En una asociación inesperada, el sueño parece tener efectos profundos en los niños y su capacidad para crecer normalmente. Pero, ¿cómo afectan exactamente los problemas del sueño a la liberación de la hormona del crecimiento en los niños? ¿Qué trastornos del sueño podrían predisponer a un niño a ser más bajo o aumentar de peso en exceso? Las respuestas pueden sorprenderlo y, afortunadamente, los tratamientos efectivos pueden conducir a un crecimiento acelerado.

Apnea del sueño y problemas de crecimiento

Cuando se interrumpe el sueño en los niños pequeños, especialmente en aquellos que aún no han terminado de crecer, puede haber consecuencias significativas. La hormona del crecimiento se secreta durante la noche durante etapas específicas del sueño. El sueño profundo no REM que ocurre temprano en la noche parece especialmente importante para su secreción. Este sueño predomina en el primer tercio de la noche. Si se interrumpe este sueño, es posible que el crecimiento no ocurra normalmente. Los niños afectados pueden comenzar a salirse de su curva de crecimiento: por ejemplo, si un niño estaba en el percentil 50 por altura y peso en el desarrollo temprano, el niño afectado puede caer en el percentil 10 con el tiempo.

Como ejemplo de los impactos de los trastornos del sueño en el crecimiento normal, se sabe que la apnea del sueño en los niños puede tener efectos profundos en el crecimiento. Estos niños tienen obstrucciones periódicas en las vías respiratorias superiores que pueden causar ronquidos o pausas en la respiración. El cuerpo se despierta en un sueño más ligero para abrir las vías respiratorias y reanudar la respiración normal. Como tal, el sueño más profundo puede fragmentarse y la secreción de la hormona del crecimiento puede verse comprometida.

Cualquier trastorno del sueño que interrumpa el sueño profundo puede disminuir la secreción de la hormona del crecimiento. Además, el simple hecho de no dormir lo suficiente podría tener los mismos efectos. Afortunadamente, los niños cuya apnea del sueño se trata experimentan un crecimiento de rebote. Muchos se recuperarán a su trayectoria de crecimiento anterior, volviendo a sus percentiles anteriores. Esto sugiere que abordar las otras condiciones que socavan la calidad del sueño, como el síndrome de piernas inquietas, también puede ser beneficioso.

Privación del sueño, falta de satisfacción de las necesidades de sueño y peso excesivo

En los últimos 20 años, muchos estudios independientes de más de 50 000 niños respaldan el hecho de que la falta de sueño parece estar asociada con un mayor riesgo de obesidad. En 2002, un estudio de 8274 niños japoneses de 6 a 7 años mostró que dormir menos horas aumentaba el riesgo de obesidad infantil.

Estas consecuencias parecen persistir más allá del período de interrupción del sueño. En 2005, un estudio mostró que la falta de sueño a los 30 meses predecía la obesidad a los 7 años. Los investigadores plantean la hipótesis de que la interrupción del sueño puede causar un daño permanente en el área del cerebro llamada hipotálamo, que es responsable de regular el apetito y el gasto de energía.

Los riesgos de los trastornos del sueño no tratados deben hacer que los padres presten mucha atención a cualquier señal de que su hijo no esté durmiendo lo suficiente. Si sospecha un problema, debe hablar con un pediatra. Una evaluación cuidadosa puede brindar algo de tranquilidad y, cuando se indica el tratamiento, puede ayudar a su hijo a crecer y prosperar.

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