Todos sabemos que las ambulancias responden a las llamadas al 911, corriendo por la calle con las sirenas aullando y las luces parpadeando. Los paramédicos están en camino para salvar vidas. Cuando lleguen al lugar, tomarán el control de la situación y encontrarán la solución a los problemas. El paciente será estabilizado y transportado a un departamento de emergencias para recibir atención definitiva.

Hay muchas imágenes de ambulancias en los medios. Los paramédicos y los técnicos de emergencias médicas (EMT, por sus siglas en inglés) generalmente se representan como los rescatistas en la emergencia. Pero el tratamiento de emergencias no es la única forma en que los paramédicos y técnicos de emergencias médicas contribuyen a la atención médica. De hecho, probablemente no sea la forma más común en que cuidan a los pacientes.

Las ambulancias unen la atención médica moderna. Sin ellos, muchos de los ahorros de costos que se encuentran hoy en día no serían posibles (sí, hay esfuerzos para abordar los costos en el cuidado de la salud).

Separación de pacientes

Los hospitales comenzaron como simples alojamientos grupales donde los médicos podían tratar a varios pacientes en un solo lugar. Antes del uso generalizado de los hospitales, los médicos visitaban casi exclusivamente a los pacientes en sus hogares. Los hospitales permitían a los pacientes de escasos recursos la posibilidad de ser atendidos por médicos.

Eventualmente, los hospitales se convirtieron en ventanillas únicas, donde los pacientes podían encontrar todo tipo de servicios. Incluso los pequeños hospitales en las zonas rurales podrían dar a luz y realizar cirugías. Ya sea que un hospital tenga pocas camas o muchas, la gama de servicios será similar incluso si la calidad varía mucho. Un paciente podría buscar ayuda para cualquier número de condiciones.

Los hospitales se convirtieron en complejos de salas, grandes habitaciones con múltiples camas para pacientes. A menudo, las salas del hospital se dividían en ramas por género y por tipo de pacientes: Parto y Parto, Médico y Quirúrgico eran algunas de las salas más comunes utilizadas. Más tarde, se desarrollarían salas (o salas) de emergencia. Algunos también tendrían un área separada para pediatría.

Silos de atención médica

Aunque los hospitales tenían pacientes separados en salas, todos venían al mismo edificio. En la atención médica moderna, ese no es siempre el caso. A medida que la atención al paciente se vuelve más especializada, tiene sentido consolidar los tipos de pacientes en hospitales dedicados a especialidades.

Existen hospitales quirúrgicos, donde solo se realizan procedimientos quirúrgicos programados, como reemplazos de cadera o cirugías estéticas. Los procedimientos de urgencia o no programados asociados a cuadros agudos como apendicitis o traumatismos se reservan para hospitales con servicios generales más tradicionales o para otro tipo de hospitales de especialidades.

Ahora hay hospitales dedicados a mujeres y niños, centros de trauma, hospitales cardíacos, centros de accidentes cerebrovasculares, centros de cáncer; incluso septicemia. Cada uno puede estar centrado en un piso de un hospital o en una instalación individual con todo lo que los médicos necesitarían para enfocarse en un subconjunto de pacientes.

Cómo moverse de un lugar a otro

Esta forma de especialización es importante para los grandes sistemas de atención médica con diversas poblaciones de pacientes. Para atender a los pacientes, estas organizaciones deben tener varios hospitales generales donde los pacientes puedan buscar ayuda, pero también la capacidad de mover a esos pacientes al nivel de atención adecuado de una manera que no comprometa la atención del paciente. ¿Cómo traslada el hospital a los pacientes de un lugar a otro?

Ambulancias.

La historia de las ambulancias se centra en su uso como transporte rápido de enfermos y heridos para emergencias. Las ambulancias no comenzaron respondiendo a emergencias de forma independiente. A veces eran enviados a recoger a los que tenían enfermedades (lepra y peste, por ejemplo) y llevarlos contra su voluntad para su tratamiento y aislamiento.

Cuando las ambulancias se usaban para emergencias, a menudo eran operadas por hospitales como un servicio para pacientes adinerados. El uso de ambulancias para el transporte de emergencia evolucionó en el ejército. La historia más promocionada proviene del desarrollo de los servicios de ambulancia en el ejército de Napoleón.

En el uso temprano de ambulancias en el campo de batalla, los heridos a menudo esperaban hasta que la lucha se detuviera para que las ambulancias fueran a buscarlos. El Cirujano General de Napoleón se dio cuenta de que si las ambulancias se enviaban antes, podrían salvar más vidas, reduciendo así las pérdidas en la batalla. Mejorar la supervivencia entre los soldados no fue un esfuerzo humanitario; era el control de inventario.

No solo para emergencias

Desde el principio, las ambulancias no han sido solo para emergencias. Recoger a un paciente para llevarlo al hospital es solo uno de los usos de una ambulancia. Las ambulancias también pueden mover, y siempre han movido, pacientes de un punto a otro en situaciones que no son de emergencia.

Algunos de los servicios de ambulancia más antiguos de la actualidad comenzaron haciendo algo más que responder a las llamadas de ayuda. Muchos estaban ubicados en un hospital en particular y se usaban para trasladar pacientes hacia y desde otros hospitales, que sigue siendo el uso más común de una ambulancia. Hoy en día, este tipo de transporte se denomina transferencia entre instalaciones (IFT). Con el tiempo, algunas de las ambulancias evolucionaron para brindar ellos mismos atención especializada.

Hay ambulancias para pacientes de cuidados intensivos que usan una enfermera en lugar de (o además de) un paramédico. Hay ambulancias neonatales que están diseñadas para transportar bebés prematuros. Algunas ambulancias tienen equipos de cuidadores que combinan enfermeras, médicos, terapeutas respiratorios, enfermeras practicantes, paramédicos, técnicos de emergencias médicas o todos ellos.

Continuidad de atención

En lugar de responder a emergencias, las ambulancias que realizan IFT brindan una atención continua de una instalación a otra. Durante el transporte, el paciente es monitoreado para asegurarse de que su condición no cambie.

Eso no significa que algunas transferencias entre instalaciones no sean extremadamente importantes. En muchos casos, el paciente es trasladado de un centro que no puede proporcionar la atención especializada necesaria a un centro que sí puede. En algunos casos, el tratamiento esencial continúa durante todo el transporte para asegurarse de que el paciente llegue a salvo y esté listo para recibir atención en el nuevo hospital.

El personal de una ambulancia IFT es una parte integral del tratamiento del paciente. Son parte del equipo de atención médica tanto como el personal del hospital. Sin este servicio vital, los pacientes de la atención médica moderna no recibirían el tratamiento que necesitan de los especialistas que pueden proporcionarlo.

Deficiencias de entrenamiento

A pesar del hecho de que las ambulancias mantienen unida toda la atención médica en un mundo donde los proveedores de atención médica están atrapados en silos de especialidades; y a pesar del hecho de que las ambulancias del IFT superan en número a las ambulancias que responden a las llamadas al 911 (o responden a ambos tipos de solicitudes), los programas de educación y capacitación para técnicos y paramédicos médicos de emergencia aún se enfocan casi exclusivamente en emergencias.

A los técnicos de emergencias médicas se les enseña cómo colocar férulas, controlar el sangrado, resucitación cardiopulmonar, respiración boca a boca y cómo sacar a los pacientes de los vehículos después de un accidente. La educación paramédica se centra en el tratamiento de pacientes con ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares. Todo el mundo aprende a gestionar una escena durante un incidente con múltiples víctimas (MCI). Todo esto es un entrenamiento extremadamente importante que no se puede minimizar, pero en el entorno IFT, no se traduce.

Ciertamente, un técnico de emergencias médicas o un paramédico debe ser capaz de reaccionar adecuadamente ante un paciente cuya condición se deteriora repentinamente durante un transporte, independientemente de si ese transporte comenzó desde un hospital o si el paciente llama al 911. Como un piloto de línea aérea entrenado para no volar en piloto automático, pero para cuando falla el piloto automático y el avión está en crisis, los paramédicos y técnicos de emergencias médicas deben estar preparados para lo inesperado.

Pero el piloto también está entrenado para volar con el piloto automático. Ella está bien versada tanto en lo esperado como en lo inesperado. El EMT nunca recibe esa capacitación, al menos no como parte de un plan de estudios estándar nacional. Al EMT no se le enseña cómo hacer exactamente lo que probablemente hará durante los primeros años de su carrera.

Expectativas cambiantes

Por mucho que se llame a las ambulancias para trasladar a los pacientes de un centro a otro, los pacientes deben exigir que el personal que realiza el traslado se sienta cómodo haciendo el trabajo. Si algo sale terriblemente mal, el EMT está listo para intervenir, pero ¿qué hay de asegurarse de que la atención del primer centro continúe sin problemas en el segundo?

Los EMT salen de su entrenamiento inicial listos para salvar vidas y erradicar la enfermedad. Son héroes en espera entrenados. Están preparados para entrar corriendo mientras otros se están acabando. Pero ese no es el papel que jugarán, no al principio. El nuevo EMT va a hacer IFT, que también tiene un papel importante en el cuidado de la salud.

Con una educación adecuada centrada en la importancia y la técnica de IFT, los EMT y los paramédicos adoptarán el nuevo rol. Lo harán bien siempre que sepan qué esperar y tengan las herramientas para hacer el trabajo.

Los pacientes se beneficiarán de un sistema de atención médica más fuerte, donde el personal de la ambulancia es realmente una parte integral del equipo y moverse de un centro a otro no presenta un punto débil en la atención al paciente.

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