Un tumor cerebral se puede diagnosticar mediante pruebas de imágenes que observan la estructura del cerebro, junto con una biopsia, que puede evaluar cuidadosamente una muestra de un tumor cerebral sospechoso bajo un microscopio. Generalmente, antes de ordenar estas pruebas, se realiza un examen físico para determinar si hay cambios neurológicos que sugieran la presencia de un tumor cerebral. Al final, el diagnóstico de un tumor cerebral puede implicar una resonancia magnética, una tomografía computarizada, análisis de sangre, una punción lumbar y una biopsia.

Hay varios tipos de tumores cerebrales y algunos son cáncer, que crece rápidamente y puede invadir el tejido cercano, mientras que otros no lo son. Estas pruebas de diagnóstico pueden ayudar a un proveedor de atención médica a determinar si una persona tiene o no un tumor cerebral y, si está presente, qué tipo de tumor cerebral es.

Autocomprobaciones

Un tumor cerebral se encuentra dentro del cráneo, por lo que generalmente no hay cambios que pueda ver por sí mismo. Sin embargo, hay algunos signos de tumores cerebrales que debe tener en cuenta, especialmente porque pueden ser sutiles y lentamente progresivos.

Asegúrese de tomar nota de cualquiera de los siguientes y llévelos a la atención de su proveedor de atención médica:

  • Dolores de cabeza persistentes*
  • Cambios en la visión
  • Problemas de coordinación, como incapacidad para pararse derecho o dificultad para usar una de sus manos
  • Vómitos inexplicables
  • Debilidad, entumecimiento, hormigueo en brazos o piernas
  • Dificultad para hablar o entender el habla
  • convulsiones

*Si bien los dolores de cabeza persistentes pueden ser un signo de un tumor cerebral, en ausencia de otros síntomas, rara vez se deben a uno. Aún así, consulte a su proveedor de atención médica.

Examen físico

El examen físico de su proveedor de atención médica puede ayudar a determinar si tiene un posible tumor cerebral.

Por lo general, las anomalías neurológicas que corresponden a una sección del cerebro se asocian con tumores cerebrales, mientras que las que corresponden a una arteria del cerebro son causadas por un accidente cerebrovascular. Estas diferencias sutiles pueden ayudar a su neurólogo o neurocirujano a planificar de manera eficiente su trabajo de diagnóstico para que pueda obtener el diagnóstico correcto antes.

Los signos de un tumor cerebral en un examen físico pueden incluir debilidad y temblores, problemas de coordinación en ambos lados del cuerpo o movimientos espasmódicos de los ojos.

Lo que es más importante, un examen minucioso de los ojos con un oftalmoscopio puede revelar hinchazón, que es evidencia de un aumento de la presión en el cerebro causado por un tumor cerebral.

Imágenes

Las imágenes pueden evaluar el tamaño de un tumor y su ubicación dentro del cerebro, así como las características que ayudan a diferenciar un tipo de tumor de otro.

Por ejemplo, las metástasis cerebrales tienden a ubicarse cerca de los vasos sanguíneos pequeños, donde es más probable que las células tumorales crucen la barrera hematoencefálica. Otro tipo de tumor cerebral, el glioblastoma multiforme, tiende a ser un tumor grande que se disemina por varias áreas diferentes del cerebro. Un tumor cerebral llamado oligodendroglioma puede tener puntos brillantes en una tomografía computarizada del cerebro debido a los depósitos de calcio dentro del cerebro.

Las pruebas de imagen más comunes para los tumores cerebrales son resonancia magnética nuclear (RMN) y tomografía computarizada (TAC, tomografía computarizada). Estas pruebas generalmente se realizan con material de contraste inyectado, que es un líquido que rodea áreas sólidas, como tumores cerebrales, para definir mejor los bordes.

Otras pruebas que a menudo se usan con fines de investigación y, a veces, para la planificación quirúrgica incluyen espectroscopia de resonancia magnética (MRS) y resonancia magnética funcional (fMRI), que detectan diferencias en la actividad metabólica que pueden ocurrir con un tumor cerebral. Una imagen ponderada por difusión utiliza una resonancia magnética vinculada a un software que calcula los cambios en la difusión del agua, que también puede alterarse cuando alguien tiene un tumor cerebral.

Del mismo modo, un prueba de emisión de positrones (PET) es similar a una tomografía computarizada y puede detectar cambios microscópicos en el flujo sanguíneo y el consumo de oxígeno, que pueden ocurrir con algunos tumores cerebrales.

Es posible que estos tipos de pruebas de imágenes no estén disponibles en todos los hospitales, y los resultados no se consideran tan confiables o consistentes en el diagnóstico de tumores cerebrales como la tomografía computarizada cerebral con contraste o la resonancia magnética cerebral, pero son valiosos porque detectan cambios sutiles que los científicos usan para Obtenga más información sobre las enfermedades del cerebro.

Algunas otras pruebas de imagen pueden usarse en la planificación quirúrgica. por ejemplo, un angiograma usa tomografía computarizada, ultrasonido o resonancia magnética para observar los vasos sanguíneos y puede usarse para que su cirujano pueda ver si el tumor está cerca de un vaso sanguíneo.

Hay al menos 30 tipos diferentes de tumores cerebrales, y cada tipo tiene una apariencia diferente en las pruebas de imagen, el pronóstico y el tratamiento recomendado.

Algunos de los tipos/descripciones más comunes de tumores incluyen:

  • Tumor cerebral primario: un tumor cerebral primario es un tumor que comenzó en el cerebro. Puede crecer, diseminarse o permanecer en un punto pequeño, según el tipo de célula cerebral de donde se originó originalmente el tumor cerebral primario.
  • Tumor cerebral metastásico: un tumor metastásico en el cerebro es uno que comenzó en algún lugar fuera del cerebro, como la mama, los pulmones o el colon, y se diseminó al cerebro. Por lo general, un tumor metastásico es un tumor muy agresivo que podría no mejorar con el tratamiento.
  • Meningioma: este es un tumor cerebral primario que crece a partir de las meninges, el tejido protector que rodea el cerebro, y no del cerebro mismo. El meningioma es uno de los tipos más comunes de tumores cerebrales. Dependiendo del grado de un meningioma, que se determina con una biopsia, puede tener un buen pronóstico si se extirpa quirúrgicamente por completo, o puede haber una posibilidad de recurrencia o invasión del cerebro.
  • Tumor pituitario: otro tumor cerebral primario que puede ser completamente tratable o muy agresivo, un tumor pituitario es cáncer de la glándula pituitaria, una estructura en el cerebro que controla las hormonas. Al igual que con otros tumores cerebrales, un tumor hipofisario se puede visualizar en estudios de imágenes cerebrales y, a diferencia de otros tumores cerebrales, puede producir cambios hormonales que pueden tener un amplio impacto en el cuerpo.
  • Glioma: un tumor cerebral primario que surge de las células gliales, que son células nerviosas de apoyo en el cerebro, un glioma puede comenzar en el nervio óptico, el tronco encefálico o la corteza cerebral. Los gliomas tienden a ser tumores muy agresivos que requieren un tratamiento intenso.

Laboratorios y Pruebas

Los análisis de sangre también pueden ayudar a evaluar algunos tipos de tumores cerebrales, y una punción lumbar puede ayudar a diagnosticar tumores metastásicos (diseminación agresiva) en el cerebro. Una biopsia es un procedimiento importante y es la prueba más definitiva para el diagnóstico de un tumor cerebral.

Pruebas de sangre hormonales

Algunos tumores cerebrales, como los tumores pituitarios, pueden producir hormonas que se detectan en la sangre. Si tiene un tumor hipofisario, es posible que tenga una concentración anormal de hormonas como la hormona del crecimiento o la tirotropina (una hormona que estimula la glándula tiroides) en la sangre. Estas no son pruebas de rutina, por lo que su proveedor de atención médica solo las ordenará si existe una alta sospecha de un tumor cerebral productor de hormonas.

Punción Lumbar (PL)

Para esta prueba, comúnmente conocida como punción lumbar, un proveedor de atención médica extrae líquido de la parte inferior de la columna con una aguja, que luego se analiza. Puede ayudar a identificar infecciones, inflamación o células cancerosas.

Las células cancerosas pueden aparecer en el líquido cefalorraquídeo (LCR) si tiene carcinomatosis, una afección en la que el cáncer metastásico afecta múltiples áreas de un órgano. La carcinomatosis en el cerebro puede ocurrir debido a que el cáncer comenzó en otra parte del cuerpo o debido a la diseminación del cáncer cerebral dentro del cerebro.

Sin embargo, la LP generalmente no es una prueba confiable cuando se trata de la evaluación del cáncer de cerebro porque las células cancerosas pueden aparecer o no en el LCR.

Si tiene un posible cáncer cerebral, su proveedor de atención médica puede decidir no realizar una PL si el tumor cerebral parece grande en los estudios de imágenes. La alteración del flujo de fluidos que resulta de un LP puede causar movimientos peligrosos en el cerebro mismo si tiene un tumor cerebral grande.

Biopsia

Una biopsia es una muestra de tejido que se toma para examinarla con un microscopio, y es posible que necesite una según los resultados de sus estudios por imágenes.

Por lo general, el tipo de tumor cerebral se puede determinar con base en pruebas de imagen. Cuando un tumor parece ser metastásico, se puede realizar una biopsia para identificar el tejido del que proviene.

A la biopsia también se usa para clasificar los tumores cerebrales primarios del grado I al grado IV. Los tumores cerebrales de bajo grado se consideran menos agresivos que los de alto grado. Un patólogo puede estimar la tasa prevista de crecimiento del tumor y la probabilidad de invasión en función de las características de la apariencia de las células bajo un microscopio.

Finalmente, una biopsia también puede determinar cuán sensible será el tumor a diferentes tipos de tratamientos mediante el uso de tinciones para evaluar diversas características del tumor. Esta información puede guiar las recomendaciones de su proveedor de atención médica sobre la mejor línea de atención.

Una biopsia de tumor cerebral requiere un procedimiento quirúrgico bajo anestesia general, que generalmente implica la extirpación de una sección del cráneo para acceder al tejido cerebral. Debido a que una biopsia no es menos invasiva que una cirugía cerebral, sus proveedores de atención médica intentarán extirpar todo el tumor durante un procedimiento de biopsia para que no necesite otra cirugía si es posible.

Tomará varias semanas recuperarse de una biopsia cerebral, incluso si la muestra es pequeña. Existe el riesgo de sangrado o inflamación en el cerebro después del procedimiento, y su equipo lo controlará de cerca para detectar cambios neurológicos después de la biopsia.

Diagnósticos diferenciales

Un tumor cerebral puede causar síntomas similares a los de otras afecciones. Su evaluación de diagnóstico puede diferenciar entre un tumor cerebral y otra afección neurológica que inicialmente puede manifestarse de manera similar.

  • Absceso cerebral: Un absceso es un área cerrada de infección. Dependiendo de las circunstancias, una persona puede tener uno o más abscesos en el cerebro. Estas infecciones suelen ser bastante raras, pero pueden confundirse con tumores cerebrales debido a sus síntomas y apariencia en las pruebas de imagen. Por lo general, la repetición de estudios por imágenes puede ayudar a diferenciar un absceso de un tumor cerebral, pero a veces un absceso se diagnostica con una biopsia.
  • Encefalitis: Inflamación del cerebro que puede ser causada por una infección o una enfermedad autoinmune, la encefalitis provoca una variedad de síntomas dependiendo de la región del cerebro afectada.
  • Meningitis tuberculosa (TB)/encefalitis tuberculosa: Una infección poco común que aparece como manchas en una prueba de imágenes del cerebro, las lesiones de la meningitis tuberculosa tienden a ser más pequeñas y más numerosas que las lesiones de un tumor cerebral. Esta infección se puede diagnosticar con un LP, y la presencia de TB en otras partes del cuerpo puede ayudar a sus proveedores de atención médica a determinar si las lesiones en las meninges o en el cerebro también podrían ser causadas por la infección.
  • neurosarcoide: Una enfermedad inflamatoria que parece muy similar a la meningitis tuberculosa en las imágenes del cerebro, las manchas que se ven en las imágenes del cerebro con neurosarcoide pueden aparecer como múltiples lesiones de tumores cerebrales metastásicos. Debido a que tienden a ser pequeños, generalmente es seguro tener un LP, que puede mostrar células inflamatorias que son características del neurosarcoide.
  • Esclerosis múltiple (EM): La EM, que generalmente aparece como muchas lesiones pequeñas de desmielinización (pérdida de grasa alrededor de las neuronas) en todo el cerebro, puede tener una apariencia inesperada con solo unas pocas lesiones grandes. A menudo, repetir las pruebas de diagnóstico por imágenes del cerebro con contraste puede ayudar a diferenciar la EM de un tumor cerebral cuando las condiciones parecen similares.

Preguntas frecuentes

  • ¿Cómo se diagnostica un tumor cerebral?

    Si se sospecha un tumor cerebral después de un examen físico y una revisión de los síntomas, el proveedor de atención médica generalmente solicitará una resonancia magnética nuclear (RMN) del cerebro. Si se encuentra una masa, es posible que se necesite un procedimiento de biopsia para extraer una muestra del tejido y detectar células cancerosas.

  • ¿Cómo ayudan las pruebas oculares a diagnosticar un tumor cerebral?

    Durante el examen físico, el proveedor de atención médica realizará una prueba de campo visual para verificar la visión de la persona. Los cambios en la visión, que incluyen visión borrosa, manchas oscuras, visión doble o tunelización, pueden ser una señal de que un tumor ha dañado o está presionando una parte del cerebro que facilita la vista.

  • ¿Cómo ayudan las pruebas neurológicas a diagnosticar un tumor cerebral?

    Un tumor cerebral puede afectar la función cognitiva, el movimiento, los reflejos y la coordinación, ya que daña o altera ciertas partes del cerebro. Una serie de pruebas neurológicas en el consultorio (llamadas «neuroexamen») no solo pueden sugerir que un tumor cerebral está involucrado, sino también dónde está ubicado.

  • ¿Pueden las pruebas de laboratorio diagnosticar un tumor cerebral?

    Las pruebas de laboratorio no pueden diagnosticar un tumor cerebral, pero pueden sugerir que el cáncer está involucrado según las sustancias que se encuentran en la sangre o el líquido cefalorraquídeo (LCR). Conocidas como creadoras de tumores, estas sustancias incluyen hormonas, proteínas y cromosomas que pueden ser específicos de uno o varios tipos de cáncer.

  • ¿Se necesita una biopsia para diagnosticar definitivamente un tumor cerebral?

    Generalmente sí, pero la ubicación del tumor puede hacer que la biopsia sea imposible. En algunos casos, las características de un tumor pueden ser lo suficientemente obvias (como un astrocitoma en el tronco encefálico) como para que no sea necesaria una biopsia. En otros, una tomografía por emisión de positrones o una espectrometría por resonancia magnética junto con otras pruebas pueden proporcionar suficiente información para hacer un diagnóstico.

  • ¿Puede una biopsia líquida diagnosticar un tumor cerebral?

    Una biopsia líquida es una técnica más nueva que busca fragmentos de ADN de un tumor en una muestra de sangre. Es una tecnología en evolución con importantes limitaciones, pero algunos estudios sugieren que puede ser útil para detectar gliomas malignos (un tipo de cáncer cerebral) e incluso diferenciar entre formas menos agresivas y más agresivas de la enfermedad.

  • ¿Cómo se diagnostica un tumor cerebral metastásico?

    La metástasis (la diseminación del cáncer más allá del tumor primario) se puede detectar primero si se encuentran células cancerosas en el líquido cefalorraquídeo obtenido en una punción lumbar. Una resonancia magnética con medio de contraste es la herramienta comúnmente utilizada para diagnosticar metástasis y determinar qué tan lejos y dónde se ha diseminado el cáncer en todo el cuerpo.

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