EBV en estos individuos antes de que se detectara NfL.

El equipo de Harvard también probó otros virus como el citomegalovirus para verificar que el EBV era un factor único que contribuía a los casos de EM. Cuando el equipo analizó una parte de las muestras en busca de otros 200 patógenos, los anticuerpos contra el EBV fueron excepcionalmente más altos en pacientes con EM que los anticuerpos contra otros patógenos.

“Lo que sí sabemos es que no se trata de un aumento generalizado de la respuesta inmunitaria a todo. Está muy dirigido a EBV”, dijo Munger. «En términos de factores ambientales en este momento, EBV tiene, con mucho, la asociación más fuerte con la EM hasta el punto en que creemos que es una asociación causal».

Una pieza del rompecabezas

El virus por sí solo puede no ser suficiente para causar EM, según John Corboy, MD, MAprofesor de neurología de la Facultad de medicina de la Universidad de Colorado que no está afiliado al estudio.

Los cambios en el sistema inmunitario, la expresión de ciertos genes y los factores ambientales también pueden desempeñar un papel, explicó Corby.

“Muchas personas se exponen al virus de Epstein Barr, pero la mayoría, la gran mayoría, no desarrollan esclerosis múltiple”, dijo Corboy.

Los estudios han demostrado que los niveles bajos de vitamina D están asociados con un mayor riesgo de EM y las personas que fuman tienen 1,5 veces más probabilidades de desarrollar EM que los no fumadores. En ciertas partes del mundo, las personas tienen más probabilidades de desarrollar EM, aunque los científicos aún no están seguros de qué las causa. racimos.

Si bien el estudio de Harvard ofreció pruebas sólidas de la idea de que el EBV puede sustentar la EM, es probable que haya otros factores clave que hacen que la EM surja de algunas infecciones por EBV y no de otras, agregó Corby. Dijo que la palabra «causalidad», por lo tanto, es un descriptor demasiado fuerte para la asociación entre EBV y MS.

“Es más difícil llamarlo causalidad cuando no puede dar cuenta de todas las piezas del rompecabezas”, dijo.

Fortalecimiento del caso de las vacunas contra el VEB

Actual tratamientos para la EMcomo las infusiones de anticuerpos monoclonales, pueden ayudar a reducir el número y la gravedad de las recaídas y retrasar la progresión de la enfermedad.

Cuando está inactivo, el EBV permanece en las células B, un tipo de células inmunitarias que protegen al cuerpo de las infecciones. VEB posiblemente altera las células con el tiempo y hace que se vuelvan patógenas. Los tratamientos que se están investigando actualmente podrían usar células T sanas para expulsar a las células B infectadas con EBV en el cerebro, dijo Corboy.

Las vacunas han protegido eficazmente contra otros herpesvirus como la varicela, el virus que causa la varicela y el herpes zóster. La vacuna contra la varicela básicamente ha eliminado el herpes zóster como enfermedad neurológica, dijo Corboy.

“Si tuviéramos una vacuna ampliamente utilizada y eficaz contra el virus de Epstein-Barr, creo que tendría un impacto importante en muchos aspectos de la medicina, incluido el desarrollo de la esclerosis múltiple”, dijo Corboy.

Moderna lanzó recientemente una fase uno ensayo clínico de una vacuna de ARNm contra el VEB. Más allá de su conexión con la EM, el EBV está asociado con ciertos tipos de cáncer, como algunos tipos de linfoma y cáncer de estómago.

“El siguiente paso realmente es ver si las vacunas contra el EBV pueden prevenir la enfermedad; esa sería quizás la prueba definitiva de que si podemos prevenir la infección por el EBV, evitaremos que ocurra la EM”, dijo Munger. “Será emocionante ver cómo se desarrolla todo eso en los próximos años”.

Lo que esto significa para ti

El EBV infecta a casi todos, pero solo un porcentaje muy pequeño desarrolla EM. Ciertos factores ambientales y de comportamiento, como fumar y la deficiencia de vitamina D, podrían aumentar el riesgo de EM.

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