Una de las principales barreras para tratar o desarrollar una vacuna eficaz contra el VIH es la gran diversidad genética del propio virus. Mientras que los virus que usan ADN de doble cadena para replicarse son relativamente estables, los retrovirus como el VIH retroceden en su ciclo de replicación (usando ARN de una sola cepa) y son mucho menos estables. Como resultado, el VIH es altamente propenso a la mutación; de hecho, muta alrededor de un millón de veces más que las células que usan ADN.

 A medida que se amplía la diversidad genética del virus y se transmiten diferentes subtipos virales de persona a persona, el material genético mixto puede crear nuevos híbridos de VIH. Si bien la mayoría de estos híbridos mueren, los pocos que sobreviven a menudo exhiben una mayor resistencia a la terapia contra el VIH y, en algunos casos, una progresión más rápida de la enfermedad.

 La variabilidad del VIH, por lo tanto, crea una especie de «objetivo móvil» para los investigadores, con nuevas cepas recombinantes (genéticas combinadas) capaces de resistir o evadir por completo los agentes neutralizantes. Algunas, como la cepa A3/02 identificada por investigadores suecos en 2013, pueden agotar las defensas inmunitarias de una persona de forma mucho más agresiva que las cepas conocidas anteriormente.

Célula T infectada con VIH-1.

¿Qué son el VIH-1 y el VIH-2?

 Hay dos tipos de VIH: VIH-1 y VIH-2. El VIH-1 se considera el tipo predominante y representa la gran mayoría de las infecciones en todo el mundo, mientras que el VIH-2 es mucho menos común y se concentra principalmente en las regiones de África occidental y central. Si bien ambos tipos de VIH pueden provocar SIDA, el VIH-2 es mucho más difícil de transmitir y mucho menos virulento que el VIH-1.

 Dentro de cada uno de estos tipos de VIH hay varios grupos, subtipos («clados») y subsubtipos. Sin duda, se descubrirán otros subtipos y cepas recombinantes a medida que continúe la propagación global del VIH.

Grupos y subtipos de VIH-1

 El VIH-1 se divide en cuatro grupos: Grupo M (que significa «principal»); Grupo O (que significa «atípico», o más allá de donde se ven otros grupos); y Grupo N (que significa «no M» y «no O»); y Grupo P (que significa «pendiente»). Los cuatro grupos diferentes están clasificados por los cuatro diferentes virus de inmunodeficiencia en simios (SIV) que se sabe que se transmiten de los simios o chimpancés al hombre.

VIH-1 Grupo M

 El VIH-1 Grupo M fue el primer grupo que se identificó y hoy representa alrededor del 90% de los casos de VIH en todo el mundo y se puede encontrar prácticamente en todas las partes del planeta. Dentro de este grupo se encuentran 10 subtipos, que se pueden estratificar, entre otras cosas, por su distribución geográfica y su impacto en diferentes grupos de riesgo.

  • Subtipo A: visto en África occidental y que afecta principalmente a heterosexuales y usuarios de drogas inyectables (UDI).
  • Subtipo B: el subtipo predominante en Europa, las Américas, Japón, Tailandia y Australia, que representa casi todas las infecciones en América del Norte y alrededor del 80% de todas en Europa. Las infecciones ocurren más entre hombres que tienen sexo con hombres (HSH) y UDI que entre heterosexuales.
  • Subtipo C: descrito como el subtipo de VIH más prevalente que representa el 48% de todas las infecciones en todo el mundo, principalmente heterosexuales y principalmente en África subsahariana, India y partes de China.
  • Subtipo D: aislado principalmente en África oriental y central.
  • Subtipo E: un subtipo que solo se ve en forma recombinante con el subtipo A.
  • Subtipo F: entre un porcentaje menor de infecciones observadas en África Central, América del Sur y Europa.
  • Subtipo G: entre un porcentaje menor de infecciones observadas en partes de África y Europa.
  • Subtipo H: entre un porcentaje menor de infecciones observadas en África Central.
  • Subtipo J: observado en el norte, centro y oeste de África y el Caribe
  • Subtipo K: limitado a la República Democrática del Congo (RDC) y Camerún.

VIH-1 Grupo O

 El grupo O del VIH-1 se descubrió en 1990 y representa solo el 1% de las infecciones en todo el mundo. Este grupo de VIH está aislado en Camerún y los países africanos vecinos.

VIH-1 Grupo N

 El grupo N del VIH-1 se descubrió en 1998 y, nuevamente, solo se ha visto en Camerún con menos de 20 casos documentados hasta la fecha.

VIH-1 Grupo P

 El grupo P del VIH-1 es un tipo raro de VIH, identificado por primera vez en una mujer de Camerún en 2009. Se puede diferenciar de otros grupos de VIH en la medida en que sus orígenes se han relacionado con una forma de SIV que se encuentra en los gorilas occidentales. Aunque la clasificación «P» pretendía inferir un estado «pendiente» (es decir, en espera de confirmación de infección adicional), se identificó un segundo caso documentado en 2011 en un hombre camerunés.

Grupos VIH-2

 Aunque se han identificado casos de VIH-2 en otros lugares, las infecciones se observan casi exclusivamente en África. Actualmente existen ocho grupos de VIH-2, aunque solo los subtipos A y B son los únicos considerados epidémicos. Se cree que el VIH-2 ha cruzado especies de un tipo de SIV que afecta al hollín mangabeys mono directamente a los humanos.

El VIH-2 del grupo A se observa principalmente en África Occidental, aunque los viajes internacionales han dado lugar a un pequeño puñado de casos documentados en EE. UU., Europa, Brasil e India. Por el contrario, el grupo B del VIH-2 se ha limitado a partes de África occidental.

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