Hay muchas condiciones médicas que se pueden diagnosticar fácilmente con un análisis de sangre o un examen físico. Otros no son tan simples. En algunos casos, no habrá una sola prueba o procedimiento que pueda confirmar o excluir la presencia de una enfermedad.

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) es un ejemplo de ello. Si bien varias pruebas respiratorias, como la espirometría, pueden confirmar los signos de la enfermedad, no pueden confirmar el diagnóstico por sí solas.

Para esto, un médico necesitaría hacer lo que se llama un diagnóstico diferencial. Este es un proceso en el que se han excluido metódicamente todas las demás causas de la enfermedad. Solo cuando se completa el proceso se puede considerar definitivo el diagnóstico de EPOC.

Por qué es necesario un diagnóstico diferencial

Un diagnóstico diferencial es vital para confirmar la EPOC porque sigue siendo una enfermedad muy esquiva. Si bien la EPOC se asocia predominantemente con el tabaquismo, no todos los fumadores tienen EPOC, y no todas las personas con EPOC son fumadores.

Los síntomas y la expresión de la enfermedad también son muy variables. Por ejemplo, es posible que algunas personas con una obstrucción significativa del flujo de aire no noten ningún síntoma de EPOC. Alternativamente, alguien con un deterioro marcado a menudo puede manejarlo con pocos síntomas, si es que tiene alguno.

Y, debido a que los expertos aún no comprenden completamente qué desencadena la EPOC, los médicos necesitan la red de seguridad de un diagnóstico diferencial para garantizar que se tome la decisión correcta.

En el curso de un diagnóstico diferencial, algunas de las investigaciones más comunes incluirían asma, insuficiencia cardíaca congestiva, bronquiectasias, tuberculosis y bronquiolitis obliterante. Dependiendo de la salud y el historial del individuo, también se pueden explorar otras causas.

Asma

Uno de los diagnósticos diferenciales más comunes de la EPOC es el asma. En muchos casos, las dos condiciones son prácticamente imposibles de diferenciar (lo que puede dificultar el manejo, ya que los cursos de tratamiento son extremadamente diferentes).

Entre los rasgos característicos del asma:

  • El inicio de la enfermedad generalmente ocurre temprano en la vida (en comparación con la EPOC, que ocurre más tarde en la vida).
  • Los síntomas pueden variar casi a diario, a menudo desapareciendo entre ataques.
  • Una historia familiar de asma es común.
  • Las alergias, la rinitis o el eczema a menudo pueden acompañarlo.
  • A diferencia de la EPOC, la limitación del flujo de aire es esencialmente reversible.

Insuficiencia cardíaca congestiva

La insuficiencia cardíaca congestiva (CHF, por sus siglas en inglés) ocurre cuando el corazón no puede bombear suficiente sangre a través del cuerpo para mantener el funcionamiento normal. Esto provoca la acumulación de líquidos en los pulmones y otras partes del cuerpo.

Los síntomas de CHF incluyen tos, debilidad, fatiga y dificultad para respirar con la actividad. Entre las otras características de CHF:

  • Se pueden escuchar crepitantes finos cuando se escucha con un estetoscopio.
  • Las radiografías de tórax mostrarán exceso de líquido y dilatación del músculo cardíaco.
  • Las pruebas de función pulmonar mostrarán restricción de volumen (a diferencia de la obstrucción del flujo de aire que se observa en la EPOC).

bronquiectasias

La bronquiectasia es un trastorno pulmonar obstructivo que puede ser congénito (presente al nacer) o causado por enfermedades de la primera infancia como neumonía, sarampión, influenza o tuberculosis. Las bronquiectasias pueden existir solas o coexistir con la EPOC.

Entre las características de las bronquiectasias:

  • Normalmente se producen grandes cantidades de esputo.
  • La persona tendrá episodios recurrentes de infección pulmonar bacteriana.
  • La radiografía de tórax mostrará bronquios dilatados y paredes bronquiales engrosadas.
  • Las discotecas de los dedos son comunes.

Tuberculosis

La tuberculosis (TB) es una infección altamente contagiosa causada por el microorganismo Tuberculosis micobacteriana. Si bien la TB normalmente afecta los pulmones, también puede propagarse a otras partes del cuerpo, incluidos el cerebro, los riñones, los huesos y los ganglios linfáticos.

Los síntomas de la TB incluyen pérdida de peso, fatiga, tos persistente, dificultad para respirar, dolor en el pecho y esputo espeso o con sangre. Entre las otras características de la TB:

  • El inicio de la enfermedad puede ocurrir a cualquier edad.
  • Las radiografías de tórax mostrarán opacidades pulmonares.
  • Los análisis de sangre o esputo confirmarán la presencia de Tuberculosis M.
  • La enfermedad normalmente se observaría dentro de la comunidad o se manifestaría como parte de un brote.

Bronquiolitis obliterante

La bronquiolitis obliterante es una forma rara de bronquiolitis que puede poner en peligro la vida. Ocurre cuando los pequeños conductos de aire de los pulmones, conocidos como bronquiolos, se inflaman y cicatrizan, lo que hace que se estrechen o se cierren.

Entre las otras características de la bronquiolitis obliterante:

  • Generalmente ocurre a una edad más temprana en los no fumadores.
  • Puede haber antecedentes de artritis reumatoide o exposición a humos tóxicos.
  • Una tomografía computarizada mostraría áreas de hipodensidad donde el tejido pulmonar se ha adelgazado.
  • La obstrucción de las vías respiratorias, medida por FEV1, puede ser tan baja como 16%.

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