Un estudio reciente respaldado por los Institutos Nacionales de Salud (NIH) revisó 16 años de datos para predecir qué personas tenían más probabilidades de reportar niveles elevados de ansiedad cuando se enfrentaban a un evento estresante de la vida durante la edad adulta joven, en este caso, el COVID-19. pandemia.

Los investigadores identificaron los factores de riesgo tempranos que predijeron una mayor ansiedad en los adultos jóvenes durante la pandemia de COVID-19. Los investigadores encontraron que los participantes que continuaron mostrando un temperamento infantil llamado inhibición del comportamiento (BI) tenían más probabilidades de experimentar una desregulación de la preocupación a los 15 años, lo que luego predijo una ansiedad elevada durante los primeros meses de la pandemia de COVID-19 cuando los participantes tenían alrededor de 18 años. -años de edad.

Inhibición del comportamiento

La inhibición del comportamiento es un temperamento infantil que típicamente involucra altos niveles de respuestas cautelosas, temerosas y evitativas a personas, objetos y situaciones desconocidas.

El estudio, que formaba parte de un estudio longitudinal en curso sobre el temperamento y el desarrollo socioemocional, se publicó en la revista Revista de la Academia Estadounidense de Psiquiatría Infantil y Adolescente a mediados de febrero.

Lo que esto significa para ti

Los niños que muestran ciertos patrones de comportamiento pueden tener más probabilidades de desarrollar ansiedad más adelante cuando se enfrenten a eventos estresantes de la vida. Si su hijo está ansioso o se preocupa mucho, hablar con su pediatra y un profesional de la salud mental puede ayudarlo a comenzar con un enfoque individualizado para ayudarlo, lo que podría mitigar el riesgo de ansiedad a medida que crece.

“No todos expresan el mismo nivel de preocupación o ansiedad en la pandemia”, Santiago Morales, PhD, un investigador postdoctoral en la Universidad de Maryland, College Park, y autor del estudio, le dice a MEDSALUD. “Entonces, estábamos tratando de entender si podíamos dibujar este camino de desarrollo profundo y hacer uso de toda esta rica información para comprender a las personas que experimentan la mayor ansiedad durante la pandemia”.

Para averiguar qué niños tenían mayor riesgo de desarrollar altos niveles de ansiedad relacionados con eventos estresantes más adelante en la vida (en este caso, la pandemia de COVID-19), los investigadores observaron marcadores conductuales o informados en cada niño a edades específicas desde desde la infancia hasta la edad adulta joven.

Los investigadores ya habían estado recopilando datos sobre los 291 participantes de una gran región atlántica metropolitana en los Estados Unidos durante casi dos décadas como parte de un estudio más amplio. Cuando comenzó la pandemia de COVID-19, decidieron analizar los datos para identificar qué personas corrían mayor riesgo de sufrir una ansiedad elevada durante el momento estresante.

Los años de datos que los investigadores ya tenían sobre los participantes les dieron una oportunidad. «Nos permitió caracterizar a un grupo de niños antes de que alguien haya oído hablar de algo como COVID-19», dijo el autor del estudio. Nathan Fox, PhD, un profesor y director del Laboratorio de Desarrollo Infantil de la Universidad de Maryland, College Park, le dice a MEDSALUD. «Teníamos información sobre su temperamento y problemas de ansiedad, por lo que estábamos en una situación única en la que teníamos datos anteriores a la COVID-19 sobre estos niños para poder ver a qué conduce un conjunto estresante de eventos de la vida, y cómo estos niños reaccionaron a esos eventos”.

Echando un vistazo más de cerca a los comportamientos

Para identificar a los niños con mayor riesgo de aumento de la ansiedad en la edad adulta joven en el contexto de COVID-19, los investigadores se basaron en los datos que se habían recopilado en hitos específicos del desarrollo de los participantes.

Específicamente, los investigadores analizaron tres componentes que se cree que manifiestan los niveles de ansiedad:

  • Inhibición del comportamiento a las edades de 2 a 3
  • Recelo social (SW) a los 7 años
  • Desregulación de la preocupación a los 15 años

De 2 a 3 años: Inhibición del comportamiento

Fox dice que al observar la inhibición del comportamiento, los investigadores estaban interesados ​​en las «respuestas a la novedad, la falta de familiaridad y la incertidumbre» de los niños pequeños.

Para examinar la BI, los investigadores construyeron un conjunto de tareas o eventos para cuando las madres llevaban a sus hijos al laboratorio. Los investigadores grabaron en video y codificaron los comportamientos en función de cómo cada niño respondía a estímulos como un adulto desconocido y/o un juguete novedoso e impredecible.

Fox dice que los investigadores estaban observando de cerca para ver qué haría el niño en estas situaciones. «¿Hará un niño algo algo arriesgado, como arrastrarse por un túnel para buscar una pelota?» dice el zorro. «Ese es el tipo de cosas que observamos».

Según Morales, los niños que obtuvieron la puntuación más alta en BI pueden considerarse «niños muy tímidos o temerosos».

Los investigadores también observaron las expresiones de estrés y alegría de cada niño, así como su latencia para responder o hablar cuando se enfrentan a la novedad o la incertidumbre.

“La respuesta normal en una situación nueva para cualquier niño será dudar un poco en acercarse”, dice Morales. “Pero después de un rato, sueltan la pierna de mamá, se acercan y juegan con los juguetes nuevos. Pero estos niños, [who score a higher BI]están más en el extremo.”

7 años: cautela social

Después de BI, los investigadores observaron la cautela social que se recopiló en el laboratorio alrededor de los 7 años.

Para estas observaciones, a los niños se les dio una tarea de juego libre y no estructurada con un compañero desconocido, pero de la misma edad y del mismo sexo. Los investigadores evaluaron SW en cada niño calificando comportamientos como vacilación para jugar y temor hacia el compañero.

15 años: Desregulación de la preocupación

A los 15 años, la desregulación de la preocupación se calificó con la subescala de desregulación de la Escala de manejo de preocupaciones de los niños, que «captura la expresión de preocupación desadaptativa», escriben los autores. La escala consta de preguntas como «No puedo dejar de actuar realmente preocupado». Las puntuaciones más altas en la escala reflejan una mayor desregulación de la preocupación.

Por último, los investigadores recurrieron a la escala de 7 ítems del trastorno de ansiedad generalizada (TAG). Los participantes fueron evaluados con la escala dos veces: una en abril y otra en mayo de 2020, los primeros dos meses completos de la pandemia en los EE. UU.

Puntuaciones altas del GAD-7 indican mayores niveles de ansiedad, siendo puntuaciones mayores o iguales a diez consideradas ansiedad clínica.

¿Qué significan los resultados?

Los investigadores encontraron que las personas que exhibieron alto BI, SW y desregulación de la preocupación al principio de la vida tenían un mayor riesgo de mayor ansiedad cuando se enfrentaban a factores estresantes en la edad adulta.

Los autores consideraron que los eventos estresantes de la vida en la edad adulta temprana están relacionados con un aumento de los síntomas de salud mental; por lo tanto, utilizaron los años de datos que tenían para ver qué personas eran más vulnerables a desarrollar un trastorno de ansiedad en el contexto de COVID-19.

Aunque el estudio se centró en elementos específicos (BI, SW, desregulación de la preocupación y las escalas GAD), se cree que todos son manifestaciones diferentes del mismo factor de riesgo.

“A medida que los niños crecen, no muestran exactamente el mismo tipo de respuesta”, dice Morales. En otras palabras, el temperamento central o los rasgos de una persona están ahí, pero las personas se adaptan y expresan comportamientos de manera diferente a medida que envejecen.

Los investigadores creen que eso es lo que hace que seguir la trayectoria sea tan importante: los niños cuya inhibición conductual conduce a la cautela social y continúan en esa trayectoria tienen mayor riesgo de desarrollar un trastorno de ansiedad más adelante en la vida. Aquellos que no siguen esa trayectoria pueden no correr un riesgo tan alto.

“Hay muchos cambios que están ocurriendo durante la primera infancia”, Selin Zeytinoglu, PhD, un investigador postdoctoral en la Universidad de Maryland, College Park, y autor del estudio, le dice a MEDSALUD. “Muchos niños simplemente ya no muestran ese patrón”. Por ejemplo, algunos de los niños con alto IB a los 2 o 3 años no mostraron SW a los 7 años.

Zeytinoglu sugiere que una pregunta para futuras investigaciones podría ser: «¿Cuáles podrían ser algunos de los factores que hacen que los niños mantengan su temor a lo largo del tiempo?»

¿Qué mostró el seguimiento?

Aunque el 20 % de la muestra informó niveles clínicos de ansiedad durante la primera evaluación del GAD, aquellos que siguieron la trayectoria mantuvieron niveles elevados de ansiedad a pesar de que el promedio de la muestra disminuyó.

«En el principio de la pandemia, cuando todo se estaba cerrando y había mucha incertidumbre, y no sabíamos lo que iba a ser esta ‘nueva normalidad’, fue cuando nuestros participantes reportaron los niveles más altos de ansiedad», dice Morales.

Se esperaba que una parte más grande de la muestra reportara una ansiedad elevada relacionada con la pandemia. Sin embargo, a medida que la situación evolucionó y los participantes se adaptaron, los niveles generales de ansiedad disminuyeron, excepto para aquellos que habían mostrado desregulación de BI, SW y preocupación a lo largo de los hitos del estudio.

“Esa es otra pieza importante en la que nos enfocamos: aquellos que están experimentando niveles relativamente altos en ambos puntos de tiempo”, dice Morales.

Lo que pueden hacer los padres

Los investigadores sugieren que abordar y ayudar a los niños con estos comportamientos podría reducir su riesgo de desarrollar trastornos relacionados con la ansiedad en el futuro.

Zeytinoglu dice que los investigadores todavía están tratando de averiguar por qué ciertos niños desarrollan y mantienen altos niveles de BI, SW y desregulación de la preocupación. «¿Cuáles podrían ser algunos factores que protegen a esos niños de desarrollar ansiedad a largo plazo?» es una pregunta que Zeytinoglu dice que podría investigarse con investigaciones adicionales.

Pida ayuda a un profesional

Para un niño o adolescente que presenta mucha ansiedad, Daniel Pino, MDautor del estudio y jefe de la Sección de desarrollo y neurociencia afectiva del Instituto Nacional de Salud Mental (NIMH)recomienda que los padres fomenten la conversación y busquen un enfoque de tratamiento individualizado.

«Si tiene algunas preocupaciones acerca de su hijo, prestar un poco más de atención y hablar sobre el problema con los profesionales de la salud que conocen al niño suele ser lo mejor que puede hacer primero», le dice Pine a MEDSALUD, y agrega que muchos pediatras reconocen cada vez más sus papel en la atención de la salud mental, especialmente durante la pandemia.

Hable con su hijo sobre sus miedos

Además de hablar con un pediatra, los padres no deben tener miedo de hablar sobre cosas aterradoras con sus hijos. «Los padres a veces tienen miedo de mencionar las cosas», dice Pine. «Porque les preocupa que puedan poner una idea en la cabeza de un niño, o que puedan crear una ansiedad que aún no existe, y sabemos muy claramente que mientras un padre sea sensible y comprensivo, es más útil que no hablar de las cosas a las que un niño tiene miedo».

Los padres naturalmente quieren proteger a sus hijos, pero tampoco quieren hacerlos más temerosos sin darse cuenta. «Sabemos que los padres que tienen hijos a los que no se anima a hacer cosas que les dan un poco de miedo corren un mayor riesgo de tener más ansiedad con el tiempo en comparación con los niños a los que se anima a afrontar sus miedos», dice Pine.

Pine dice que es difícil ser padre, especialmente en el contexto de la pandemia, pero lo mejor que pueden hacer es tratar de lograr un equilibrio, es decir, uno entre animar a su hijo a enfrentar los miedos que puede manejar y protegerlo de aquellos que no poder.

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