Los niños con trastorno del espectro autista (TEA) a menudo tienen retrasos en el desarrollo, lo que significa que no alcanzan todos sus hitos sociales, emocionales, de comunicación, cognitivos y físicos en los momentos apropiados. Pero esa declaración es una gran simplificación por varias razones.

La mayoría de los niños autistas alcanzan algunos de sus hitos del desarrollo a tiempo o temprano, a veces extraordinariamente, pero alcanzan otros tarde, muy tarde o nunca. Muchos también terminan perdiendo terreno con el tiempo.

Los niños con autismo pueden parecer que adquieren habilidades importantes pero no pueden usarlas en situaciones del mundo real. Muchos tienen las llamadas habilidades «astilladas», que pueden ser muy avanzadas pero no útiles en la vida diaria.

Los niños autistas, en particular las niñas que tienen un alto funcionamiento, a veces pueden ocultar o superar algunos retrasos en el desarrollo, lo que puede dificultar el uso de hitos como indicador para el diagnóstico.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) dividen los hitos del desarrollo en grupos: movimiento/físico, cognitivo, lenguaje/comunicación, social/emocional. Enumeran niveles específicos de logro para cada edad, comenzando con 1 mes y avanzando hasta la adolescencia.

Si bien dejan en claro que es posible que los niños no alcancen ningún hito determinado a la edad precisa descrita, también sugieren que los padres estén atentos para asegurarse de que su hijo esté en o cerca de lo esperado.

La mayoría de los niños con autismo son diagnosticados a una edad relativamente temprana, a menudo a la edad de 3 años. Aquí hay una lista simplificada de hitos para niños de 3 años de los CDC:

Social y Emocional

  • Se calma dentro de los 10 minutos después de salir
  • Se da cuenta de otros niños y se une a ellos para jugar

Idioma/Comunicación

  • Dice su primer nombre cuando se le pregunta
  • Puede tener una conversación con al menos dos intercambios de ida y vuelta.
  • Habla lo suficientemente bien como para que los extraños lo entiendan la mayor parte del tiempo.
  • Puede hacer preguntas de «quién», «qué», «dónde» o «por qué»
  • Nombra una acción que está sucediendo en un libro o una imagen, como «correr» o «comer».

Cognitivo (aprendizaje, pensamiento, resolución de problemas)

  • Copia un círculo con lápiz o crayón.
  • Evita tocar objetos calientes como una estufa, cuando se le advierte.

Movimiento/Desarrollo Físico

  • Pueden alimentarse solos usando un tenedor
  • Puede ensartar artículos como cuentas grandes o macarrones
  • Puede ponerse cierta ropa por sí mismo, como una chaqueta o pantalones.

Por qué los niños pierden hitos del desarrollo

Hay muchas razones por las que los niños pierden los hitos del desarrollo. En la mayoría de los casos, no hay motivo particular de preocupación.

Eso es porque:

  • Los niños son diferentes unos de otros y, naturalmente, se desarrollan a ritmos diferentes.
  • Los niños que nacen prematuramente pueden perder hitos, pero por lo general se ponen al día.
  • Los niños suelen desarrollarse más lentamente que las niñas, pero casi siempre se ponen al día.
  • Muchos niños están tan enfocados en ciertos hitos que pueden pasar por alto otros. Por ejemplo, un niño muy hábil físicamente puede alcanzar hitos físicos avanzados y luego ponerse al día con los hitos sociales.
  • Los desafíos médicos tempranos pueden retrasar el desarrollo, pero la mayoría de los niños pueden ponerse al día con sus compañeros de la misma edad.
  • Ciertos desafíos corregibles, como la dificultad para oír, pueden retrasar el desarrollo temprano pero tienen poco impacto en el desarrollo a largo plazo una vez que se abordan.

Dicho esto, hay momentos en que los retrasos en el desarrollo pueden indicar una preocupación como el autismo.

Cuando los retrasos en el desarrollo pueden sugerir autismo

El CDC proporciona una lista de problemas que se consideran signos tempranos de autismo, aunque también pueden ocurrir en personas sin un trastorno del espectro.

El autismo es más probable cuando los niños tienen más de uno de estos problemas o tienen otros problemas relacionados en los ámbitos social/emocional o de comunicación:

  • No puede trabajar con juguetes simples (como tableros perforados, rompecabezas simples, manijas giratorias)
  • No responde al nombre a los 9 meses de edad
  • No muestra expresión facial (como estar triste, enojado o feliz) a los 9 meses de edad
  • Usa pocos o ningún gesto (como decir adiós con la mano) a los 12 meses de edad
  • No juega a fingir o imaginarse a los 48 meses de edad.
  • No juega juegos interactivos simples como pat-a-cake a los 12 meses de edad.
  • No se da cuenta de otros niños y no se une a ellos en el juego a los 36 meses de edad
  • no hace contacto visual
  • No se da cuenta cuando los demás están molestos o heridos a los 24 meses de edad
  • No comparte intereses con otros a los 15 meses de edad
  • Muestra comportamientos o intereses restringidos o repetitivos.
  • No canta, baila ni actúa para usted a los 60 meses de edad
  • Pierde las habilidades que una vez tuvo

Por qué monitorear el autismo de esta manera puede ser engañoso

A veces, los niños con autismo pierden varios hitos y tienen retrasos en el desarrollo claros y obvios. Sin embargo, a menudo, los hitos perdidos pueden estar enmascarados o incluso invisibles.

Esto se debe a que los niños con autismo no se retrasan simplemente; aprenden y se comportan de manera diferente a sus compañeros típicos.

Además, el autismo rara vez es evidente desde el nacimiento. Muchos niños con autismo se desarrollan normalmente durante un período de tiempo y luego disminuyen la velocidad, se desarrollan de manera pequeña o realmente retroceden.

Debido a esto, puede ser difícil detectar el autismo simplemente observando los hitos del desarrollo perdidos.

Retrasos enmascarados u ocultos en el autismo

Algunos niños con autismo tienen retrasos cognitivos severos, problemas de comportamiento o «estímulos» físicos (mecerse o aletear) que hacen evidente que algo anda mal. Pero muchos no. Cuando ese es el caso, los retrasos en el desarrollo pueden ser difíciles de detectar.

Aquí hay algunos grupos de niños cuyos retrasos en el desarrollo pueden no ser evidentes hasta que aumentan las demandas sociales, emocionales o de comunicación (generalmente después de los grados 1 o 2):

Chicas

El autismo generalmente hace que los niños sean callados, socialmente retraídos y menos propensos a levantar la mano o hablar. Pueden parecer «soñadores» o distraídos.

Estos comportamientos son expectativas sociales de las niñas en la mayor parte del mundo. Por lo tanto, las jóvenes autistas que no alcanzan los hitos del desarrollo pueden pasar desapercibidas. A menudo se los etiqueta como «tímidos y callados» y, tal vez, no muy brillantes.

Puede tomar bastante tiempo para que los padres y maestros noten otros síntomas.

Niños con Inteligencia Impresionante o Habilidades Splinter

Bastantes niños con autismo son muy brillantes o tienen habilidades sorprendentes que van mucho más allá de su edad.

Por ejemplo, algunos niños con autismo pueden resolver acertijos complejos, leer a una edad muy temprana o mostrar impresionantes habilidades matemáticas, musicales o informáticas. También pueden tener vocabularios avanzados en sus áreas de especial interés.

Cuando este es el caso, es posible que los padres y los maestros no se den cuenta de que el mismo niño que puede resolver ecuaciones matemáticas complejas no puede jugar con imaginación o atrapar una pelota.

Niños con hermanos o compañeros empáticos

En algunas familias y aulas, los hermanos o compañeros empáticos pueden enmascarar el autismo de otro niño.

Estos niños se encargan de aprender a comprender a sus compañeros autistas y hablar por ellos. Si bien esto es indudablemente amable y afectuoso, también es una forma de habilitación que puede dificultar saber qué es lo que el niño autista realmente puede hacer por sí mismo.

Hijos de padres con rasgos autistas

No es inusual que los niños con autismo tengan padres diagnosticables con autismo de alto funcionamiento o que tengan los llamados rasgos «sombra» del autismo.

Cuando este es el caso, los padres pueden ver a sus hijos con un desarrollo típico o similar a ellos. Es posible que algunos padres no quieran que su hijo sea etiquetado como autista porque luchan con la idea de que se podría decir lo mismo de ellos.

Si su hijo tiene retrasos en el desarrollo

Si cree que su hijo tiene retrasos en el desarrollo y puede ser autista, tome medidas. Pídale al proveedor de atención médica de su hijo que evalúe los retrasos, con especial énfasis en las habilidades sociales, de comunicación y emocionales.

Si su intuición fue incorrecta, puede descartar un posible diagnóstico. Si su hijo, de hecho, tiene retrasos en el desarrollo, ha tomado medidas inmediatas para llegar al fondo de por qué están ocurriendo y qué se puede hacer para ayudarlo a superar cualquier desafío.

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