El esqueleto axial está compuesto por todos los huesos que están orientados verticalmente (llamado eje longitudinal). Éstas incluyen:

El esqueleto axial se distingue del esqueleto apendicular que está formado por los huesos de las extremidades superiores e inferiores. En la extremidad superior, los huesos del esqueleto apendicular están formados por el hueso del brazo superior o húmero, los huesos del antebrazo, que se denominan radio y cúbito, los huesos de la muñeca, que son numerosos y también se conocen como huesos del carpo, más el huesos metacarpianos, es decir, huesos largos que se conectan entre los huesos de la muñeca y los huesos de los dedos. Los huesos de los dedos, que técnicamente se denominan falanges, también forman parte de los huesos del esqueleto apendicular de la extremidad superior.

En la extremidad inferior, la historia es similar. Los huesos del esqueleto apendicular son el fémur o hueso superior del muslo, la rótula, los huesos de la parte inferior de la pierna (tibia y peroné), los huesos del tobillo y del talón, los metatarsianos (similares a los huesos metacarpianos de la mano) y nuevamente las falanges, que en este caso son los dedos de los pies.

El dolor debido a problemas en la columna puede limitarse al esqueleto axial o puede extenderse a una extremidad como en el caso de la radiculopatía (irritación de una raíz nerviosa espinal).

Históricamente, el dolor de espalda axial se ha referido al dolor que se queda en la espalda, es decir, el dolor que no afecta los nervios. El dolor que no afecta los nervios y, en cambio, está relacionado con el daño tisular se denomina dolor nociceptivo.

Cuando el dolor que se origina en el esqueleto axial se extiende a una extremidad, generalmente se debe a una radiculopatía (nuevamente, si la causa es una raíz nerviosa espinal irritada) o ciática. Tenga en cuenta, sin embargo, que la ciática es un término menos específico que tanto los médicos como los legos usan para describir los síntomas asociados con el dolor y las sensaciones eléctricas que bajan por una pierna o un brazo. Cuando se entiende de esta manera, la ciática puede tener varias causas, que incluyen, entre otras, una raíz nerviosa espinal presionada o irritada.

Pero en 2013, alemán los investigadores encontraron que en el 10% de los participantes del estudio (1083 en total) el dolor lumbar axial tenía componentes tanto nociceptivos como nerviosos. Los investigadores describieron una serie de perfiles de dolor lumbar axial basados ​​en el tipo de síntomas nerviosos presentes en estos casos «mixtos». Dicen que categorizar a los pacientes de acuerdo con dichos perfiles es probablemente una mejor manera de diagnosticar con precisión el dolor y brindar el tratamiento que mejor se adapte al paciente.

Los investigadores también encontraron que la depresión, la ansiedad y los problemas para dormir (llamados comorbilidades) tienden a acompañar al dolor lumbar axial, así como al dolor lumbar en general. Y finalmente, encontraron que aquellos que se sometieron a una cirugía de disco tenían más probabilidades de tener un componente neuropático en su dolor lumbar axial.

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