Los tratamientos para el cáncer de pulmón de células pequeñas pueden prolongar la vida de la mayoría de los tumores en etapa limitada y extendida. Las opciones dependen de la etapa del cáncer y de otros factores, como la salud general.

Este artículo analiza los diferentes tratamientos disponibles, incluida la quimioterapia, la inmunoterapia, la cirugía y la radioterapia. También cubre terapias que ayudan a las personas a lidiar con los síntomas, incluidos los cuidados paliativos y la medicina complementaria.

Tipos de tratamiento

Los tratamientos para el cáncer se pueden dividir en dos categorías principales: locales y sistémicos.

  • Tratamientos locales: Estas terapias tratan el cáncer donde se origina (o áreas aisladas donde se propaga). Incluyen cirugía y radioterapia.
  • Tratamientos sistémicos: Estas terapias tratan las células cancerosas dondequiera que se encuentren en el cuerpo. Incluyen quimioterapia, terapias dirigidas e inmunoterapia.

La mayoría de las veces, cuando se descubre el cáncer de pulmón de células pequeñas, las células ya se han diseminado más allá del sitio original. Por lo tanto, las terapias locales son ineficaces para eliminar todo el cáncer. Por esta razón, las terapias sistémicas son el pilar para la mayoría de los cánceres de pulmón de células pequeñas.

Dicho esto, incluso con la enfermedad avanzada, las terapias locales (como la radioterapia) pueden reducir los síntomas causados ​​por el tumor. Con tumores en etapas muy tempranas, la cirugía puede ser curativa.

Tratamiento basado en la etapa

Antes de discutir los diferentes tipos de tratamientos, puede ser útil discutir los enfoques generales según el estadio.

Etapa limitada: Con el cáncer de pulmón de células pequeñas en etapa limitada, existe la posibilidad de curar la enfermedad. Con tumores muy tempranos, se puede considerar la cirugía. Generalmente es seguido por auxiliar quimioterapia. Esto está diseñado para deshacerse de las células cancerosas restantes que pueden haberse propagado pero que no se pueden detectar en las imágenes.

La radioterapia corporal estereotáctica (SBRT) es un tipo de radioterapia especializada que se puede utilizar como alternativa. De lo contrario, generalmente se administra quimioterapia y radioterapia combinadas.

Etapa extensiva: Por definición, los cánceres de pulmón de células pequeñas en etapa extensa se han propagado hasta el punto de que los tratamientos locales no pueden controlar la enfermedad. Durante décadas (y con pocos avances), se utilizó una combinación de quimioterapia y, a veces, radioterapia.

Recientemente, la adición de inmunoterapia a la quimioterapia ha extendido la supervivencia. Ahora se recomienda como terapia de primera línea. Esto incluye terapias como Imfinzi (durvalumab), en combinación con Imjudo (tremelimumab) y quimioterapia basada en platino.

Terapia de segunda línea: Para los cánceres que recaen o progresan después del tratamiento, el medicamento de quimioterapia Hycamtin (topotecan) ha sido el tratamiento estándar. Otras opciones (a veces a través de ensayos clínicos) pueden incluir repetir la quimioterapia y usar medicamentos más nuevos como Zepzelca (lurbinectedina) u otros medicamentos de inmunoterapia.

recetas

Su proveedor de atención médica puede recetarle un tratamiento sistémico, como quimioterapia o inmunoterapia. La quimioterapia usa medicamentos para matar las células cancerosas o evitar que se dividan. Se toma por vía oral o se inyecta en el cuerpo para que el medicamento pueda ingresar al torrente sanguíneo.

En la inmunoterapia, el sistema inmunitario de su cuerpo se activa para matar las células cancerosas. El tratamiento utiliza sustancias que produce su cuerpo o en un laboratorio para estimular las defensas naturales de su cuerpo contra las células cancerosas.

Quimioterapia

La quimioterapia se recomienda para la mayoría de las personas con cáncer de pulmón de células pequeñas (con o sin inmunoterapia). Mejora la supervivencia tanto para la enfermedad en etapa limitada como para la etapa extensa.

Usos

La quimioterapia se puede usar sola, después de la cirugía para tumores en etapa temprana o en combinación con un medicamento de inmunoterapia para cánceres en etapa avanzada. También se puede combinar con radioterapia en el tórax o el cerebro.

medicamentos

El tratamiento de primera línea del cáncer de pulmón de células pequeñas generalmente implica el uso de dos medicamentos (quimioterapia combinada):

  • Un medicamento de platino, como Platinol (cisplatino) o Paraplatin (carboplatino)
  • VePesid (etopósido)

A veces, se puede usar el medicamento Camptosar (irinotecán) en lugar de VePesid.

Duración del tratamiento

La quimioterapia generalmente se administra en una serie de cuatro a seis infusiones o inyecciones. Los estudios han encontrado que continuar las infusiones más allá de seis no parece mejorar los resultados, pero aumenta los efectos secundarios. (La radiación se puede usar al mismo tiempo, a menudo una o dos veces al día).

Pronóstico con quimioterapia

El cáncer de pulmón de células pequeñas generalmente responde bien a la quimioterapia inicialmente, pero la respuesta suele ser de corta duración. Incluso con la enfermedad en etapas más tempranas (etapa limitada), la quimioterapia a menudo no «cura» estos cánceres.

Dicho esto, un estudio de 2019 encontró que la combinación de quimioterapia y radiación dio como resultado una supervivencia a largo plazo para algunas personas con cáncer de pulmón de células pequeñas en etapa limitada.

Algunas personas responden mejor a la quimioterapia que otras. Los factores que se asocian con una supervivencia más deficiente incluyen antecedentes de tabaquismo, un estadio tumoral más avanzado y una mayor cantidad de tumores que se diseminan a otras regiones del cuerpo.

Se ha encontrado que una prueba llamada índice de inflamación inmunológica sistémica (SII, por sus siglas en inglés) predice fuertemente el pronóstico. Las personas que tienen un SII bajo tienen una tasa de supervivencia significativamente mayor que las que tienen un SII alto.

Cuando el cáncer progresa o reaparece después de la quimioterapia inicial, se puede considerar la quimioterapia de segunda línea.

inmunoterapia

La inmunoterapia, específicamente la clase de medicamentos conocidos como inhibidores de puntos de control, a veces ha mostrado efectos dramáticos para las personas con melanoma avanzado o cáncer de pulmón de células pequeñas. Hasta hace poco, su función en el tratamiento del cáncer de pulmón de células pequeñas era limitada. Ahora eso está cambiando, y el uso de estos medicamentos ahora se recomienda como primera línea para tumores en etapa extensa.

Eficacia como tratamiento de primera línea

Después de tres décadas durante las cuales no se lograron avances significativos que resultaran en una mayor supervivencia con cáncer de pulmón de células pequeñas, dos ensayos clínicos separados encontraron que la combinación de inmunoterapia con quimioterapia como tratamiento de primera línea puede mejorar la supervivencia general.

En un estudio (IMpower 133), se agregó el medicamento de inmunoterapia Tecentriq (atezolizumab) a los medicamentos de quimioterapia Paraplatin y VePesid. Se encontró que esto mejora tanto la supervivencia libre de progresión como la supervivencia general en relación con la quimioterapia sola.

En el otro estudio (CASPIAN), la combinación de la inmunoterapia Imfinzi (durvalumab) con los fármacos de quimioterapia (un fármaco de platino más VePesid) mostró de forma similar una mejora significativa de la supervivencia.

El medicamento Opdivo (nivolumab) está aprobado para personas que han recibido al menos dos líneas de terapia anteriores.

Efectos secundarios

Los efectos secundarios de los inhibidores de puntos de control difieren de los que se observan comúnmente con la quimioterapia y pueden incluir inflamación (de la piel, los pulmones u otras regiones), así como problemas endocrinos (como el hipotiroidismo).

Afortunadamente, en un estudio de 2020 que analizó Tecentriq combinado con quimioterapia, la combinación de tratamientos no produjo más efectos secundarios que la quimioterapia sola. Las personas que recibieron la combinación sintieron que no redujo su calidad de vida.

Respuestas a la inmunoterapia en comparación con otros tratamientos

Los patrones de respuesta a la inmunoterapia son diferentes a los que se observan con la quimioterapia y otras terapias, y esto puede ser muy confuso.

A diferencia de la quimioterapia, que funciona casi de inmediato debido a que los medicamentos causan la muerte celular, la inmunoterapia puede tardar algún tiempo en ser eficaz. Los inhibidores de puntos de control funcionan de manera análoga a quitarle los frenos al sistema inmunitario.

Nuestro sistema inmunitario sabe cómo combatir el cáncer, pero las células cancerosas a menudo encuentran formas de «esconderse» del sistema inmunitario. Al quitarles la máscara o el disfraz a las células cancerosas, el sistema inmunitario puede hacer su trabajo de perseguir y atacar las células cancerosas. Este proceso, sin embargo, lleva tiempo.

pseudoprogresión

Antes de que estos medicamentos comiencen a funcionar, es posible que incluso parezca que un tumor crece en tamaño en las exploraciones por imágenes. Este fenómeno de pseudoprogresión con inmunoterapia (la apariencia en una tomografía de que un cáncer está creciendo aunque no lo esté) puede asustar a las personas.

La razón detrás del fenómeno parece ser que las células inmunitarias rodean un tumor. Dado que una exploración no puede diferenciar entre las células cancerosas y las células normales, la combinación del cáncer y las células inmunitarias circundantes puede hacer que un tumor parezca más grande.

Las metástasis que no se veían antes también se pueden ver (o parecer que surgen de nuevo) debido a este fenómeno.

Con poca frecuencia, la inmunoterapia a veces puede provocar un efecto paradójico y un crecimiento más rápido de un tumor (hiperprogresión con la inmunoterapia). Si su tumor parece crecer con la inmunoterapia, su proveedor de atención médica ayudará a determinar el motivo. Ellos investigarán si es pseudoprogresión, si el la medicación simplemente no funciona, o si hay hiperprogresión.

Un fenómeno emocionante que no es único (pero es mucho más común) con la inmunoterapia es lo que se conoce como respuesta duradera. No existe una definición precisa en este momento, pero esto es esencialmente una respuesta a largo plazo a los medicamentos que incluso puede continuar después de que se suspenden los medicamentos.

Sigue siendo la excepción, especialmente con el cáncer de pulmón de células pequeñas. Sin embargo, hay algunos casos en los que los proveedores de atención médica se preguntan si una persona con cáncer de pulmón en etapa 4 realmente se puede curar.

Medicamentos para las recaídas

Cuando el cáncer de pulmón de células pequeñas recae, existen relativamente pocos medicamentos efectivos para el tratamiento. Sin embargo, existen ensayos clínicos que analizan otras opciones, ya sea solas o combinadas con los tratamientos actuales.

Una terapia de segunda línea aprobada por la FDA es Hycamtin, aunque solo una minoría de personas (alrededor del 16%) responderá.

El medicamento lurbinectedina (un inhibidor de la transcripción oncogénico) recibió el estatus de huérfano por parte de la Administración de Drogas y Alimentos de los EE. UU. en 2018. Este estatus significa que se mostró prometedor para el tratamiento de una rara afección potencialmente mortal.

A lurbinectedina se le otorgó una revisión prioritaria después de que se observaran respuestas en el 35 % de las personas con cáncer de pulmón de células pequeñas en recaída. Recibió la aprobación acelerada de la FDA en junio de 2020 para convertirse en el segundo fármaco aprobado para la enfermedad recidivante.

Se ha demostrado que anlotinib, un inhibidor oral de la tirosina cinasa, mejora la supervivencia libre de progresión en pacientes con cáncer de pulmón microcítico avanzado que progresó después del tratamiento previo. En noviembre de 2022, anlotinib aún no estaba aprobado por la FDA.

El medicamento de inmunoterapia Opdivo (nivolumab) fue aprobado como tercera línea, es decir, cuando la primera y la segunda línea de terapia no funcionan. Se ha encontrado que tiene una tasa de respuesta de casi el 12 % y una mediana de duración de la respuesta de casi 18 meses.

El medicamento de quimioterapia Taxol (paclitaxel) también parece ser útil para algunas personas que ya han recibido un tratamiento extenso para el cáncer de pulmón de células pequeñas. Este es especialmente el caso cuando el cáncer no se ha propagado al cerebro o al hígado.

Otras opciones que se están evaluando incluyen otros medicamentos o combinaciones de inmunoterapia, citocinas (proteínas que controlan la actividad del sistema inmunitario), vacunas contra el cáncer y más.

A diferencia del cáncer de pulmón de células no pequeñas, las terapias dirigidas (medicamentos que se dirigen a anomalías moleculares específicas en las células cancerosas) ahora tienen un papel menor en el tratamiento. Sin embargo, es posible que lo hagan con más investigación y comprensión del perfil genético del cáncer de pulmón de células pequeñas en el futuro.

Cirugías y procedimientos dirigidos por especialistas

En algunos casos, su proveedor de atención médica puede recomendar radioterapia o cirugía. Estos procedimientos generalmente se realizan junto con otro tratamiento como la quimioterapia.

La radioterapia administra rayos X de alta energía u otra radiación para combatir las células cancerosas. La cirugía se usa si el cáncer solo se encuentra en un pulmón. Por lo general, este tipo de cáncer se encuentra en ambos pulmones, por lo que la cirugía no suele ser el único tratamiento.

Radioterapia

La radioterapia se puede usar de diferentes maneras para tratar el tumor en el tórax. También se puede utilizar de forma preventiva para reducir el riesgo de metástasis (diseminación) al cerebro.

Radiación torácica

La recomendación o no de radioterapia en el tórax depende de otros tratamientos utilizados y del estadio de la enfermedad. Afortunadamente, la Sociedad Estadounidense de Oncología Radioterápica ha presentado pautas que pueden ayudar con la toma de decisiones.

Cuando la cirugía se realizará para la enfermedad en etapa limitada, se debe seguir la radioterapia para aquellos que tienen ganglios linfáticos positivos o márgenes positivos (cuando el cáncer se extiende hasta los bordes del tejido extirpado durante la cirugía).

Para las personas que no se someten a cirugía con enfermedad en estadio limitado en estadio I o II con ganglios negativos, se recomienda encarecidamente la radioterapia corporal estereotáctica (SBRT). La quimioterapia se administra antes o después de la radiación.

SBRT es un tipo de radiación que se administra con una intención «curativa». Implica el uso de una dosis alta de radiación en un área de tejido muy localizada. En algunos casos, los resultados de la cirugía y la SBRT pueden ser similares.

Cuando la quimioterapia se utilizará para tumores en etapa limitada, generalmente se recomienda una o dos radioterapias al día al comienzo del tratamiento.

Con el cáncer de pulmón de células pequeñas en etapa extensa, la radioterapia se puede usar para algunas personas después de la quimioterapia o para aquellas que están respondiendo a la combinación de quimioterapia e inmunoterapia.

En algunas situaciones, se puede recomendar la terapia con haz de protones como alternativa a la radiación con haz externo. La terapia con haz de protones funciona de manera similar a la radiación convencional, pero algunos investigadores creen que produce menos daño al tejido sano cercano.

Irradiación craneal profiláctica (PCI)

El cáncer de pulmón de células pequeñas tiende a diseminarse al cerebro relativamente temprano y, a veces, es el síntoma inicial. Por lo tanto, a menudo se utiliza la radiación preventiva de todo el cerebro. Desafortunadamente, debido a una estrecha red de capilares llamada barrera hematoencefálica, la mayoría de los medicamentos de quimioterapia no pueden ingresar al cerebro.

La decisión de utilizar la irradiación craneal profiláctica (ICP) requiere que los pacientes y sus proveedores de atención médica sopesen cuidadosamente los riesgos y los beneficios. La PCI reduce el riesgo de que el cáncer de pulmón de células pequeñas se propague al cerebro (metástasis cerebrales). Sin embargo, puede causar problemas cognitivos significativos (como problemas de memoria, concentración y más) para muchas personas.

Actualmente, la PCI se recomienda para las personas con cáncer de pulmón de células pequeñas en etapa limitada en etapa II o etapa III que responden a la quimioterapia. (No se recomienda para tumores muy pequeños en estadio I en estadio limitado).

Con el cáncer de pulmón de células pequeñas en etapa extensa, la PCI se recomienda con mayor frecuencia para aquellos que tienen al menos una respuesta parcial a la quimioterapia o la quimioinmunoterapia. En este entorno (cuando un cáncer está respondiendo), la PCI parece mejorar la supervivencia y retrasa el tiempo hasta que se producen las metástasis cerebrales.

El beneficio de los tumores en etapa extensa debe sopesarse frente a los cambios cognitivos que pueden reducir significativamente la calidad de vida. Por esta razón, actualmente existe un debate sobre el uso de PCI en lugar de monitorear periódicamente a las personas para detectar metástasis cerebrales con resonancias magnéticas cerebrales.

Reducción de los problemas cognitivos relacionados con la radiación de todo el cerebro

Si va a recibir PCI para tratar metástasis cerebrales que ya están presentes, algunas opciones pueden reducir los cambios cognitivos. Se ha descubierto que el medicamento Namenda (memantina) reduce los problemas cognitivos cuando se inicia junto con la radiación al cerebro.

Además, diseñar la radiación para evitar el hipocampo, la parte del cerebro que ayuda a formar la memoria, puede limitar el daño que conduce a la disfunción cognitiva. Un estudio de 2020 combinó el uso de Namenda y la evitación del hipocampo. Encontró que las personas que recibieron las dos terapias tenían menos deterioro en la memoria y la capacidad de aprendizaje seis meses después de la radiación que las que no las recibieron.

Cirugía

La cirugía no se usa comúnmente para tratar el cáncer de pulmón de células pequeñas. Sin embargo, para alrededor del 5% de las personas, puede ser una opción.

Cuándo se puede considerar la cirugía

Se puede considerar la cirugía para algunas personas con cáncer de pulmón de células pequeñas en etapa limitada si el tumor está presente en un solo pulmón y no se ha propagado a los ganglios linfáticos (T1 o T2 y N0). Un estudio de 2019 sugiere que la cirugía conduce a mejores tasas de supervivencia con cáncer de pulmón de células pequeñas en etapa temprana que las opciones no quirúrgicas.

Sin embargo, algunas personas con tumores en estadio limitado más avanzados (estadio III) también pueden beneficiarse de la cirugía. Un estudio de 2019 encontró que para algunas personas con etapa III, la cirugía puede mejorar la supervivencia.

Cuando se realiza una cirugía para el cáncer de pulmón de células pequeñas, generalmente se recomienda la quimioterapia. La quimioterapia después de la cirugía limpia cualquier célula cancerosa que se haya diseminado más allá del tumor pero que no se pueda detectar mediante los estudios de imágenes disponibles en la actualidad.

El procedimiento más comúnmente recomendado es una lobectomía o extirpación de uno de los lóbulos de los pulmones. (El pulmón derecho tiene tres lóbulos y el izquierdo tiene dos).

Estilo de vida

Muchas personas diagnosticadas con cáncer de pulmón nunca han fumado o lo han dejado en el pasado. Sin embargo, si fuma, es importante que deje de hacerlo.

Desafortunadamente, existe una idea errónea común de que una vez que le han diagnosticado cáncer, especialmente cáncer de pulmón de células pequeñas, es demasiado tarde para dejar de fumar. Ese simplemente no es el caso. Las ventajas de dejar de fumar incluyen tanto una mejor respuesta al tratamiento como una mejor calidad de vida.

Un estudio de 2019 analizó la conciencia sobre los daños de seguir fumando entre las personas con cáncer. Se encontró que un porcentaje significativo de personas desconocía que continuar fumando estaba asociado con:

  • Disminución de la eficacia de la quimioterapia y la radioterapia.
  • Disminución de la calidad de vida durante la quimioterapia.
  • Aumento de los efectos secundarios debido a la radioterapia
  • Mayores complicaciones cuando la cirugía es realizado
  • Mayor riesgo de muerte

Se puede pensar en dejar de fumar como un tratamiento para el cáncer de pulmón, ya que puede prolongar la vida y mejorar la calidad de vida. Hable con su oncólogo si le resulta difícil parar.

Terapia paliativa

La terapia paliativa está diseñada para mejorar la calidad de vida, pero no para curar un cáncer o prolongar la vida. Es importante para todas las personas con cáncer avanzado.

La terapia paliativa difiere del hospicio

La terapia paliativa se diferencia del hospicio en que los cuidados paliativos pueden ser utilizados incluso por personas que tienen cánceres altamente curables en etapa temprana. La terapia paliativa no significa que se abandone el tratamiento convencional. De hecho, según un estudio de 2019, las personas con cáncer de pulmón avanzado que recibieron cuidados paliativos en realidad vivieron más tiempo.

A pesar de los beneficios, la adición de cuidados paliativos a la atención del cáncer todavía es relativamente nueva. Es posible que deba solicitar una consulta.

Trabajar con su oncólogo y un equipo de cuidados paliativos puede ser una situación beneficiosa para todos. Está diseñado para que se aborden sus síntomas físicos y emocionales mientras libera a su equipo de atención del cáncer para que se concentre en controlar su cáncer.

Alcance de los cuidados paliativos

Los equipos de cuidados paliativos varían un poco según el centro oncológico. Por lo general, incluyen una serie de profesionales que pueden ayudarlo a lidiar con problemas como:

  • Dolor
  • Efectos secundarios del crecimiento del cáncer (esto puede incluir tratamientos como la colocación de un stent para mantener abiertas las vías respiratorias bloqueadas)
  • Dificultad para respirar
  • Manejo nutricional para la pérdida de peso y dificultades para comer
  • Estrés emocional
  • Inquietudes familiares relacionadas con su cáncer

Medicina Complementaria y Alternativa

Actualmente, no existen terapias alternativas o complementarias que sean efectivas para tratar el cáncer de pulmón de células pequeñas. Dicho esto, algunas de estas terapias pueden ayudar a las personas a sobrellevar los síntomas físicos y la agitación emocional causada por el cáncer. Varios centros oncológicos ofrecen estos servicios.

Ejemplos de prácticas de mente y cuerpo que pueden ayudar con los síntomas del cáncer (como fatiga, problemas cognitivos, dolor, ansiedad y depresión) incluyen:

Otras actividades, como escribir un diario, también pueden ser útiles, especialmente cuando intenta descubrir cómo se siente realmente y qué es lo que realmente necesita.

Resumen

El tratamiento para el cáncer de pulmón de células pequeñas puede ser local o sistémico. Local significa que el cáncer se trata en áreas aisladas. Las terapias sistémicas tratan el cáncer en cualquier parte del cuerpo.

Cuando el cáncer de pulmón de células pequeñas es limitado, se puede considerar la cirugía. En su etapa más temprana, esto puede conducir potencialmente a una cura. Los cánceres de pulmón de células pequeñas en etapa extensa a menudo requieren una combinación de quimioterapia y radioterapia o una combinación de inmunoterapia y quimioterapia para ayudar a controlar el crecimiento del cáncer.

La terapia paliativa está diseñada para mejorar la calidad de vida al abordar problemas como el dolor, la angustia emocional y el control de la nutrición. Las prácticas de medicina complementaria y alternativa, como la mediación, el yoga y la terapia artística, pueden ayudar a aliviar síntomas como la fatiga, la ansiedad y la depresión.

Su proveedor de atención médica trabajará con usted para ayudarlo a tomar las mejores decisiones para su caso particular.

Una palabra de MEDSALUD

Si bien los tratamientos suelen ser muy efectivos a corto plazo para el cáncer de pulmón de células pequeñas, la mayoría de estos cánceres eventualmente progresan. Afortunadamente, después de décadas de poco progreso en el tratamiento, la adición de inmunoterapia está extendiendo la vida y se están evaluando más tratamientos en ensayos clínicos.

A medida que avanzan los tratamientos, también lo hacen las opciones, y puede ser confuso tratar de decidir qué es lo mejor para usted como individuo. Tomarse un tiempo para investigar su cáncer, hacer muchas preguntas y participar en una comunidad de apoyo puede ayudarlo a sentir que tiene al menos cierto control en una situación que a veces puede sentirse completamente fuera de su control.

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