La leucemia linfoblástica aguda (LLA) es un tipo de leucemia que afecta principalmente a niños, aunque también puede afectar a adultos. También se conoce como leucemia linfocítica aguda o linfoide aguda. La ALL afecta a los linfocitos inmaduros, un tipo de glóbulo blanco, conocidos como blastos.

Descripción general

ALL es en realidad el cáncer más común en los niños, responsable de alrededor del 25% de los cánceres infantiles. Más de 5000 personas desarrollan ALL cada año en los Estados Unidos, con alrededor de 1500 muertes, aunque más del 75 % de los que mueren son adultos.

Esta enfermedad progresa con bastante rapidez y se caracteriza por una gran cantidad de glóbulos blancos inmaduros en la sangre y la médula ósea. Si bien en el pasado esta era una enfermedad rápidamente mortal, ahora se puede sobrevivir en gran medida con quimioterapia.

La descripción de que un cáncer es agresivo y sobreviviente al mismo tiempo puede ser confusa para algunas personas. La quimioterapia actúa atacando las células que se dividen más rápidamente, por lo que los cánceres agresivos responden mejor a la quimioterapia que los cánceres de crecimiento lento. Y aunque este cáncer ocurre principalmente en niños, a los niños les suele ir mucho mejor que a los adultos con la enfermedad.

Los linfoblastos son una forma inmadura del tipo de glóbulo blanco conocido como linfocitos. En la médula ósea tiene lugar un proceso llamado hematopoyesis, que básicamente significa la formación de nuestras células inmunitarias y sanguíneas.

Este proceso comienza con una célula madre hematopoyética que puede evolucionar a lo largo de la línea mieloide (que luego se convierte en un tipo de glóbulo blanco conocido como granulocitos, glóbulos rojos o plaquetas) o la línea linfoide. El linfoblasto es el “bebé” en este proceso. Los linfoblastos pueden convertirse en linfocitos T (células T), linfocitos B (células B) o células asesinas naturales (células NK).

Causas

No se sabe exactamente qué causa la ALL, pero los factores de riesgo pueden incluir:

  • Algunas condiciones genéticas, como el síndrome de Down y el síndrome de Klinefelter
  • Exposición a sustancias como el benceno
  • Exposición prenatal a rayos X
  • Exposición a tratamientos para el cáncer, incluida la radioterapia y la quimioterapia.
  • Algunos cambios cromosómicos o mutaciones genéticas

Síntomas

Debido a que los linfoblastos se crean en la médula ósea, todos los tipos de células sanguíneas, incluidos los glóbulos blancos, los glóbulos rojos y las plaquetas, pueden verse afectados. Los glóbulos blancos que se producen, incluso si son más de lo normal en número, no funcionan tan bien como de costumbre y, a menudo, hay una disminución en el número de otras formas de células sanguíneas.

Los síntomas pueden incluir:

  • Fatiga y debilidad
  • Palidez (piel pálida)
  • Fiebre o sudores nocturnos
  • Infecciones frecuentes (esto puede ser difícil de determinar en niños que normalmente contraen varias infecciones cada año)
  • Moretones y/o sangrado con facilidad
  • Dificultad para respirar
  • Disminución del apetito y pérdida de peso.
  • Petequias (manchas en la piel que aparecen rojas y no desaparecen cuando se ejerce presión sobre la piel)
  • Dolor de huesos y articulaciones, especialmente en los huesos largos.
  • Ganglios linfáticos agrandados sin dolor en el cuello, las axilas y la ingle
  • Sensibilidad en la parte superior del abdomen debido al agrandamiento del hígado o el bazo

Diagnóstico

Por lo general, la primera sospecha de ALL se basa en un recuento elevado de glóbulos blancos con un número elevado de linfocitos inmaduros. Otras pruebas realizadas en el proceso de diagnóstico pueden incluir:

  • Más análisis de sangre
  • Aspiración y biopsia de médula ósea
  • Pruebas de imagen, como tomografía computarizada o resonancia magnética, para buscar tumores, especialmente en el abdomen, el tórax o la médula espinal
  • Punción lumbar (punción raquídea) para buscar la presencia de células cancerosas en el líquido cefalorraquídeo

Tratamiento

A diferencia de algunos tipos de cáncer, la quimioterapia para la ALL a menudo se realiza durante un período de unos pocos años, en lugar de unas pocas semanas.

El tratamiento de la ALL se puede dividir en las siguientes etapas, pero por lo general incluye quimioterapia intensiva (los trasplantes de células madre y la radioterapia a veces también forman parte del tratamiento):

  • Inducción a la remisión: Cuando se diagnostica ALL, el primer paso es reducir el recuento de blastos y restaurar la producción de células normales en la médula ósea. Esto implica una quimioterapia agresiva y, a veces, se realiza como paciente hospitalizado. Cuando se realiza este paso, alguien con ALL generalmente está en remisión.
  • Consolidación de la remisión: El próximo paso es cuidar de cualquier célula cancerosa que haya sobrevivido a la terapia de inducción.
  • Terapia de mantenimiento: Incluso después de que este cáncer esté en remisión, y el tratamiento adicional haya eliminado las células cancerosas persistentes, puede reaparecer sin tratamiento adicional. La terapia de mantenimiento está diseñada para prevenir la recurrencia de la leucemia y dar como resultado una supervivencia a largo plazo y puede durar de dos a tres años.
  • Profilaxis del sistema nervioso central (SNC): Si la ALL está presente en el líquido cefalorraquídeo, generalmente se realiza quimioterapia intratecal, ya que la mayoría de los medicamentos de quimioterapia no cruzan la barrera hematoencefálica. Para muchos pacientes que no tienen afectación del SNC, el tratamiento (que también puede incluir radioterapia) se realiza para evitar que el cáncer aparezca o recurra en el cerebro.

El pronóstico para los niños es un poco mejor que el de los adultos para la ALL. Aproximadamente el 98 % de los niños logran la remisión y aproximadamente el 85 % de los niños sobrevivirán a largo plazo con la enfermedad.

Apoyo y afrontamiento

En la mayoría de los casos, es un niño que experimenta ALL, por lo que el apoyo debe dirigirse no solo a los niños que viven con ALL, sino también a sus padres. Aprenda todo lo que pueda sobre la enfermedad. Busque ayuda. El tratamiento para la leucemia es una maratón en lugar de una carrera de velocidad y puede ayudar que algunas de las personas que ofrecen ayuda sepan que no la necesita de inmediato, pero que por favor ayuden a medida que pasa el tiempo.

El apoyo a los niños con cáncer ha mejorado drásticamente y ahora existen campamentos para niños que se enfrentan a la enfermedad en todo el país. Estos campamentos ayudan a los niños a sentir que no se están perdiendo lo que disfrutan sus compañeros sin cáncer.

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