La inflación alcanzó un máximo de 40 años en los Estados Unidos con precios notablemente más altos en las tiendas de comestibles.

El Índice de precios al consumidor para frutas y verduras fue un 2,3% más alto en febrero, el mayor aumento mensual desde marzo de 2010. Los precios en casi todos los pasillos de las tiendas de comestibles, desde productos lácteos hasta mariscos, han seguido subiendo debido a costos más altos en mano de obra, flete e ingredientes.

La inflación hace que el presupuesto de alimentos sea aún más difícil para muchos de los 42 millones de estadounidenses que participan en el Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria (SNAP).

Glenn Alvin Washington, Sr., un beneficiario de SNAP de 91 años que vive en Washington, DC, le dijo a MEDSALUD que tuvo que reducir el consumo de fruta fresca en sus batidos debido al aumento de los costos de los alimentos. “Han duplicado el precio”, dijo. «Tuve que devolver las fresas y los arándanos».

¿Qué es SNAP?

SNAP, también conocido como «cupones de alimentos», es un programa de asistencia alimentaria financiado por el gobierno federal que apoya a los estadounidenses de bajos ingresos. Los participantes deben cumplir con ciertos requisitos de elegibilidad en su estado para recibir beneficios en una tarjeta de Transferencia Electrónica de Beneficios (EBT). Los beneficios se pueden usar en la mayoría de los artículos comestibles, como productos agrícolas, carne, pescado y productos lácteos. Sin embargo, estos beneficios no se aceptan para alimentos calientes y artículos no alimentarios como productos de higiene personal.

Dado que la mayor parte del alivio pandémico para los beneficiarios de SNAP llegará a su fin en los próximos meses, algunos verán caer sus beneficios en al menos $ 95 por mes o más, según el USDA.

Si bien el Departamento de Agricultura de EE. UU. (USDA) dice que el programa está destinado a ayudar a las familias a comprar alimentos saludables y avanzar hacia la «autosuficiencia», los estudios muestran que esto no siempre es posible para los participantes de SNAP.

Un informe del USDA de 2021 mostró que el 88 % de los participantes de SNAP informaron que enfrentan barreras para una alimentación saludable, y el 61 % citó la «asequibilidad» como la principal barrera para lograr una dieta saludable. Y un nuevo estudio publicado en el Revista americana de nutrición clínica encontró una asociación entre la participación en SNAP y un mayor consumo de alimentos ultraprocesados.

Sin embargo, otra investigación sugirió que SNAP en realidad podría mejorar los «resultados de salud actuales y a largo plazo» para los participantes.

¿Cómo funciona SNAP?

Lindsey Haynes-Maslow, PhD, MHAprofesor asociado en el departamento de agricultura y ciencias humanas de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, le dijo a MEDSALUD que los estados tienen cierto nivel de influencia para determinar cuánto reciben los beneficiarios de SNAP a pesar de que es un programa financiado por el gobierno federal.

Si bien los requisitos de elegibilidad de SNAP varían de un estado a otro, se basan en el nivel de ingresos, los miembros del hogar y el cumplimiento de los requisitos laborales. Los no ciudadanos indocumentados no son elegibles en ningún estado o territorio. Una vez que un solicitante califica, solo está certificado por un cierto período de tiempo y debe continuar recertificándose para seguir recibiendo beneficios.

En general, los beneficios de SNAP se calculan asumiendo que los participantes utilizarán el 30 % de sus propios ingresos para pagar las compras.

“SNAP cubre alrededor de $1.40 por comida por día”, dijo Haynes-Maslow, y agregó que esto solo es suficiente para “complementar” la nutrición.

Y los participantes de SNAP como Washington están comenzando a sentir aún más presión financiera por el aumento de los precios de los comestibles.

¿Cómo puede SNAP mejorar la calidad nutricional de los participantes?

En la década de 1980, SNAP introdujo un componente de educación nutricional como una forma de fomentar una alimentación saludable entre los participantes. Estos programas SNAP-Ed ahora son ofrecidos por universidades locales y organizaciones sin fines de lucro en todos los estados y territorios de EE. UU.

Haynes-Maslow, quien trabaja como investigador principal del programa SNAP-Ed Pasos hacia la salud en NCSU, dijo que la mayoría de estos programas comenzaron ofreciendo solo educación directa. Ahora, están evolucionando para ayudar a derribar otras barreras que enfrentan los participantes de SNAP.

“Si no tienen acceso a [healthy] comida o no pueden pagar esa comida o si no es culturalmente apropiado para su familia, realmente no importa si tienen el conocimiento. Realmente importa si tienen acceso a él”, dijo.

Steps to Health se coordina con las tiendas de comestibles locales para ver qué alimentos son los más populares en las diferentes comunidades. A partir de ahí, su equipo crea recetas asequibles y nutritivas utilizando ingredientes accesibles. Haynes-Maslow enfatizó la importancia de asegurarse de que estas recetas sean culturalmente apropiadas y agradables para los participantes de SNAP-Ed.

“Cualquier dólar que gastan en comida, no quieren tirar esa comida”, dijo. “Si están probando una nueva receta, realmente quieren asegurarse de que su familia la coma porque no pueden darse el lujo de tirarla a la basura”.

Inseguridad alimentaria y salud mental

Ver cómo aumentan los precios de los comestibles mientras los beneficios adicionales por la pandemia comienzan a desaparecer puede afectar la salud mental de los participantes de SNAP.

Muchos participantes de SNAP también agotan sus beneficios antes de fin de mes. Los estudios han encontrado que la inseguridad alimentaria está asociada con estrés y ansiedad graves en adultos de bajos ingresos.

Además, algunas personas elegibles para SNAP deben lidiar con la decisión de incluso solicitar los beneficios.

“Solo alrededor del 80% de las personas que son elegibles para SNAP en realidad lo solicitan. Hay un gran estigma de depender del gobierno para que te ayude a ti o a tu familia”, dijo Haynes-Maslow. “He tenido personas mayores que me han dicho específicamente que preferirían morir de hambre antes que presentarse en el Departamento de Servicios Sociales y solicitar cupones de alimentos o SNAP porque no fue así como fueron criados”.

Las personas elegibles que deciden participar también pueden encontrar frustrante el proceso de solicitud. Washington trabajó con un agente de Soluciones contra el hambre de DC para que la solicitud y la recertificación fueran más manejables, pero no fue fácil.

“Ningún anciano, o ninguna persona, debería tener que pasar por esto”, dijo.

Haynes-Maslow dijo que muchos participantes de SNAP le han dicho que les encantaría proporcionar comidas frescas y saludables para sus familias, pero todo se reduce a la falta de recursos.

“Realmente es un juego mental de ver lo que pueden pagar, para qué tienen tiempo y qué pueden proporcionar a su familia”, dijo.

Lo que esto significa para ti

Si necesita ayuda para comprar alimentos, visite el Directorio estatal de SNAP para encontrar información de elegibilidad en su estado. Este directorio proporciona la información de contacto de las oficinas locales de SNAP en cada estado. Puede llamar a la línea directa de su estado para obtener información adicional.

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