Uno de los enigmas del diseño de la vacuna contra el SIDA es que el virus tiene la capacidad única de «esconderse» de la identificación tanto del sistema inmunitario como de los medicamentos destinados a neutralizarlo. En lugar de circular libremente en la sangre, donde puede identificarse fácilmente, el virus se incrusta en células y tejidos de todo el cuerpo en lo que se conoce como estado proviral.

En su estado proviral, el VIH simplemente inserta su material genético en el de su célula huésped. Entonces, en lugar de replicarse como un virus que circula libremente, simplemente se replica a medida que se replica la célula huésped. Como resultado, el sistema inmunológico del cuerpo no es alertado de la presencia del virus durante este período de latencia, lo que le permite persistir sin obstáculos de generación en generación.

Si bien el VIH ciertamente no es el único patógeno viral que se sabe que hace esto, su capacidad para ocultarse ha hecho que la erradicación sea prácticamente imposible, confundiendo a los investigadores durante la mayor parte de los últimos 30 años.

En la actualidad, los científicos ni siquiera están completamente seguros de cuán extensa es la penetración proviral. La investigación de la Universidad John Hopkins en 2103 sugirió que los reservorios celulares que albergan el VIH pueden ser hasta 60 veces más grandes de lo que se había imaginado.

Por definición, un provirus es el material genético (genoma) de un virus que se integra en el ADN de una célula huésped infectada.

Hay dos estados provirales. La primera es simplemente una etapa de replicación viral cuando el provirus «secuestra» la codificación genética de la célula huésped, a través de un proceso llamado transcripción de ARNm, y dirige la síntesis de un nuevo virus, que luego infecta a otras células huésped. Esto se llama un infección productiva.

El segundo es un estado en el que el virus no se replica activamente, sino que se transporta pasivamente en el ADN de la célula huésped a medida que se replica de generación en generación. Esto se llama un infección latentey las células huésped infectadas con provirus a menudo se denominan reservorios latentes.

Una infección latente puede volverse productiva repentinamente en respuesta a cambios en el entorno del huésped o en la salud del individuo infectado. En el VIH, esto suele ocurrir cuando falla la terapia antirretroviral, ya sea por el desarrollo de resistencia o por una adherencia subóptima, y/o cuando las defensas inmunitarias se agotan como resultado de la infección.

Cuando esto sucede, el provirus «silencioso» puede activarse repentinamente y comenzar la expresión de su propio genoma, produciendo un nuevo virus mientras mata a la célula huésped.

Uno de los desafíos del diseño de vacunas contra el VIH es determinar formas de erradicar eficazmente el VIH en su estado latente y proviral. Debido a que el VIH no es un fármaco replicante, una infección latente, los medicamentos antirretrovirales, que funcionan al inhibir la replicación viral, tienen poco impacto. Como tal, el virus es esencialmente invisible, capaz de permanecer oculto incluso frente a una terapia antirretroviral totalmente supresora.

Los científicos ahora están explorando formas de activar los reservorios latentes con el uso de uno o más agentes farmacológicos. Si tiene éxito, teóricamente se pueden emplear otras estrategias (terapéuticas, inmunológicas) para erradicar el VIH recién expuesto. Conocido a menudo como «kick-kill», el enfoque puede conducir en última instancia a una vacuna y/o estrategia exitosa.

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