En abril de 2022, se identificaron por primera vez casos de hepatitis de causa desconocida en niños en el Reino Unido e Irlanda del Norte. Aproximadamente una semana después, la Organización Mundial de la Salud (OMS) reveló que se habían notificado al menos 169 casos pediátricos de hepatitis aguda de origen desconocido en más de 12 países.

El aumento inesperado y significativo de casos de hepatitis en niños previamente sanos llevó a las autoridades sanitarias de todo el mundo a investigar los casos y tratar de determinar la causa.

En los Estados Unidos, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) declararon que estaban investigando alrededor de 180 informes de pacientes pediátricos con hepatitis de causa desconocida hasta el 18 de mayo. El CDC está trabajando con los departamentos de salud de todo el país para buscar posibles causas e identificar más casos de hepatitis.

Si bien no hay evidencia definitiva de un vínculo, una posibilidad que se está explorando es si los casos de hepatitis en niños podrían estar relacionados con COVID-19.

Entre octubre de 2021 y febrero de 2022, los CDC identificaron a nueve niños que habían sido hospitalizados con hepatitis aguda en los EE. UU.

Los resultados de las pruebas de los pacientes descartaron muchas causas posibles de hepatitis pediátrica, entre ellas:

¿Podrían ser el adenovirus y el COVID-19 los culpables?

Las primeras investigaciones no vincularon en absoluto los casos de hepatitis con el COVID-19. Pero un pequeño estudio más reciente sugiere que el vínculo es posible.

Los nueve niños con hepatitis identificados por los CDC tenían adenovirus en sus muestras de sangre, pero no COVID. La familia de virus es común y causa cosas como resfriados y conjuntivitis.

Si bien el adenovirus ha sido una gran pista para que los investigadores exploren, la causa de los casos de hepatitis aún se desconoce.

“La OMS y los CDC están trabajando con los funcionarios de salud pública para monitorear y comprender un aumento en la hepatitis de causa desconocida que se informó recientemente en los niños”. Dr. Michael Wilseydijo a MEDSALUD un gastroenterólogo pediátrico y vicepresidente de la División de Gastroenterología del Johns Hopkins All Children’s Hospital.

A principios de junio, un estudio publicado en la Revista de Gastroenterología y Nutrición Pediátrica informaron cinco casos de pacientes pediátricos que se recuperaron de COVID-19 pero luego desarrollaron lesión hepática, ya sea insuficiencia hepática aguda o hepatitis con colestasis.

En este grupo de pacientes, no se encontró adenovirus en los hígados de los niños, lo que sugiere que el virus no fue la causa de la enfermedad. Los investigadores pensaron que los problemas hepáticos podrían haber sido una reacción inmunitaria posterior a la infección similar a MIS-C o una desregulación inmunitaria de una infección previa con SARS-CoV-2.

Sin embargo, Wilsey dijo que “puede ser demasiado pronto para saber si una infección previa con el virus COVID-19 está relacionada con el aumento reciente de casos de hepatitis en niños con etiología desconocida”.

¿Puede el COVID causar hepatitis?

Aunque los cinco casos pediátricos presentan una nueva hipótesis para los casos inexplicables de hepatitis, no establece una conexión causal. Wilsey dijo que si bien las infecciones virales pueden preparar al sistema inmunitario para que tenga una respuesta inflamatoria, una asociación no significa necesariamente causalidad.

Dr. Michael Wilsey

Es demasiado pronto para saber si existe un vínculo definitivo entre la infección pasada por COVID-19 y la enfermedad hepática en los niños.

—Michael Wilsey, MD

Alejandro Weymann, MDun gastroenterólogo pediátrico, hepatólogo y director del Centro del Hígado en el Hospital Nacional de Niños, le dijo a MEDSALUD que es hipotéticamente posible que COVID cause hepatitis.

Según Weymann, la inflamación del hígado puede ser causada no solo por virus que infectan y dañan directamente las células del hígado (como la hepatitis B o C), sino también por infecciones que no atacan directamente los tejidos del hígado.

“En el caso del SARS-CoV-2, sabemos que se producen varias formas de enfermedad hepática en la COVID-19, pero los mecanismos no se conocen bien”, dijo Weymann. “Se ha detectado SARS-CoV-2 en células hepáticas, pero eso no significa necesariamente que su infección por el virus provoque directamente inflamación y daño”.

Se necesita más investigación sobre los casos pediátricos de hepatitis de causa desconocida, incluso si podrían estar relacionados con la infección por COVID o incluso con COVID prolongado.

¿Se puede prevenir la hepatitis?

Los virus, los medicamentos y las condiciones de salud pueden causar hepatitis. No siempre puede evitar estos factores, lo que significa que es posible que no pueda prevenir la hepatitis.

Según Weymann, las siguientes estrategias pueden ayudar a prevenir algunos tipos de hepatitis:

Conozca los signos de la hepatitis

Los cuidadores de niños pequeños deben conocer los signos y síntomas de la hepatitis. Weymann dijo que el signo más importante de que una persona podría tener hepatitis (o enfermedad del hígado en general) es la coloración amarillenta de la piel y la parte blanca de los ojos (ictericia).

Otros síntomas de la hepatitis incluyen:

  • Dolor o malestar en el abdomen
  • Sensibilidad o distensión abdominal
  • Hinchazón de piernas o pies
  • Dolor en las articulaciones
  • Moretones fáciles o sangrado prolongado
  • Fiebre sin explicación obvia
  • Cambio en el estado mental

Sin embargo, los síntomas de la hepatitis pueden ser vagos. Weymann dijo que si bien la fatiga, la pérdida de apetito, las náuseas y los vómitos pueden ser síntomas de hepatitis, también pueden ser síntomas de otras enfermedades más comunes.

Qué pueden hacer los cuidadores

“Si los padres detectan o sospechan síntomas de hepatitis en su hijo, deben comunicarse con su pediatra o proveedor de atención primaria de inmediato”, dijo Weymann. “La hepatitis, aunque a menudo es leve y autolimitada, puede ser o convertirse en una enfermedad grave e incluso potencialmente mortal”.

¿En cuanto al COVID? Incluso si el virus no está causando hepatitis en los niños, aún puede provocar una enfermedad grave e incluso la muerte. En este momento, la mejor manera de proteger a los niños contra los riesgos de COVID es la vacunación.

“Es demasiado pronto para saber si existe un vínculo definitivo entre la infección pasada por COVID-19 y la enfermedad hepática en los niños”, dijo Wilsey. “Se deben seguir las pautas actuales de los CDC y la atención de apoyo de rutina para los niños con infección viral por SARS-CoV-2 diagnosticada o sospechada”.

Lo que esto significa para ti

Los investigadores todavía están tratando de averiguar qué está causando los casos de hepatitis aguda en niños de todo el mundo. Incluso si el COVID-19 no es la causa de los casos de hepatitis en los niños, el virus aún puede causar una enfermedad grave e incluso la muerte. Los niños deben vacunarse contra el COVID lo antes posible.

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