Sífilis es una infección de transmisión sexual (ITS) causada por la bacteria Treponema pallidum. La infección se diagnostica con análisis de sangre que detectan proteínas, llamadas anticuerpos, que el cuerpo produce en respuesta a la infección.

Una vez que tenga sífilis, el T. pallidum anticuerpos permanecerá en tu sangre durante años. Con base en ciertos valores de prueba, el laboratorio puede determinar si la infección fue reciente o ocurrió hace años.

Este artículo analiza lo que está involucrado en el diagnóstico de la sífilis, así como las diversas opciones de prueba disponibles para uso en el hogar o en el consultorio. También explica qué grupos tienen un alto riesgo de sífilis y cuándo deben hacerse la prueba.

Autocomprobaciones/Pruebas en el hogar

Uno de los principales inconvenientes de la detección de ITS es la incomodidad que sienten las personas cuando le piden una prueba a su proveedor de atención médica. Algunas personas pueden incluso evitar las pruebas durante años hasta que la infección repentinamente se vuelve grave y más difícil de tratar.

Por esta razón, algunos funcionarios de salud pública han respaldado el uso de pruebas caseras de sífilis que se pueden comprar en línea o en ciertas farmacias. Son convenientes y confidenciales, lo que le permite probarse a sí mismo en la privacidad de su hogar.

Hay dos tipos de autodiagnósticos comúnmente utilizados para el diagnóstico de sífilis:

  • Kits de prueba rápida de sífilis: Estas pruebas basadas en sangre se parecen a una prueba de embarazo casera y pueden arrojar resultados en tan solo 15 a 20 minutos. Si bien son convenientes, las pruebas pueden ser costosas y son vulnerables a errores del usuario.
  • Pruebas de sífilis por correo: estas pruebas en el hogar requieren una extracción de sangre por punción en el dedo que se coloca en una tarjeta de prueba y se envía por correo a un laboratorio para su evaluación. Los resultados generalmente se devuelven dentro de tres a cinco días a través de un sitio web seguro.

Cómo elegir una prueba en el hogar

Hay poca regulación federal de las pruebas de ITS en el hogar. Para garantizar mejor la precisión y la confiabilidad, solo compre productos que tengan una certificación de Enmiendas de mejora de laboratorio clínico (CLIA).

Examen físico

Se puede realizar un examen físico para ayudar en el diagnóstico de sífilis. Se puede recomendar el examen si su historial médico y sus síntomas son fuertemente sugestivos de la enfermedad.

Los signos y síntomas comunes de la sífilis incluyen:

  • Llagas abiertas e indoloras (llamadas chancros) en sus genitales, labios o boca
  • Erupción en el cuerpo, generalmente en las palmas de las manos o las plantas de los pies
  • Síntomas leves parecidos a los de la gripe, como fiebre, fatiga, dolores musculares e inflamación de los ganglios linfáticos

Si bien síntomas como estos sugieren sífilis, solo un análisis de sangre puede diagnosticar definitivamente la infección.

Laboratorios y Pruebas

La sífilis generalmente se diagnostica con un análisis de sangre. Con menos frecuencia, la sífilis se puede detectar al observar una muestra de fluidos corporales bajo el microscopio.

Se prefiere una prueba de sífilis realizada por un profesional de la salud en lugar de una prueba en el hogar.

Análisis de sangre

El método preferido de prueba de sífilis es un análisis de sangre. Dos tipos de pruebas pueden detectar y confirmar la sífilis utilizando la misma muestra de sangre.

Pruebas no treponémicas

El diagnóstico de sífilis comienza con un análisis de sangre no treponémico. Esto incluye la prueba del laboratorio de investigación de enfermedades venéreas (VDRL) y la reagina plasmática rápida (RPR). Ambos detectan anticuerpos que produce el cuerpo en respuesta al daño causado por la infección.

Si bien las pruebas no treponémicas son económicas y fáciles de usar, son propensas a obtener resultados falsos positivos (lo que significa que pueden decir que tiene sífilis incluso si no es así). Debido a esto, un resultado positivo debe confirmarse con una segunda prueba más costosa.

Pruebas treponémicas

Si el resultado de una prueba no treponémica es positivo, se usaría una de varias pruebas treponémicas para confirmar el resultado. Las pruebas aprobadas para su uso en los Estados Unidos incluyen:

  • Inmunoensayos de quimioluminiscencia (CIA)
  • Inmunoensayos enzimáticos (EIA)
  • Absorción de anticuerpos treponémicos fluorescentes (FTA-ABS)
  • T. pallidum ensayo de aglutinación de partículas (TP-PA)

Las pruebas treponémicas difieren de las pruebas no treponémicas en que detectan anticuerpos específicos para T. pallidum en lugar de anticuerpos producidos en respuesta al daño causado por T. pallidum.

Los resultados de una prueba treponémica pueden ser reactivos (es decir, T. palio se han detectado anticuerpos) o no reactivo (lo que significa que T. pallidum no se detectaron anticuerpos).

Período de ventana para la sífilis

El período de ventana es el tiempo entre el momento en que puede haber estado expuesto a una infección y el momento en que una prueba puede indicar si tiene la infección. El período de ventana de sífilis promedio es de 21 días.

Si se hace la prueba durante su período de ventana, podría terminar con un resultado falso negativo. Para estar 100% seguro de sus resultados, intente esperar hasta después del período de ventana para hacerse la prueba.

Microscopía de campo oscuro

La microscopía de campo oscuro es un método directo de prueba que se usa con menos frecuencia, ya que requiere técnicos de laboratorio altamente calificados. Se realiza tomando una muestra de fluido corporal, ya sea de un chancro o de una punción lumbar, y observando los fluidos bajo un microscopio. La prueba también se puede realizar en muestras de tejido o secreciones nasales.

Con microscopía de campo oscuro, el técnico podrá ver las bacterias en forma de sacacorchos bajo la lente del microscopio. La prueba puede ser útil durante la etapa tardía de la sífilis cuando los niveles de anticuerpos son bajos y los resultados de la prueba a veces no son concluyentes.

La microscopía de campo oscuro también es útil para evaluar a los recién nacidos con sífilis congénita. Esto es cuando la sífilis se transmite de una madre a su hijo por nacer durante el embarazo.

La sífilis congénita puede ser difícil de diagnosticar porque los anticuerpos de la madre estarán circulando en la sangre del bebé durante los primeros 12 a 18 meses de vida. Al examinar las secreciones nasales bajo el microscopio, el laboratorio puede confirmar si el bebé tiene T. pallidum O no.

Diagnósticos diferenciales

Un diagnóstico diferencial es un proceso utilizado para distinguir una enfermedad en particular (como la sífilis) de otras con características similares. Puede implicar pruebas adicionales para descartar otras explicaciones de sus síntomas.

Un diagnóstico diferencial puede ser especialmente importante con la sífilis dado que a veces se la conoce como el «Gran Imitador». Esto no solo se debe a que imita otras enfermedades, sino también a que la gama de síntomas que puede imitar cambia con las diferentes etapas de la infección (conocida como sífilis primaria, secundaria y terciaria).

Entre las condiciones comúnmente incluidas en el diagnóstico diferencial de la sífilis se encuentran:

Escenario Diagnósticos diferenciales
Primario – Chancroide (una ITS causada por la bacteria Haemophilus ducreyi)

– Candidiasis erosiva (una complicación de una candidiasis genital)

– Herpes genital

– Carcinoma de células escamosas genitales (una forma de cáncer de piel)

– Granuloma inguinal (como ITS causada por la bacteria Klebsiella granulomatis)

– Otras ITS

Secundario – VIH

– Enfermedad de Kawasaki (una enfermedad inflamatoria que afecta a los vasos sanguíneos)

– Mononucleosis (una enfermedad viral causada por el virus de Epstein Barr)

– Pitiriasis rosada (un sarpullido común y autolimitado)

– Fiebre maculosa de las Montañas Rocosas (una enfermedad potencialmente mortal transmitida por garrapatas)

– Escarlatina (una enfermedad causada por la misma bacteria que la faringitis estreptocócica)

Terciario – Carcinoma de células basales (un tipo de cáncer de piel)

– Tumor cerebral

– Lupus (una enfermedad autoinmune que puede afectar a diferentes órganos)

– Meningitis (inflamación de la membrana y los fluidos que rodean el cerebro y la médula espinal)

– Enfermedad mental

– Esclerosis múltiple (una enfermedad autoinmune que afecta las células nerviosas del cerebro, la médula espinal y los ojos)

– Sarcoidosis (una enfermedad inflamatoria que provoca la formación de tejidos granulares en todo el cuerpo)

– Ataque

Recomendaciones de detección

Ciertos grupos se ven más afectados por la sífilis que otros. Debido a esto, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) y otras autoridades de salud pública recomiendan la detección de sífilis para personas con alto riesgo de infección.

Grupo en riesgo Recomendaciones de prueba
personas embarazadas Realice la prueba en la primera visita prenatal y vuelva a realizar la prueba a las 28 semanas para aquellas personas con mayor riesgo de infección.
Hombres que tienen sexo con hombres (HSH) Realice pruebas al menos una vez al año para HSH sexualmente activos o cada 3 a 6 meses para aquellos con niveles altos de riesgo.
Hombres que tienen sexo con mujeres (MSW) Considere la posibilidad de realizar pruebas a las personas con alto riesgo de infección.
Mujeres que tienen sexo con mujeres (WSW) Considere la posibilidad de realizar pruebas a las personas con alto riesgo de infección.
Personas transgénero Considere la posibilidad de hacerse la prueba al menos una vez al año.
Personas con HV Prueba anual para personas sexualmente activas con VIH.

Si cree que ha estado expuesto a la sífilis, nunca debe considerar la ausencia de síntomas como una razón para no hacerse la prueba.

Resumen

La sífilis es una infección de transmisión sexual (ITS) causada por una bacteria llamada Treponema pallidum. El diagnóstico generalmente implica la combinación de un análisis de sangre no treponémico y treponémico, los cuales detectan anticuerpos producidos por el cuerpo en respuesta a la infección. Un resultado positivo de una prueba no treponémica se confirma con una prueba treponémica.

Con menos frecuencia, la sífilis se diagnostica con microscopía de campo oscuro. Esta es una técnica que busca T. pallidum en fluidos corporales bajo un microscopio. Un examen físico también puede estar involucrado en el diagnóstico.

También hay pruebas de sífilis en el hogar y por correo que se pueden comprar en línea o en ciertas farmacias. Aunque convenientes y confidenciales, no son tan precisas como las pruebas de sífilis en el consultorio.

Una palabra de MEDSALUD

Tan vergonzoso como puede ser pedir una prueba de sífilis, esperar los resultados puede ser francamente estresante. Afortunadamente, los resultados de las pruebas en el consultorio se obtienen con relativa rapidez una vez que se toma una muestra de sangre.

Incluso antes de obtener los resultados, muchas clínicas de ITS ofrecerán un tratamiento preventivo en forma de una inyección de penicilina en las nalgas. Esto se ofrece en caso de que haya realizado la prueba durante el período de ventana y ayuda a garantizar que la clínica no pierda la oportunidad de tratar una infección.

Preguntas frecuentes

    • ¿Qué tan pronto aparecen los síntomas de la sífilis después de infectarse?

      Una vez que se establece una infección de sífilis, toma un promedio de 21 días antes de que aparezcan los síntomas. Sin embargo, en algunos casos, pueden pasar tan solo 10 días o hasta 90 días antes de que se presenten los síntomas.

    • ¿Cuál es el primer síntoma de la sífilis?

      El primer síntoma de la sífilis suele ser una única úlcera cutánea indolora llamada chancro que se desarrolla en el lugar de la exposición sexual (como en la garganta, los genitales o el ano). Por lo general, se desarrolla tres semanas después de la exposición, aunque es posible que no se vea si se desarrolla dentro del recto o la vagina.

    • ¿Cómo son las lesiones de sífilis?

      Durante la sífilis primaria, el chancro suele ser redondo y firme con un cráter rojo en el centro. Aunque es indoloro, la llaga suele supurar. Durante la fase secundaria, puede desarrollarse una erupción áspera y descolorida en las palmas de las manos y las plantas de los pies. También puede haber llagas abiertas o lesiones blanquecinas en la boca,

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