El estreñimiento es un problema común para niños y adultos. En muchos casos, el estreñimiento sin complicaciones se puede tratar con cambios en la dieta, el estilo de vida y los hábitos intestinales. Probar una o dos de estas estrategias puede ayudar a brindar alivio.

El uso ocasional de tratamientos de venta libre (OTC) como laxantes o enemas es el siguiente paso para el alivio a corto plazo. Los medicamentos recetados y otras terapias tienden a reservarse para los casos más graves.

Este artículo explora los diferentes tratamientos utilizados para el estreñimiento. Estos incluyen dieta, ejercicio, modificaciones en el estilo de vida, medicamentos e incluso cirugía cuando todas las demás opciones fallan.

Los cambios en la dieta y el estilo de vida son la primera línea de tratamiento para el estreñimiento. A menudo, estos pequeños «arreglos» son suficientes para que sus intestinos vuelvan a moverse.

Actuar en el impulso de ir

Ignorar el impulso de «ir» puede provocar estreñimiento al hacer que las heces impacten y aumenten de tamaño. Para evitar esto, haga tiempo todos los días para defecar.

A algunas personas les resulta más fácil ir por la mañana, mientras que a otras les funciona mejor más tarde (como después de la cena).

Siempre es mejor tomarse el tiempo para relajarse y permitir que las evacuaciones intestinales ocurran naturalmente. Empujar y esforzarse solo puede provocar hemorroides y sangrado rectal.

Ejercicio

La actividad física alienta a los músculos de los intestinos a contraerse y mantener el contenido en movimiento (un proceso denominado peristalsis). Las personas que están postradas en cama o físicamente discapacitadas a menudo experimentan estreñimiento debido a la falta total de actividad física.

Los estudios muestran que las personas con estreñimiento crónico que hacen ejercicio regularmente reportan una mejor calidad de vida que aquellas que son mayormente inactivas. Además de estimular los movimientos intestinales, el ejercicio regular también ayuda a aliviar el estrés (una causa que contribuye al estreñimiento).

Coma más fibra

En países occidentales como los Estados Unidos, la falta de fibra en la dieta es uno de los principales contribuyentes al estreñimiento.

Muchas personas con estreñimiento no están seguras de cómo agregar fibra a su dieta o qué tipo de fibra funciona mejor para mantener movimientos intestinales regulares. Hay dos tipos:

  • Fibra soluble es el tipo que se disuelve en agua, que incluye alimentos ricos en pectina y gomas. Los ejemplos incluyen avena, cebada, nueces, semillas, frijoles, lentejas, guisantes y algunas frutas y verduras.
  • Fibra insoluble es el tipo que no se disuelve en agua, que incluye alimentos ricos en celulosa. Los ejemplos incluyen salvado de trigo, cereales integrales y verduras.

¿Fibra soluble o insoluble para el estreñimiento?

La fibra insoluble es el tipo que puede ayudar con el estreñimiento. Debido a que no es digerible, la fibra insoluble se asienta en los intestinos, absorbiendo líquidos, ablandando las heces y acelerando el movimiento de los desechos a través del intestino.

Agregue fibra gradualmente a su dieta, ya que el aumento repentino puede causar hinchazón, gases e incluso diarrea. También ayuda comer alimentos ricos en fibra con cada comida, incluidos los refrigerios, para mantenerse regular.

Aunque un suplemento de fibra ciertamente puede ayudar, siempre es mejor obtener fibra a través de los alimentos. Entre los alimentos que tienen propiedades laxantes naturales se encuentran:

  • manzanas
  • albaricoques
  • Alcachofas
  • Brócoli
  • Coliflor
  • Hinojo
  • higos
  • Judías verdes
  • kiwi
  • Peras
  • ciruelas pasas
  • Espinaca

Se debe tener cuidado para evitar comer en exceso ciertos alimentos como la alcachofa, el brócoli y la coliflor, ya que esto podría provocar hinchazón.

Reentrenamiento intestinal

Para las personas con estreñimiento, el reentrenamiento intestinal es la práctica de ir al baño a la misma hora todos los días para enseñarle a su cuerpo a defecar con regularidad. También implica cambios en la dieta para ayudar a ablandar las heces.

Durante el reentrenamiento intestinal, muchas personas programarán visitas al baño de 20 a 30 minutos después de las comidas, cuando el paso de los alimentos al estómago y los intestinos desencadena el peristaltismo. Otros programan las visitas al baño después del café de la mañana, lo que a menudo provoca el mismo efecto.

El entrenamiento intestinal requiere tiempo y perseverancia para poner sus intestinos en un horario regular.

Terapias de venta libre (OTC)

Las terapias de venta libre (OTC) son el siguiente paso para aliviar el estreñimiento. Si bien puede comprarlos sin receta, es mejor hablar con su proveedor de atención médica antes de comenzar cualquier tratamiento de venta libre. Esto es especialmente cierto si está embarazada o amamantando, tiene un trastorno digestivo o está tratando a un niño.

Suplementos de fibra

Si bien es mejor obtener fibra de los alimentos, los suplementos de fibra pueden complementar su tratamiento. Estos productos se conocen colectivamente como laxantes formadores de volumen porque agregan fibra absorbente de agua a las heces para que sean más blandas y fáciles de expulsar. Incluso pueden ayudar a tratar la diarrea al absorber agua y hacer que las heces sean más sólidas.

Los laxantes formadores de volumen no crean hábito. La mayoría se puede usar todos los días a largo plazo. Su proveedor de atención médica puede ayudarlo a seleccionar el suplemento de fibra adecuado para usted.

laxantes

Hay una serie de laxantes de venta libre a los que puede recurrir para el estreñimiento ocasional. Algunos son laxantes estimulantes que aceleran el peristaltismo, mientras que otros son laxantes osmóticos que extraen agua de los intestinos para ablandar las heces.

Los laxantes pueden proporcionar un alivio a corto plazo del estreñimiento y no están destinados para un uso prolongado. El uso excesivo de laxantes puede convertirse en un hábito y hacer el estreñimiento empeora a medida que su cuerpo se vuelve cada vez menos sensible a ellos. Algunos laxantes de venta libre pueden interferir con otros medicamentos que esté tomando.

La única excepción puede ser el polietilenglicol laxante osmótico vendido bajo la marca Miralax y otros. Los estudios sugieren que se puede usar de manera segura de manera continua hasta por 12 meses, incluso en niños.

Es especialmente importante consultar con un proveedor de atención médica antes de usar cualquier laxante, especialmente en niños más pequeños.

enemas

Un enema es la introducción de líquido en el recto, generalmente para eliminar las heces. Puede usarse para limpiar el intestino antes de un procedimiento de diagnóstico, como una colonoscopia, pero también puede ayudar a aliviar el estreñimiento. Es una solución a corto plazo y no está diseñada para uso a largo plazo.

Los enemas no son apropiados para el tratamiento del estreñimiento crónico.

Riesgos del uso excesivo de enemas

El uso frecuente de enemas puede hacer que los músculos del colon se debiliten. Con el tiempo, puede desarrollar una dependencia de los enemas para defecar. El uso excesivo de enemas también puede provocar hiponatremia («intoxicación por agua») debido a la pérdida de sodio del cuerpo.

recetas

Si la dieta, el estilo de vida y los tratamientos de venta libre no logran aliviar el estreñimiento, su proveedor de atención médica puede recurrir a medicamentos recetados que promuevan las deposiciones de diferentes maneras.

Los medicamentos recetados que se usan para el estreñimiento incluyen:

  • Amitiza (lubiprostona): Este es un laxante osmótico que ayuda a ablandar las heces. La cápsula se toma dos veces al día con alimentos. Los efectos secundarios comunes incluyen náuseas y mareos.
  • Cholac (lactulosa): Este es un laxante osmótico aprobado para el estreñimiento crónico en adultos. La cápsula se toma por vía oral una vez al día. Los efectos secundarios comunes incluyen eructos, gases, hinchazón, ruidos estomacales y náuseas.
  • Linzess (linaclotida): Este es un medicamento que se usa para tratar el síndrome del intestino irritable con estreñimiento (IBS-C), así como el estreñimiento crónico sin una causa conocida. El comprimido se toma por vía oral una vez al día. Los efectos secundarios comunes incluyen diarrea, dolor de estómago, gases e hinchazón.
  • Motegridad (prucaloprida): Esta es una droga que estimula el peristaltismo. La dosis habitual es de una pastilla por vía oral al día. Los efectos secundarios comunes incluyen dolor de cabeza, náuseas, cansancio, dolor de estómago, gases e hinchazón.
  • Pizensy (lactitol): Es un laxante osmótico líquido aprobado para el tratamiento del estreñimiento crónico en adultos. Se toma una vez al día, idealmente con las comidas. Los efectos secundarios comunes incluyen gases, hinchazón, diarrea y un mayor riesgo de infección de las vías respiratorias superiores.

Medicamentos que causan estreñimiento

Si tiene problemas de estreñimiento, informe a su proveedor de atención médica sobre los medicamentos que está tomando, algunos de los cuales pueden causar estreñimiento. Éstas incluyen:

Cirugías y procedimientos dirigidos por especialistas

En raras ocasiones, se pueden utilizar procedimientos quirúrgicos y especializados si existe una afección subyacente que impide el momento normal de las heces. Esto incluye impactación fecal (en el que las heces son tan duras que no pueden pasar con una evacuación intestinal normal).

Algunos de los procedimientos especializados utilizados en estos casos incluyen:

  • desimpactación digital: Esta es la eliminación manual de heces del recto con un dedo enguantado. A menudo se usa en personas con lesiones de la médula espinal u otras afecciones relacionadas con los nervios que impiden el movimiento de los intestinos.
  • Enema colónico anterógrado: Este es un procedimiento quirúrgico en el cual un pequeño pasaje (llamado estoma) se realiza entre el abdomen y el colon. Esto proporciona una ruta a través de la cual el intestino se puede enjuagar diariamente con una solución salina estéril.
  • Reparación quirúrgica o resección: A veces se puede necesitar cirugía para eliminar o reparar una obstrucción en el tracto digestivo. Ejemplos incluyen rectopexia (la reparación quirúrgica de un prolapso rectal) y una resección de colon (la extirpación de una sección dañada del colon).

Medicina Complementaria y Alternativa (CAM)

Los suplementos a base de hierbas y las prácticas terapéuticas alternativas se han utilizado durante mucho tiempo para tratar el estreñimiento. Si bien muchas personas juran por ellos, generalmente hay poca evidencia científica que respalde su uso. Aun así, algunos se han mostrado prometedores.

Acupuntura

Algunos piensan que la acupuntura es un tratamiento eficaz para el estreñimiento. Es una antigua práctica de la medicina tradicional china en la que se colocan agujas finas en partes específicas del cuerpo para inducir la curación. Algunos estudios sugieren que la acupuntura puede aliviar el estreñimiento debido a los cambios que provoca en el sistema nervioso.

Según una revisión de 2013 de estudios en el revista americana de medicina china, La acupuntura fue tan buena como los tratamientos médicos convencionales para el tratamiento del estreñimiento y mejor que un placebo tratamiento (falso). Aun así, los autores afirmaron que las conclusiones estaban limitadas por el tamaño pequeño y, en general, la mala calidad de los estudios.

biorretroalimentación

biorretroalimentación es una técnica utilizada para obtener control sobre algunas de las funciones de su cuerpo, incluidas las deposiciones. Durante la biorretroalimentación, su temperatura, frecuencia cardíaca y actividad muscular se muestran en tiempo real en una pantalla digital. Con práctica, algunas personas pueden aprender a controlar estas funciones y relajar los músculos necesarios para defecar.

La biorretroalimentación no es invasiva y se puede utilizar a largo plazo. Dicho esto, falta evidencia sobre si realmente ayuda. Algunos estudios sugieren que es «posiblemente beneficioso» para las personas con retención fecal, pero menos con estreñimiento crónico.

Remedios herbales y suplementos

Hay muchos suplementos y remedios a base de hierbas que se comercializan por sus efectos laxantes o para aumentar el volumen de las heces. Si bien la evidencia que respalda estos productos es generalmente escasa, hay algunos que se han mostrado prometedores:

  • extracto de ruibarbo: Los extractos hechos de los tallos carnosos de la planta de ruibarbo parecen aumentar el peristaltismo.
  • Extracto de hoja de sen: Una medicina a base de hierbas derivada de una planta con flores, llamada senna alejandrina, tiene compuestos a base de plantas que funcionan de manera similar a los laxantes estimulantes.
  • MaZiRenWan: Una medicina tradicional china, también conocida como píldora de semillas de cáñamo, se ha utilizado durante siglos para tratar el estreñimiento.

Seguridad de los suplementos herbales

Hable con su proveedor de atención médica antes de usar cualquier suplemento a base de hierbas. Algunos pueden interferir con los medicamentos que toma o causar toxicidad en el hígado si se usan en exceso. Para garantizar la pureza, solo compre suplementos que hayan sido certificados por un organismo independiente como la Farmacopea de EE. UU., NSF International o Consumer Lab.

Resumen

El tratamiento del estreñimiento puede variar según la causa y la gravedad de los síntomas.

El estreñimiento sin complicaciones a menudo responde bien a los cambios en la dieta, el ejercicio de rutina, los suplementos de fibra y el ablandador de heces o laxante ocasional. Ciertas terapias complementarias como la acupuntura y el extracto de hoja de sen también pueden ayudar.

Si estos no brindan alivio, su proveedor de atención médica puede recetarle medicamentos que estimulen las contracciones intestinales o aumenten la absorción de agua en las heces. En casos severos, la cirugía puede ser necesaria.

Una palabra de MEDSALUD

A pesar de lo agravante que puede ser el estreñimiento, a menudo se puede tratar con dieta, ejercicio y suplementos de fibra de venta libre o Miralax. No debe considerarse una «cosa de envejecimiento» o algo con lo que tienes que vivir. Si los tratamientos conservadores no brindan alivio, hable con su proveedor de atención médica.

Por otro lado, si no ha defecado en tres días y experimenta dolor de estómago intenso, hinchazón, vómitos y sangre en las heces, consulte a su proveedor de atención médica de inmediato. Estos podrían ser signos de una obstrucción intestinal que puede volverse grave si no se trata.

Preguntas frecuentes

  • ¿Qué alimentos debo comer para evitar el estreñimiento?

    Los alimentos ricos en fibra ayudarán a prevenir el estreñimiento. Éstas incluyen:

    • Granos integrales, como pan integral y avena.
    • Frutas, como manzanas, ciruelas pasas, bayas y peras
    • Verduras, como zanahorias, brócoli y guisantes verdes
    • Frijoles, legumbres y nueces

    Además, beba mucha agua (alrededor de 3,5 litros por día si es hombre y 3 litros por día si es mujer) para ayudarlo a mantenerse regular.

  • ¿Cuándo debo ver a un proveedor de atención médica por el estreñimiento?

    Llame a su proveedor de atención médica si usted:

    • No he tenido una evacuación intestinal en tres días.
    • Están hinchados o tienen dolor de estómago.
    • Tener náuseas o vómitos
    • Tiene sangre en las heces

  • ¿Cuál es el mejor tratamiento para el estreñimiento en mujeres embarazadas?

    Beber muchos líquidos, comer más fibra y mantenerse activa puede ayudar a aliviar el estreñimiento durante el embarazo. Tomar un ablandador de heces también puede ayudar, pero consulte primero con su proveedor de atención médica para asegurarse de que sea seguro.

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