Un virus es un pequeño agente infeccioso formado por material genético, ya sea ADN o ARN. Solo pueden multiplicarse dentro de las células de otros seres vivos. La célula en la que se multiplican se llama célula huésped.

Cuando un virus invade la célula huésped, esencialmente «reescribe» las instrucciones sobre la forma en que opera la célula. Mientras ocupa su huésped, un virus se replica (hace copias de sí mismo) para poder sobrevivir hasta pasar al siguiente. A medida que los virus pasan de una persona a otra en busca de supervivencia, pueden mutar o cambiar con el tiempo.

Este artículo analiza cómo mutan los virus, cómo la mutación puede afectar las vacunas y qué significa la mutación viral en relación con COVID-19.

¿Cómo mutan los virus?

Los virus sobreviven haciendo cientos, incluso miles, de copias de sí mismos, por lo que los errores en la forma en que se hacen esas copias son una parte natural del proceso.

Hay tres resultados posibles cuando un virus muta:

  • No pasa nada
  • El virus se debilita
  • El virus se hace más fuerte

Por lo general, las mutaciones no afectan significativamente los síntomas asociados con un virus en particular o la forma en que se propaga. Sin embargo, esto puede variar de un virus a otro.

¿Qué tan rápido mutan los virus?

La velocidad a la que mutan los virus depende de una variedad de factores, como su composición genética, razón por la cual las tasas difieren entre los virus.

Además, puede ser difícil medir con precisión la tasa de mutación porque algunas mutaciones no permiten que el virus sobreviva y, por lo tanto, no se pueden estudiar.

¿Cómo afecta esto a las vacunas?

Los virus mutan a diferentes velocidades y pueden afectar a las vacunas de manera diferente, según el virus.

La influenza (gripe), por ejemplo, tiene una tasa de mutación mucho más alta que el SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19, por lo que cada año se produce una nueva vacuna contra la influenza.

¿Qué significa esto para COVID-19?

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), las vacunas COVID-19 brindan protección contra nuevas mutaciones o variantes del virus. Esto se debe a los anticuerpos producidos por el sistema inmunológico como resultado de la vacuna. Por lo tanto, las mutaciones virales no deberían hacer que las vacunas sean ineficaces.

Las variantes son versiones del virus que han mutado hasta el punto de que la diferencia se identifica fácilmente durante la secuenciación genética realizada en laboratorios de investigación. Las vacunas actuales contra el COVID-19 siguen siendo efectivas contra las variantes actualmente conocidas, pero su efectividad no es tan fuerte como con las versiones anteriores del virus.

Clasificaciones de variantes

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) clasifican las variantes del coronavirus en cuatro categorías. La forma en que se clasifica una variante depende de la clasificación en función de su nivel de amenaza para la población.

  • A variante supervisada (VBM) no representa una amenaza significativa para el público.
  • A variante de interés (VOI) tiene «marcadores genéticos específicos» que los hacen más una amenaza para el público.
  • A variante de preocupación (VOC) muestra evidencia de que se propaga más fácilmente, causa una enfermedad más grave y evade los tratamientos COVID-19 existentes.
  • A variante de alta consecuencia (VOHC) hace que los tratamientos de COVID-19 sean menos efectivos y afecta a más personas vacunadas.

Mutaciones frente a variantes frente a cepas

Estos términos a menudo se usan indistintamente, pero tienen diferentes significados. Piense en ellos como bloques de construcción: las mutaciones conducen a variantes y las variantes conducen a cepas.

Aquí están los desgloses específicos:

  • Mutaciones: Cambia la forma en que se escribe el código genético de un virus específico, pero tiene poco o ningún efecto sobre las características del virus.
  • variantes: Incluye una o más mutaciones de un virus que han sobrevivido y se han replicado con la frecuencia suficiente para identificarse como una variante
  • Presiones: Ocurre cuando un virus cambia tanto que tiene características que lo separan de las versiones del virus que han ocurrido anteriormente

Resumen

La mutación viral es una ocurrencia común y no es motivo de gran preocupación. Sin embargo, puede dar lugar a variantes y, finalmente, incluso a nuevas cepas de un virus. Comprender cómo evolucionan los virus puede informar estrategias preventivas, como la vacunación.

La vacuna COVID-19 ha demostrado ser eficaz para reducir el riesgo de que una persona se infecte con el virus, lo que reduce las posibilidades de que el virus sobreviva y se multiplique. Además, las vacunas COVID-19 han demostrado ser protectoras contra las variantes que han surgido hasta ahora.

Una palabra de MEDSALUD

El tema de las mutaciones y variantes virales puede generar miedo para muchos, pero en realidad es un proceso científico normal. El simple hecho de aprender sobre las diferencias entre las mutaciones, variantes y cepas virales puede brindarle el conocimiento para vivir con una cantidad saludable de precaución, pero sin miedo.

Preguntas frecuentes

  • ¿Cómo se producen las nuevas variantes de COVID-19?

    Las nuevas variantes de COVID-19 ocurren cuando una mutación viral se vuelve tan común que es fácilmente detectable según su código genético y otras características.

  • ¿Con qué frecuencia mutan los virus?

    La velocidad a la que mutan los virus depende de una variedad de factores, como su composición genética, razón por la cual las tasas difieren entre los virus.

  • ¿Las vacunas protegen contra todas las variantes de un virus?

    La eficacia de una vacuna contra ciertas variantes de un virus depende del propio virus. Se ha demostrado que las vacunas COVID-19 actuales reducen la gravedad de la enfermedad, así como las tasas de hospitalización y muerte entre todas las variantes.

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