Aunque los científicos no están completamente seguros de por qué y cómo se forman los cálculos biliares, parecen ocurrir cuando la bilis tiene demasiado colesterol, demasiada bilirrubina, no hay suficientes sales biliares o cuando la vesícula biliar funciona de manera anormal. Algunas personas también tienen más probabilidades de tener factores de riesgo de cálculos biliares, ya que la edad, la obesidad, ciertas enfermedades y la dieta son factores de riesgo.

Causas comunes

Los cálculos biliares se desarrollan, quizás obviamente, en la vesícula biliar, un órgano en forma de pera debajo del hígado en el lado derecho del abdomen. La vesícula biliar mide alrededor de 3 pulgadas de largo y 1 pulgada de ancho en su parte más gruesa, y almacena y libera bilis en el intestino para ayudar a la digestión.

La bilis es un líquido producido por el hígado que ayuda en la digestión. La bilis contiene sustancias llamadas sales biliares que actúan como detergentes naturales para descomponer las grasas en los alimentos que comemos. A medida que la comida pasa del estómago al intestino delgado, la vesícula biliar libera bilis en los conductos biliares.. Estos conductos o tubos van desde el hígado hasta el intestino. La bilis también ayuda a eliminar el exceso de colesterol del cuerpo. El hígado secreta colesterol en la bilis, que luego se elimina del cuerpo a través del sistema digestivo.

La mayoría de los investigadores creen que al menos una de las cuatro condiciones es necesaria para formar cálculos biliares:

  1. Exceso de colesterol en la bilis: La bilis se sobresatura con colesterol, lo que significa que contiene más colesterol del que la bilis puede disolver. Esto puede resultar en que el colesterol se cristalice y eventualmente se convierta en piedras.
  2. Exceso de bilirrubina en la bilis: Hay ciertas condiciones de salud que pueden conducir a demasiada bilirrubina en la bilis, incluida la cirrosis hepática, trastornos sanguíneos genéticos específicos e infección en el tracto biliar. Demasiada bilirrubina puede provocar cálculos biliares de pigmento.
  3. Muy pocas sales biliares en la bilis: Esto puede resultar en cálculos biliares porque no tiene suficiente sales biliares para descomponer el colesterol en la bilis o como resultado de tener demasiado colesterol en la bilis para que las sales biliares se disuelvan.
  4. Funcionamiento anormal de la vesícula biliar: La vesícula biliar no se contrae lo suficiente como para vaciar la bilis de forma regular o completa, lo que puede hacer que la bilis se concentre.

Genética

Si tiene antecedentes familiares de cálculos biliares, sus posibilidades de desarrollarlos son mayores.

Sin embargo, varios estudios han demostrado que los genes solo constituyen alrededor de 25% del riesgo general de desarrollar cálculos biliares.

Si eres nativo americano, puede haber una predisposición genética a secretar niveles más altos de colesterol en la bilis.

Factores de riesgo del estilo de vida

Hay una serie de factores de riesgo relacionados con el estilo de vida que pueden contribuir a los cálculos biliares, como la obesidad, la pérdida rápida de peso y la dieta.

Obesidad

La obesidad es un fuerte factor de riesgo para los cálculos biliares. Los científicos a menudo usan una fórmula matemática llamada índice de masa corporal (IMC) para definir la obesidad (IMC = peso en kilogramos dividido por la altura en metros al cuadrado). Cuanto más obeso sea, mayor será su riesgo de desarrollar cálculos biliares.

Varios estudios han demostrado que las mujeres con un IMC alto tienen casi tres veces más probabilidades de desarrollar cálculos biliares que las mujeres con un IMC saludable.

No está claro por qué la obesidad es un factor de riesgo para los cálculos biliares, pero los investigadores han descubierto que las personas obesas pueden tener niveles más altos de colesterol en la bilis, lo que puede causar cálculos biliares. Las personas que tienen obesidad también pueden tener vesículas biliares grandes que no funcionan bien.

El índice de masa corporal (IMC) es una medida anticuada y defectuosa. No tiene en cuenta factores como la composición corporal, el origen étnico, el sexo, la raza y la edad.
Aunque es una medida sesgada, el IMC todavía se usa ampliamente en la comunidad médica porque es una forma económica y rápida de analizar el estado de salud y los resultados potenciales de una persona.

Perder peso rápidamente

Las personas que pierden mucho peso rápidamente corren un mayor riesgo de desarrollar cálculos biliares. De hecho, los cálculos biliares son una de las complicaciones médicamente más importantes de la pérdida de peso voluntaria. La relación entre la dieta y los cálculos biliares ha recibido atención recientemente.

Las dietas muy bajas en calorías generalmente se definen como aquellas que contienen 800 calorías por día, a menudo compuestas de alimentos en forma líquida y tomadas durante un período prolongado, generalmente de 12 a 16 semanas.

Los cálculos biliares que se desarrollan en personas con dietas muy bajas en calorías suelen ser silenciosos y no producen ningún síntoma. Sin embargo, un estudio encontró que las personas con dietas muy bajas en calorías pueden tener un mayor riesgo de desarrollar cálculos biliares que requieran hospitalización o colecistectomía (extirpación quirúrgica de la vesícula biliar).

Los cálculos biliares también son comunes entre los pacientes obesos que pierden peso rápidamente después de la cirugía de derivación gástrica, en la que se reduce el tamaño del estómago, evitando que la persona coma en exceso. Los cálculos biliares tienen más probabilidades de ocurrir dentro de los primeros meses después de la cirugía.

dieta

Los investigadores creen que hacer dieta puede provocar un cambio en el equilibrio de las sales biliares y el colesterol en la vesícula biliar. El nivel de colesterol aumenta y la cantidad de sales biliares disminuye. Pasar largos períodos sin comer (saltar el desayuno, por ejemplo), una práctica común entre las personas que hacen dieta, también puede disminuir las contracciones de la vesícula biliar. Si la vesícula biliar no se contrae con la frecuencia suficiente para vaciar la bilis, se pueden formar cálculos biliares.

Si la pérdida de peso sustancial o rápida aumenta el riesgo de desarrollar cálculos biliares, una pérdida de peso más gradual parecería disminuir el riesgo de desarrollar cálculos biliares. Sin embargo, se necesitan estudios para probar esta teoría.

Algunas dietas muy bajas en calorías pueden no contener suficiente grasa para hacer que la vesícula biliar se contraiga lo suficiente como para vaciar la bilis.

Se necesita una comida o refrigerio que contenga aproximadamente 10 gramos (un tercio de onza) de grasa para que la vesícula biliar se contraiga normalmente.

Pero nuevamente, ningún estudio ha relacionado directamente la composición de nutrientes de una dieta con el riesgo de cálculos biliares.

Además, no se han realizado estudios sobre los efectos de las dietas repetidas en la formación de cálculos biliares, ya que se ha demostrado que un patrón de pérdida y aumento de peso repetidos posiblemente aumente las posibilidades de desarrollar cálculos biliares.

Otros factores de estilo de vida

Otros factores de estilo de vida que pueden aumentar sus posibilidades de desarrollar cálculos biliares incluyen:

  • Una dieta alta en grasas, alta en colesterol y/o baja en fibra
  • No hacer suficiente ejercicio
  • El ayuno, que ralentiza el movimiento de la vesícula biliar, lo que permite que el colesterol se acumule

Otros factores de riesgo

Otros factores de riesgo para los cálculos biliares incluyen:

  • 40 años o más
  • Sexo (las mujeres corren mayor riesgo que los hombres)
  • Etnicidad, especialmente nativo americano y mexicoamericano
  • Niveles altos de triglicéridos
  • Colesterol bajo de lipoproteínas de alta densidad (HDL)
  • Tomar medicamentos para reducir el colesterol
  • Diabetes
  • Enfermedad de Crohn en el íleon terminal
  • Altos niveles de estrógeno por embarazo, terapia de reemplazo hormonal o píldoras anticonceptivas
  • Enfermedad del higado
  • Infección del conducto biliar
  • Cirrosis
  • Anemia

Cuando los cálculos biliares son una emergencia

Los cálculos biliares pueden provocar complicaciones graves. Algunos síntomas que debe discutir con su proveedor de atención médica de inmediato incluyen ataques de vesícula biliar acompañados de sudoración, escalofríos, fiebre, ictericia o heces de color arcilla. Si tiene dolor abdominal intenso acompañado de vómitos o diarrea, debe buscar atención médica de inmediato.

Preguntas frecuentes

  • ¿Cuáles son los tipos de cálculos biliares?

    Hay tres tipos de cálculos biliares:

    • Cálculos biliares de colesterolque se forman cuando la bilis contiene exceso de colesterol
    • Cálculos biliares de pigmento negroque son estructuras pequeñas y duras compuestas de bilirrubinato de calcio y sales inorgánicas
    • Cálculos biliares de pigmento marrónque son suaves y grasosas y consisten en bilirrubinato y ácidos grasos

  • ¿Qué alimentos pueden desencadenar un ataque de vesícula biliar?

    Prácticamente cualquier alimento o bebida puede provocar un ataque de vesícula biliar, también conocido como cólico biliar, aunque las comidas pesadas y los alimentos con alto contenido de grasas saturadas, como los alimentos fritos o la pizza grasosa, son los más frecuentes.

  • ¿Puedes tener cálculos biliares sin saberlo?

    Sí. De hecho, alrededor del 80 % de las veces una persona puede tener cálculos biliares (conocidos clínicamente como colelitiasis) sin experimentar síntomas. Aunque los cálculos biliares no suelen desaparecer una vez que se forman, no necesariamente causan problemas.

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