Al contrario de lo que mucha gente cree, la gripe no es solo un resfriado fuerte o un virus estomacal. La gripe es una enfermedad respiratoria grave que se estima que ha matado entre 12 000 y 61 000 personas cada año en los Estados Unidos desde 2010.

Se cree que la mayoría de estas muertes son de personas mayores de 65 años, pero en promedio más de 100 niños mueren cada año a causa de la gripe, y los niños muy pequeños son especialmente vulnerables a complicaciones potencialmente mortales relacionadas con la gripe, como neumonía o sepsis.

Si es padre o tutor de un niño pequeño o un bebé, esto es lo que necesita saber sobre cómo puede morir a causa de la gripe y qué señales de advertencia debe observar si su hijo se enferma.

Cuando la gripe puede volverse fatal

Muchas muertes relacionadas con la gripe no son el resultado directo de la infección viral, sino la consecuencia de una complicada serie de reacciones desencadenadas por el virus. En algunos casos, la gripe empeora los problemas médicos existentes o abre la puerta a otros nuevos, pero en otros casos, la respuesta de nuestro propio cuerpo al virus es lo que asesta el golpe fatal.

Inflamación

Otra forma en que los cuerpos se defienden es enviando soldados de a pie conocidos como citoquinas. Estas proteínas producidas por las células inmunitarias (piense en los glóbulos blancos) están diseñadas principalmente para detener la propagación del virus uniéndose a los invasores y afectando el funcionamiento de nuestras propias células.

En algunos casos, el cuerpo puede reaccionar de forma exagerada a una infección como la gripe y enviar una ráfaga de citocinas en lo que se conoce como «tormenta de citocinas». Cuando eso sucede, el sistema inmunitario puede salirse de control, causando una inflamación generalizada y dañando las células y los tejidos de nuestro propio cuerpo. En algunos casos, esto puede provocar una falla orgánica fatal o sepsis.

Infecciones y Condiciones Secundarias

A veces, la gripe puede dejarlo vulnerable a otros tipos de infecciones, sobre todo neumonía o estreptococos causados ​​por bacterias. En condiciones saludables normales, el sistema inmunitario podría combatir estas infecciones sin ningún problema, pero los cuerpos cansados ​​de la gripe tienen más dificultades para defenderse. Al igual que con una infección de gripe, una infección secundaria puede desencadenar una respuesta inmunitaria hiperreactiva o hacer que órganos como el corazón o los pulmones dejen de funcionar.

Condiciones existentes

Para las personas con condiciones médicas existentes, el virus de la gripe puede empeorar los problemas de salud que ya eran graves. Los niños con asma, por ejemplo, tienen vías respiratorias inflamadas y sensibles que pueden dificultar la respiración. Si se infectan con la gripe, el virus puede hacer que estas vías respiratorias ya restringidas se inflamen aún más, provocando ataques de asma o haciéndolos más susceptibles a infecciones secundarias como la neumonía.

Grupos de alto riesgo

Ciertas personas son más propensas que otras a tener complicaciones graves a causa de la gripe. Éstas incluyen:

  • Niños menores de 5 años, pero especialmente niños menores de 2
  • Mujeres embarazadas
  • Adultos mayores, mayores de 65 años
  • Residentes de hogares de ancianos y centros de atención a largo plazo.
  • Nativos de Alaska e indios americanos
  • Personas con afecciones médicas subyacentes, como cáncer, enfermedad renal crónica, enfermedad cardíaca (como insuficiencia cardíaca o enfermedad de las arterias coronarias), enfermedad pulmonar (como asma o enfermedad pulmonar obstructiva crónica [COPD]), afecciones neurológicas o sistemas inmunitarios debilitados debido a enfermedades (como el VIH) o tratamientos médicos (como quimioterapia o corticosteroides crónicos).

Es importante tener en cuenta que, si bien estas personas son más susceptibles a una gripe grave, no son las únicas que pueden morir a causa del virus. Los niños y adultos sanos sin antecedentes de problemas médicos pueden morir y han muerto a causa de la gripe y las complicaciones relacionadas con la gripe. De hecho, entre 2010 y 2016, la mitad de todos los niños que murieron a causa de la gripe no tenían una afección médica preexistente.

Señales de peligro de la gripe

Si bien la mayoría de los niños sanos pueden recuperarse de la gripe sin problemas en casa, algunos necesitan más atención médica. Los estudios muestran que casi dos tercios de los niños que murieron a causa de la gripe entre 2010 y 2016 lo hicieron dentro de la semana siguiente a tener síntomas, por lo que es fundamental detectar las señales de advertencia a tiempo. Si nota alguno de los siguientes signos o síntomas, llame al proveedor de atención primaria de su hijo de inmediato o busque atención médica de inmediato.

Fiebre Alta o Prolongada

El aumento de la temperatura es un síntoma bastante estándar de la gripe. Las fiebres son una de las formas en que nuestros cuerpos intentan combatir las enfermedades, y en realidad pueden ser útiles cuando estás en medio de una infección. Pero tener fiebre muy alta durante varios días puede ser una señal de que se necesita más ayuda. Si le preocupa que la temperatura de su hijo sea demasiado alta o si comienza a tener convulsiones debido a la fiebre, llame al médico de su hijo de inmediato.

Ponerse azul o cambios en la respiración

La gripe es una enfermedad respiratoria, por lo que es importante estar atento a las señales de que su hijo no está respirando correctamente. Si su hijo parece tener dificultad para respirar o está respirando demasiado rápido, o parece que se está poniendo azul, puede ser una indicación potencialmente grave de que tiene una complicación como neumonía y/o que su cuerpo no está recibiendo suficiente oxígeno, y nuestro el cerebro, el corazón y los músculos necesitan oxígeno para llevar a cabo nuestras funciones diarias.

Sin él, los órganos pueden dañarse, lo que posiblemente tenga consecuencias graves como cambios mentales o de comportamiento, pérdida de habilidades motoras (como caminar o el equilibrio) o incluso un ataque al corazón. Los niños que tienen problemas para respirar pueden necesitar tratamiento médico adicional, como antibióticos para la neumonía o tratamiento respiratorio, o incluso ser hospitalizados para garantizar que reciban suficiente oxígeno.

Dolores de cabeza severos/rigidez en el cuello

Estos signos pueden indicar meningitis o hinchazón alrededor del cerebro y la columna vertebral, lo que puede tener un efecto a largo plazo o incluso fatal en los niños. Si su hijo no puede decirle si le duele la cabeza o si no está seguro de si tiene el cuello rígido, vea si su barbilla puede tocar su pecho. Incline suavemente la cabeza hacia adelante y, si no puede alcanzarla, esto podría ser un signo de meningitis, y los padres y cuidadores deben buscar atención médica inmediata.

No beber suficientes líquidos

Muchos padres saben que deben estar atentos a la deshidratación cuando sus hijos tienen un virus estomacal, pero es posible que no piensen en ello con enfermedades respiratorias como la gripe. Algunos niños (aunque no todos) vomitan cuando tienen gripe, por lo que es mucho más importante estar atento a la hidratación de su hijo.

A menudo, la gripe puede hacer que los niños se sientan muy cansados ​​y quieran dormir todo el día y toda la noche hasta que se recuperen, algo que puede empeorar con la deshidratación. Entre los períodos de sueño, los niños deben tratar de tomar pequeños sorbos de líquidos claros (o, en el caso de los bebés, leche materna o fórmula) para asegurarse de que estén tomando suficientes líquidos.

Si no sabe si su hijo está deshidratado, una forma de comprobarlo es controlar la cantidad de veces que va al baño y el color de su orina. Si el niño orina con menos frecuencia de lo normal y/o la orina es de color amarillo oscuro, es posible que su hijo no esté tomando suficientes líquidos.

Otros signos de deshidratación a los que hay que prestar atención incluyen labios secos, manos y pies pálidos, ojos hundidos y llanto sin lágrimas. Si aparecen esos signos, es posible que el proveedor médico de su hijo quiera ver a su hijo o derivarlo a un hospital u otro lugar para recibir líquidos por vía intravenosa.

Irritabilidad extrema

Cuando no te sientes bien, puede ser difícil mantenerte feliz y despreocupado. Pero los dolores y molestias que vienen con la gripe pueden hacer que incluso la persona más tranquila se vuelva gruñona. Para la mayoría de los niños, acurrucarse en la cama o en el sofá puede ayudar mucho a aliviar los síntomas dolorosos de la gripe. Dicho esto, si su hijo está tan irritable que no quiere que lo carguen o que ni siquiera lo toque, eso podría ser una señal de que algo anda muy mal y debe llamar al proveedor médico de su hijo para informarle.

no responder

La gripe puede causar fuertes dolores de cabeza y dolores en todo el cuerpo, sin mencionar la fiebre y el cansancio que pueden agotar hasta la última gota de energía. Pero hay una diferencia entre no tener ganas de jugar porque no te sientes bien y no responder. Si un niño normalmente muy interactivo no responde ninguna pregunta o no puede despertarlo de una siesta, llame al médico de inmediato.

Aparentemente mejorar, luego empeorar

Una recaída podría ser una indicación de que su hijo tiene una infección secundaria o una complicación como resultado de la gripe, como neumonía. Si su hijo se enferma nuevamente poco después de mostrar signos de mejoría, consulte con su proveedor de atención médica tan pronto como note el cambio.

Prevención y tratamiento de la gripe

Dos las intervenciones médicas críticas pueden ayudar a niños y adultos a recuperarse de la gripe más rápido y evitar la hospitalización o la muerte: vacunas y antivirales.

Vacunación

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedadesy la Academia Americana de Pediatría, Vacunarse es una de las cosas más importantes que puede hacer para proteger a sus hijos de un caso grave o mortal de gripe. Esto se debe a que vacunarse ayuda al cuerpo de su hijo a desarrollar las defensas que necesita para combatir la gripe. En muchos casos, esas defensas son suficientes para evitar que contraigan la gripe por completo, pero incluso cuando no es así (y se enferman de todos modos), pueden darles suficiente ventaja para frenar el virus.

Sin la vacunación, a menudo puede tomar semanas para que su cuerpo acumule suficientes defensas para combatir una infección con la gripe. Mientras tanto, el virus puede causar daños graves.

antivirales

Si la gripe se diagnostica dentro de los dos días posteriores al inicio de los síntomas o si su hijo es muy pequeño, el proveedor de atención médica de su familia podría recomendarle comenzar con medicamentos antivirales. Estos tratamientos no son una cura para la gripe, pero pueden ayudar a evitar que el virus de la gripe se propague demasiado y demasiado rápido dentro del cuerpo, lo que le da al sistema inmunitario la oportunidad de combatirlo. Esto puede significar estar enfermo por menos tiempo y tener síntomas menos graves, así como reducir las posibilidades de complicaciones graves.

Estos medicamentos no se recomiendan para todos y, por lo general, se reservan solo para aquellos que se consideran de alto riesgo de sufrir complicaciones por la gripe. Tampoco son un reemplazo de la vacuna contra la gripe. Pero pueden ser una herramienta útil para reducir el riesgo de hospitalización o muerte, especialmente en niños pequeños y adultos mayores.

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